Voyager 2 se adentra en el espacio interestelar

Como ya hiciera en su momento en 2012 su gemela Voyager 1, los científicos de la NASA han anunciado que la Voyager 2 ha abandonado la heliosfera -la burbuja protectora de las partículas creada por los campos magnéticos del Sol- siendo este el segundo objeto hecho por el hombre que ha alcanzado el espacio entre las estrellas.

Los miembros del equipo Voyager de la NASA han expuesto los hallazgos en una conferencia de prensa en la reunión de la American Geophysical Union (AGU) en Washington hoy 10 de Diciembre, concluyendo al comparar los datos de diferentes instrumentos a bordo de la nave espacial, los científicos de la misión han determinado  que la sonda cruzó el borde exterior de la heliosfera el pasado 5 de noviembre. Este límite, llamado heliopausa, es donde el viento solar de alta temperatura y tenue se encuentra con el medio interestelar más frío y denso.

Como ya hemos comentado, su gemela, la Voyager 1, cruzó este límite en 2012, pero en cambio Voyager 2 lleva un instrumento de trabajo que proporcionará observaciones únicas de la naturaleza de esta puerta de entrada al espacio interestelar.

Voyager 2 ahora está a un poco más de 18 mil millones de kilómetros de la Tierra. Los operadores de la misión aún pueden comunicarse con la nave pese a esta nueva fase de su viaje, eso si, la información, que se mueve a la velocidad de la luz, necesita aproximadamente dieciséis horas y media para viajar hasta la Tierra. En comparación, la luz que viaja desde el Sol tarda unos ocho minutos en llegar a la Tierra.

La evidencia más convincente de que Voyager 2 abandonó la heliosfera, provino de su experimento de ciencia de plasma (PLS) a bordo, un instrumento que dejó de funcionar en la Voyager 1 en 1980, mucho antes de que la sonda cruzara la heliopausa. Hasta hace poco, el espacio que rodeaba a la Voyager 2 estaba lleno de forma predominante de plasma proveniente de nuestro Sol. Este flujo continuo, llamado viento solar, crea una especie de burbuja, la heliosfera, que envuelve a los planetas de nuestro sistema solar. El PLS utiliza la corriente eléctrica del plasma para detectar la velocidad, densidad, temperatura, presión y flujo del viento solar. El PLS a bordo del Voyager 2 observó un fuerte descenso en la velocidad de las partículas del viento solar el pasado 5 de noviembre. Desde esa fecha, el instrumento de plasma PLS no ha observado ningún flujo de viento solar en el ambiente de alrededor del Voyager 2, en cambio, si han aumentado el nivel de rayos cósmicos, lo que lo convierte en un indicio claro  que la sonda dejó atrás la heliosfera.

Animated gif of Voyager

Además de los datos de plasma solar, los miembros del equipo científico del Voyager han visto evidencia de otros tres instrumentos a bordo: el subsistema de rayos cósmicos, el instrumento de partículas cargadas de baja energía y el magnetómetro, que es consistente con la conclusión de que el Voyager 2 ha cruzado la heliopausa. Los miembros del equipo de Voyager están ansiosos por continuar estudiando los datos de estos otros instrumentos a bordo para obtener una imagen más clara del nuevo entorno el cual viaja Voyager 2.

El conjunto de gráficos de la izquierda ilustra la caída en la corriente eléctrica detectada en tres direcciones por el experimento de ciencia de plasma (PLS) de Voyager 2 a niveles de fondo. Se encuentran entre los datos clave que muestran que la Voyager 2 entró en el espacio interestelar en noviembre de 2018. Créditos: NASA / JPL-Caltech / MIT

Juntas, las dos naves Voyager brindan una visión detallada de cómo nuestra heliosfera interactúa con el constante viento interestelar que fluye desde más allá del sistema solar. Sus observaciones complementan los datos del Explorador de límites interestelares de la NASA (IBEX), una misión que está detectando remotamente ese límite. La NASA también está preparando una misión adicional, la próxima sonda de aceleración y mapeo interestelar (IMAP), que se lanzará en 2024, para capitalizar las observaciones de los Voyagers.

“Las Voyager tienen un lugar muy especial para nosotros en nuestra flota heliofísica”, dijo Nicola Fox, directora de la División de Heliofísica en la sede de la NASA. “Nuestros estudios comienzan en el Sol y se extienden a todo lo que toca el viento solar. Tener a las Voyager enviando información sobre el extremo de la influencia del Sol, nos da una visión sin precedentes de un territorio verdaderamente inexplorado “.

Las sondas han abandonado la heliosfera, Voyager 1 y Voyager 2, pero aún no han abandonado el sistema solar, y eso  no será pronto. Se considera que el límite del sistema solar está más allá del borde exterior de la Nube de Oort, una colección de pequeños objetos que todavía están bajo la influencia de la gravedad de nuestra estrella. El ancho de la Nube de Oort no se conoce con precisión, pero se estima que comienza en unas 1.000 unidades astronómicas (UA) desde el Sol y se extiende hasta unas 100.000 UA. Una UA es la distancia del Sol a la Tierra.

Voyager 2 tardará unos 300 años en alcanzar el borde interior de la Nube de Oort y posiblemente 30.000 años en volar más allá.

Resultado de imagen de nube de oort

Las sondas Voyager se alimentan con calor de la descomposición del material radioactivo, contenido en un dispositivo llamado generador de radioisótopos (RTG). La potencia de salida de los RTG disminuye en aproximadamente cuatro vatios por año, lo que significa que varias partes de los Voyagers, incluidas las cámaras de ambas naves espaciales, se han apagado con el tiempo para administrar la energía.

“Creo que todos estamos contentos y aliviados de que las sondas Voyager hayan operado el tiempo suficiente para superar este hito”, dijo Suzanne Dodd, gerente del proyecto Voyager en el Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA en Pasadena, California. “Esto es lo que todos hemos estado esperando. Ahora estamos esperando con ansias lo que podremos aprender al tener ambas sondas fuera de la heliopausa “.

Voyager 2 se lanzó en 1977, 16 días antes de Voyager 1, y ambas han viajado mucho más allá de sus destinos originales. Estas naves espaciales fueron construidas para durar cinco años y realizar estudios de primer plano de Júpiter y Saturno. Sin embargo, a medida que la misión continuaba, resultaron posibles los sobrevuelos adicionales de los dos planetas gigantes más externos, Urano y Neptuno. A medida que la nave espacial volaba a través del sistema solar, se utilizaba la reprogramación por control remoto para dotar a los Voyager con mayores capacidades que las que tenían cuando abandonaron la Tierra. Su misión de dos planetas se convirtió en una misión de cuatro planetas. Sus cinco años de vida útil se han extendido a 41 años, lo que hace de Voyager 2 la misión más larga de la NASA.

La historia de Voyager ha impactado no solo a generaciones de científicos e ingenieros actuales y futuros, sino también a la cultura de la Tierra, incluido el cine, el arte y la música. Cada nave espacial lleva un Registro Dorado de sonidos, imágenes y mensajes de la Tierra. Dado que la nave espacial podría durar miles de millones de años, estas cápsulas de tiempo circular podrían ser algún día las únicas huellas de la civilización humana.

Los controladores de la misión del Voyager se comunican con las sondas utilizando la Deep Space Network (DSN) de la NASA, un sistema global para comunicarse con naves espaciales interplanetarias. El DSN consta de tres grupos de antenas en Goldstone, California; Madrid, España; y Canberra, Australia.

La Misión Interestelar Voyager forma parte del Observatorio del Sistema Heliofísico de la NASA, patrocinado por la División de Heliofísica de la Dirección de Misiones Científicas de la NASA en Washington. JPL construyó y opera la nave espacial gemela Voyager. El DSN de la NASA, administrado por JPL, es una red internacional de antenas que soporta misiones interplanetarias de naves espaciales y observaciones de radio y astronomía por radar para la exploración del sistema solar y el universo. La red también admite misiones seleccionadas en órbita terrestre. La Organización de Investigaciones Científicas e Industriales del Commonwealth, la agencia nacional de ciencia de Australia, opera tanto el Complejo de Comunicación del Espacio Profundo de Canberra, parte de la DSN, como el Observatorio de Parkes, que la NASA ha estado utilizando para bajar datos desde la Voyager 2 desde el 8 de noviembre.

Fuente: https://voyager.jpl.nasa.gov/

Deja un comentario

Tu dirección de correo electrónico no será publicada.