Astrónomos descubren 20 nuevas «lunas» en Saturno

El reinado de Júpiter, que lleva el nombre del padre de los dioses olímpicos, ha sido largo y dulce. Además de ser el planeta más grande del Sistema Solar, fue este gigante gaseoso el que demostró en el siglo XVII que otros planetas además de la Tierra pueden soportar un sistema de lunas. Entre su tamaño, su poderoso campo magnético y su sistema de 79 lunas, Júpiter parecía listo para seguir siendo el rey de los planetas indefinidamente.

Pero parece que Saturno, llamado así por el padre de Júpiter en la mitología grecorromana, podría haber derribado a Júpiter de ese pedestal. Gracias a un equipo dirigido por el famoso astrónomo Scott S. Sheppard, se han descubierto 20 lunas nuevas en órbita alrededor de Saturno. Eso eleva el número total de satélites saturnianos (o cronianos) a 82, situándolo por delante de los 79 de Júpiter.

El descubrimiento fue anunciado durante el día de ayer (lunes 7 de octubre) por el Centro de Planetas Menores de la Unión Astronómica Internacional (MPEC). El equipo responsable de los descubrimientos incluyó a Sheppard, David Jewitt de UCLA y Jan Kleyna de la Universidad de Hawai del cual usaron el telescopio Subaru de 8,2 metros ubicado en el observatorio Mauna Kea en Hawai.

Todos estos satélites recientemente descubiertos caen en el grupo externo de lunas de Saturno, que se dividen en tres grupos diferentes según las inclinaciones de sus órbitas alrededor del planeta. Son conocidos como los grupos inuit, nórdico y galo, que llevan el nombre de figuras mitológicas derivadas de las tradiciones de estas respectivas culturas.

Dos de las lunas descubiertas recientemente encajan en el grupo Inuit, que tienen inclinaciones de aproximadamente 46°, mientras que las lunas retrógradas son parte del grupo nórdico. Los dos satélites más cercanos a Saturno tienen movimientos retrogrados y un período orbital de aproximadamente dos años, mientras que las tres lunas más distantes, incluyen dos retrógradas y una luna prograda, tienen períodos orbitales de más de tres años.

La otra luna prograda tiene una inclinación orbital cercana a 36°, que es similar a otras lunas en el grupo galo. Curiosamente, se cree que las dos nuevas lunas inuit formaron parte de una luna más grande que se rompió en el pasado. Al estudiar estos y otros satélites que no se habían descubierto previamente, los astrónomos pueden aprender mucho sobre la formación y evolución del sistema de Saturno.

Del mismo modo, es posible que las lunas retrógradas recientemente descubiertas también sean fragmentos de una luna más grande, ya que tienen inclinaciones similares a otras lunas retrógradas previamente conocidas. Sin embargo, una de las nuevas lunas descubiertas, órbita mucho más lejos de Saturno que las conocidas anteriormente. Esto podría significar que no está asociado a las demás o que podría haberse alejado de Saturno con el tiempo.

Esto está en consonancia con la teoría más ampliamente aceptada de cómo se formó el Sistema Solar hace miles de millones de años (también conocida como la Hipótesis de la Nebulosa). Poco después de que el Sol naciera del gas y el polvo de la nebulosa, el material restante cayó en un disco que se acreció gradualmente para formar los planetas. En una situaciń similar, un anillo de gas y polvo probablemente rodeó a Saturno durante su formación, que se acrecentó gradualmente para formar sus lunas.

Si algunas de estas lunas recién descubiertas formaran parte de una luna más grande que se hubiera fragmentado, y hubiera una gran cantidad de gas y polvo presente en ese momento, entonces habría habido mucha fricción y colisiones con los fragmentos de la luna. Esto habría provocado que las lunas recién creadas cayeran en espiral en la atmósfera de Saturno y se perdieran.

«El hecho de que estas lunas recién descubiertas pudieran continuar orbitando Saturno después de que sus lunas parentales se separarán indica que estas colisiones ocurrieron después de que el proceso de formación de planetas se completará en su mayoría», dijo Sheppard.

Estos 20 satélites representan lo último de una serie de lunas descubiertas por Sheppard y sus compañeros dentro del Sistema Solar exterior. El año pasado, Sheppard fue responsable del descubrimiento de 12 lunas nuevas en órbita alrededor de Júpiter, que es lo que llevó el total del gigante de gas a 79.

«Utilizando algunos de los telescopios más grandes del mundo, ahora estamos completando el inventario de pequeñas lunas alrededor de los planetas gigantes», dijo Sheppard. «Desempeñan un papel crucial al ayudarnos a determinar cómo se formaron y evolucionaron los planetas de nuestro Sistema Solar».

La Carnegie Institution of Science luego organizó un concurso en línea para nombrar cinco de estas lunas, del cual dieron como resultado que se llamarán: Pandia, Ersa, Eirene, Philophrosyne y Eupheme, todos los nombres de los descendientes de Zeus. Esta vez, Carnegie está organizando otro concurso en línea para nombrar cinco de las lunas de Saturno recién descubiertas. Los detalles del concurso y las instrucciones sobre cómo participar se pueden encontrar aquí.

Los esfuerzos de Sheppard y sus compañeros están ayudando a avanzar en nuestra comprensión de los planetas exteriores y los procesos que los formaron. Mientras tanto, el éxito de los concursos de nombres es un testimonio de la astronomía moderna y de cómo el público se está involucrando en el proceso de descubrimiento como nunca antes.

Mientras tanto, Júpiter puede tener un montón de lunas que esperan ser descubiertas. E incluso si tiene menos satélites que Saturno, ¡siempre tendrá el entorno de radiación más inhóspito!

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