La nave espacial New Horizons llegará en pocas horas a Última Thule, la última frontera conocida dentro del sistema solar

TIEMPO RESTANTE PARA LLEGAR A ÚLTIMA THULE:

-23Días -8Horas -5Minutos -35Segundos

La nave espacial New Horizons de la NASA tratará de hacer el sobrevuelo planetario más lejano en la historia de los vuelos espaciales.

Despues de que la New Horizons visitará Plutón el año 2015, su misión principal finalizó, aportando gran cantidad de información sobre este planeta enano tan conocido y entrañable. A pesar de ello, tardó 10 años en llegar a Plutón y tan solo pudo estar unas horas fotografíando a Plutón de cerca.

El equipo de investigación de la New Horizons decidió seguir adelante y crear una misión secundaria con el objetivo de visitar el objeto MU69 (conocido ahora como Ultima Thule) tras cambiar el rumbo a la sonda, en cuatro ocasiones (el 22, el 25, el 28 de octubre y el 4 de noviembre de 2015) y dejar atrás el primer destino, el planeta enano Plutón,

Este objeto, no deja de ser más que un asteroide de unos 30-40 km de diámetro y se encuentra mucho más lejos de Plutón, a unas 44 UA (44 veces la distancia promedio entre el Sol y la Tierra, o dicho de otra manera a unos 1,6 mil millones de kilómetros más allá de Plutón.

Primera detección de MU69 por parte de la cámara de la New Horizons

A las 05.33 GMT del 1 de enero, New Horizons pasará cerca del pequeño Ultima Thule y investigará de cerca este objeto ubicado en el cinturion de Kuiper tan desconocido, y que fue descubierto gracias al telescopio espacial Hubble en el 2014.

Las apuestas son altas. Tardará 6 horas y 8 minutos para que una señal llegue a la Tierra procedente de la New Horizons. Un viaje de ida y vuelta para una señal dura poco más de medio día: 12 horas y 15 minutos. Así que New Horizons tendrá que trabajar por su cuenta durante la cita actual, tal como lo hizo en Plutón.

Actualmente la sonda se encuentra en un modo de autoprotección llamado como “modo seguro”. Este es un sistema de ahorro energético y de preparación para lo que le va a venir en muy pocas horas. En pocas horas, la New Horizons la harán despertar desde la Tierra, verificarán que todo funcione como se espera y quedará en espera para la madrugada del 1 de enero.

Si todo va bien, New Horizons se encontrará con Ultima Thule a una friolera velocidad de 62.000 km/h. En su punto más cercano, New Horizons estará 3,540 km de Ultima Thule, tres veces más cerca que el encuentro conseguido con Plutón. A esta distancia sus imágenes deben conseguir una resolución de hasta 30 metros.

Los objetivos científicos del sobrevuelo incluyen la caracterización de la geología y la morfología de 2014 MU69, el mapeo de su superficie y su composición (búsqueda de amoníaco, monóxido de carbono, metano y agua helada). Se llevarán a cabo búsquedas para orbitar moonlets, coma, anillos y el entorno circundante.

New Horizons es la primera misión que ha llegado al Cinturón de Kuiper, una zona gigantesca habitada por cuerpos helados y pequeños objetos misteriosos que orbitan más allá de Neptuno. New Horizons seguirá explorando el Cinturón de Kuiper hasta mediados de 2021, cuando la nave espacial esté a una distancia de 50 Unidades Astronómicas, o sea, 50 veces la distancia que separa la Tierra del sol. Su objetivo es estudiar el plasma ionizado y el ambiente de polvo del cinturón de Kuiper y explorar algunos de sus objetos, los llamados KBO. La nave puede detectar si tienen satélites o determinar sus formas y periodos de rotación.

Ubicación actual de la New Horizons.

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