La sonda INSIGHT detecta seísmos en la superficie de Marte

En noviembre de 2018, la sonda de exploración de la NASA InSight se estableció en Marte. Poco después, comenzó a prepararse para sus operaciones científicas, que consistirían en estudiar la sismología de Marte y su flujo de calor para aprender cómo se formó y evolucionó este planeta y todos los demás planetas terrestres del Sistema Solar (como la Tierra). a través del tiempo.

Con las operaciones científicas en marcha, InSight ha estado “escuchando” a Marte para ver qué puede aprender sobre su estructura y composición interior. Hace unas semanas, los controladores de la misión descubrieron que el instrumento del Experimento Sísmico para Estructura de Interiores (SEIS) del módulo de aterrizaje detectó su señal sísmica más fuerte (también conocida como un «marsquake») hasta la fecha. Este temblor débil podría revelar mucho sobre el Planeta Rojo y cómo llegó a ser.

La débil señal sísmica, detectada por el instrumento SEIS del módulo de aterrizaje, se registró el pasado 6 de abril, o el día 128 de Marte (Sol 128) desde que el vehículo aterrizó. Esta es la primera señal sísmica registrada que parece haberse originado desde el interior del planeta, en lugar de ser causada por algo como el viento.

Sismográfo de Insight

Los científicos de la NASA ahora están examinando los datos de SEIS para determinar la causa exacta de la señal, que puede haberse originado desde el interior de Marte o haber sido causada por un meteorito que se estrelló contra la superficie del planeta y envió ondas a través del manto. En la Tierra, la actividad sísmica (también conocida como «terremotos») es el resultado de la acción entre placas tectónicas, particularmente a lo largo de líneas de falla.

Si bien Marte y la Luna no tienen placas tectónicas, todavía experimentan temblores, que son en gran parte el resultado del calentamiento y enfriamiento continuo de sus superficies. Esto causa expansión y contracción, lo que finalmente resulta en un estrés lo suficientemente fuerte como para romper la corteza. Si bien el nuevo evento sísmico fue demasiado pequeño para proporcionar datos sólidos sobre el interior marciano, le está dando al equipo de la misión una idea de cómo funciona la actividad sísmica en Marte.

Por ejemplo, la naturaleza débil de este evento es similar a las medidas por los astronautas del Apolo a finales de los años sesenta y principios de los setenta. Comenzando con el Apolo 11, los astronautas de la NASA instalaron un total de cinco sismómetros en la superficie lunar que midieron miles de terremotos lunares entre 1969 y 1977. Los datos obtenidos por estos sensores permitieron a los científicos aprender mucho sobre la estructura y composición interior de la Luna.

A diferencia de la superficie de la Tierra, que tiembla constantemente por el ruido sísmico creado por los océanos y el clima del planeta, la superficie marciana es extremadamente silenciosa. Esto permite a SEIS, que fue proporcionada por el Centro Nacional de Estudios Espaciales de Francia (CNES) y construida por el Instituto Nacional Superior de Aeronáutica y del Espacio (ISAE) de Francia, captar débiles ruidos que pasarían inadvertidos en la Tierra.

El SEIS de InSight, que se colocó en la superficie en diciembre de 2018, permite a los científicos recopilar datos similares sobre Marte. Y al igual que la forma en que los datos de composición de la Luna permitieron a los científicos suponer que el sistema Tierra-Luna tiene un origen común (la Teoría del Impacto de los Gigantes), se espera que estos datos arrojen luz sobre cómo se formaron los planetas rocosos de nuestro Sistema Solar.

Esta es la cuarta señal sísmica detectada por el vehículo de aterrizaje InSight, las tres anteriores tuvieron lugar el 14 de marzo (Sol 105), el 10 de abril (Sol 132) y el 11 de abril (Sol 133), respectivamente. Sin embargo, estas señales fueron incluso más débiles que las detectadas el 6 de abril, lo que las hace aún más ambiguas en lo que respecta a sus orígenes. Aquí también, el equipo continuará estudiándolos para tratar de aprender más.

De los cuatro eventos registrados desde diciembre, el equipo de SEIS ha indicado que el instrumento ha superado sus expectativas en términos de sensibilidad. «Estamos encantados con este primer logro y estamos ansiosos por realizar muchas mediciones similares con SEIS en los próximos años», dijo Charles Yana, el gerente de operaciones de la misión SEIS en CNES.

El módulo de aterrizaje continúa estudiando el interior del planeta desde su lugar en Elysium Planitia, una llanura cerca del ecuador de Marte. En la actualidad, los controladores de la misión todavía están tratando de descubrir cómo desalojar la sonda de calor del Paquete de propiedades físicas y de calor (HP3), que se atascó en la roca enterrada en febrero cuando intentaba meterse en el suelo para medir las temperaturas allí.

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