Un gran asteroide se acercará esta madrugada a la Tierra. Pero no supone ningún peligro…

Un fascinante asteroide llamado 1998 OR2 hace una visita a nuestra cercanía del sistema solar interno la madrugada del miércoles, y si el cielo está despejado, es posible que tengas la oportunidad de verlo pasar con telescopio.

El asteroide es 1998 OR2, una roca espacial de 2 kilómetros de ancho. Y aunque el asteroide está en la lista de objetos potencialmente peligrosos (PHO), el 29 de abril pasa a 0.042 unidades astronómicas (UA) de la Tierra a las 9:56 hora universal (UT). No representa una amenaza para la Tierra ya que pasará a unos 6.3 millones de kilómetros de distancia, aproximadamente 16 veces la distancia entre la Tierra a la Luna.

El pase de esta semana es el más cercano para el asteroide versus la Tierra desde el descubrimiento de 1998 OR2 por el programa de seguimiento de asteroides cercanos a la Tierra (NEAT) con sede en el observatorio Haleakala en la noche del 24 de julio de 1998. El pase de esta semana es el segundo más cercano para el asteroide a la Tierra en el siglo XXI. El asteroide pasará tres veces más cerca de nuestro planeta justo el 16 de abril de 2079, cuando pasará a solo 0.012 UA o 1.8 millones de kilómetros de la Tierra, lo más cerca que pueda estar en la época actual.

El pase de esta semana ofrece a los astrónomos la oportunidad de refinar aún más la órbita de este asteroide. El radar de Arecibo estuvo ocupado haciendo ping al asteroide durante la semana pasada, “pintando” una imagen de su superficie llena de cráteres fantasmal. También sabemos por observaciones de radar que el 1998 OR2 gira sobre su eje una vez cada cuatro horas.

Un día, 1998 OR2 será expulsado del sistema solar interno o podría golpear la Tierra o la Luna, siglos o milenios a partir de ahora. Tal impacto solo causaría daños regionales limitados, similar al evento de campo sembrado en Australia que cubrió la región del Pacífico con tectitas hace unos 790.000 años. La humanidad también está ocupada explorando otras dos rocas espaciales cercanas a la Tierra de tamaño similar, con la nave espacial Hayabusa 2 de JAXA que partió del asteroide 162173 Ryugu en noviembre pasado, y la misión OSIRIS-Rex de la NASA, actualmente en el asteroide 101955 Bennu.

Mirando hacia el cielo, esta semana veremos el asteroide saliendo de la constelación de Sextanes hacia la larga y serpenteante constelación de la Hidra. El asteroide pasa muy cerca de la nebulosa planetaria del «Fantasma de Júpiter» (NGC 3242) en la noche del 28 de abril.

En su punto más cercano el martes por la noche hasta el miércoles por la mañana, 1998 OR2 brillará a una magnitud de aproximadamente +10.

El cambio de paralaje para el asteroide visto desde la Tierra es insignificante a 2.5′ en la aproximación más cercana, y el asteroide se moverá 2 grados aparentes a través del cielo una vez cada siete horas. Use una tabla de búsqueda fina o un programa de planetario para ubicar el campo de estrellas del asteroide, y dibuje o fotografíe el campo de estrellas sospechoso y observe la «estrella» que parece moverse lentamente fuera de lugar. 1998 OR2 debería mostrar movimiento discernible incluso a baja potencia después de aproximadamente 20-30 minutos de observación.

Puedan verlo o no, pueden estar tranquilos ya que su peligro es completamente nulo…

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