Chang’e-4 concluye un año recorriendo el lado oculto de la Luna

China saludó al Año Nuevo con algunos hitos lunares impresionantes. Para empezar, el viernes  3 de enero fue el primer aniversario de la misión Chang’e-4, que se convirtió en la primera misión robótica en aterrizar en el otro extremo de la Luna. Un día antes, el rover Yutu-2 también celebró el final de su decimotercer día lunar de operaciones científicas y el hecho de que fue el primer rover en recorrer un récord de 357.695 metros en el lado oculto de la Luna.

Desde que salió por primera vez del módulo de aterrizaje Chang’e-4, el rover ha estado explorando la Cuenca Aitken del Polo Sur de la Luna durante cada «día lunar». Estos duran un total de 14 días terrestres y son seguidos por las noches lunares que duran igual de largo (durante el cual el rover se apaga). Para diciembre de 2019, Yutu 2, batió el récord de la distancia más larga recorrida en la Luna, que anteriormente la tenía el rover soviético Lunokhod 1.

El módulo de aterrizaje Chang’e-4 de China en la superficie lunar. Crédito de imagen: CNSA / CLEP

A partir de la redacción de este artículo, el rover ha estado en funcionamiento durante 376 días, excediéndose de su misión original prevista de tres meses en un factor de cuatro. Debido a esto, el Yutu 2 también ha batido el récord de ser el rover lunar de más larga duración en la Luna. Durante ese tiempo, ha revelado mucho sobre la composición del suelo lunar dentro de la cuenca Aitken del Polo Sur.

Esto incluye materiales que se cree que se originaron en lo más profundo del manto lunar, lo que ha proporcionado información sobre la composición, formación y evolución del sistema Tierra-Luna. Debido a la naturaleza complicada y accidentada del terreno lunar en el lado oculto de la Luna, el rover continuará explorando lenta pero constantemente la región polar para aprender más sobre su composición y posibles recursos.

El objetivo final de esto es determinar si se puede construir un puesto avanzado permanente en el área utilizando el regolito local y el hielo de agua, un proceso conocido como Utilización de recursos in situ (ISRU). A este respecto, China tiene la intención de unirse a la NASA, Roscosmos y la Agencia Espacial Europea para crear una base lunar donde los astronautas puedan realizar investigaciones vitales y desarrollar experiencia trabajando en baja gravedad.

Datos de elevación de la Luna que muestran la cuenca del Polo Sur-Aitken. Crédito: NASA / GSFC / Universidad de Arizona

Mirando hacia el futuro, la Agencia Espacial Nacional de China (CNSA) planea enviar varias misiones más a la Luna como parte de su Programa de Exploración Lunar China (también conocido como el programa Chang’e). Estos incluyen la misión Chang’e-5, que aterrizará en la Luna a fines de 2020 y llevará a cabo la primera misión de retorno de muestras de China. Esto consistirá en recolectar 2 kg (4.4 lbs) de regolito lunar de la región de Mons Rümker y devolverlo a la Tierra.

Esto será seguido por Chang’e-6, una segunda misión de retorno de muestra que se lanzará en 2024 y traerá tierra lunar desde el polo sur. En 2023, la misión Chang’e-7 se enviará a la cuenca del Polo Sur-Aitken para llevar a cabo una  investigación exhaustiva de la región, siguiendo el trabajo de Chang’e-4. La misión final, Chang’e-8 (cuyo lanzamiento está programado para 2027) probará tecnologías y sentará las bases para una misión tripulada.

No hay duda al respecto, China ha dado algunos pasos impresionantes en los últimos años. Y la década de 2020 promete ser un momento especialmente emocionante a medida que la CNSA monta misiones cada vez más audaces y ambiciosas y se acerca cada vez más a enviar astronautas a la Luna.

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