La New Horizons envía la primera fotografía de Última Thule

Los científicos de la misión New Horizons de la NASA han mostrado las primeras imágenes detalladas del objeto más distante jamás explorado: el objeto del Cinturón de Kuiper, apodado Ultima Thule. Su aspecto notable, a diferencia de lo que hemos visto antes, ayuda a comprender los procesos que construyeron los planetas hace cuatro mil quinientos millones de años.

“Este sobrevuelo es un logro histórico”, dijo el investigador principal de New Horizons, Alan Stern, del Southwest Research Institute en Boulder, Colorado. “Nunca antes un equipo de naves espaciales ha rastreado un cuerpo tan pequeño a una velocidad tan alta en el abismo del espacio.

Las nuevas imágenes, tomadas desde cerca de 27,000 kilómetros, revelaron a Ultima Thule como un “binario de contacto”, que consiste en dos esferas conectadas. De extremo a extremo, esté objeto mide 31 kilómetros de longitud. El equipo de la New Horizons ha apodado la esfera más grande “Ultima” (19 kilómetros) y la esfera más pequeña “Thule” (14 kilómetros).

El equipo dice que las dos esferas probablemente se unieron en la época inicial de la formación del sistema solar, chocando entre sí a una velocidad no muy alta.

La primera imagen en color de Ultima Thule, tomada a una distancia de 137,000 kilómetros a las 4:08 hora universal el 1 de enero de 2019, resalta su superficie rojiza. A la izquierda hay una imagen en color mejorada tomada por la Cámara de Imagen Multiespectral Visible (MVIC), producida mediante la combinación de los canales de infrarrojo cercano, rojo y azul. La imagen central tomada por el generador de imágenes de reconocimiento de largo alcance (LORRI) tiene una resolución espacial más alta que el MVIC en aproximadamente un factor de cinco. A la derecha, el color se ha superpuesto en la imagen de LORRI para mostrar la uniformidad de color de los lóbulos de Ultima y Thule.

“New Horizons es como una máquina del tiempo, que nos lleva de regreso al nacimiento del sistema solar. Estamos viendo una representación física del inicio de la formación planetaria, congelada en el tiempo”, dijo Jeff Moore, líder del equipo de Geología y Geología de New Horizons. “Estudiar Ultima Thule nos ayuda a comprender cómo se forman los planetas, tanto en nuestro propio sistema solar como en los que orbitan otras estrellas en nuestra galaxia”.

Los datos del sobrevuelo del Día de Año Nuevo continuarán llegando en las próximas semanas y meses, con imágenes de mayor resolución. Por ahora está primera imagen está realizada de lejos y con una baja resolución.

“En los próximos meses, New Horizons transmitirá docenas de conjuntos de datos a la Tierra, y escribiremos nuevos capítulos en la historia de Ultima Thule y el sistema solar”, dijo Helene Winters, Gerente de Proyectos de New Horizons

Pronto tendremos nuevas novedades y nuevas curiosidades sobre este “cacahuete espacial”, el objeto investigado más lejano dentro del sistema solar…

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