Se acabó para Kepler. El cazador de planetas más exitoso que jamás se haya construido está finalmente sin combustible y acaba de ser jubilado…

¡Últimamente ha sido un tiempo tumultuoso para los telescopios espaciales! Hace menos de un mes, el Telescopio Espacial Hubble entró en modo seguro después de experimentar una falla mecánica con uno de sus giroscopios (que ya ha sido remediado). Poco después, el telescopio de rayos X Chandra también entró en modo seguro, y por razones similares. Después de tres días, el equipo de operaciones también logró que volviera a funcionar.

Y ahora, después de nueve años de servicio, la NASA ha anunciado oficialmente que el Telescopio Espacial Kepler se retirará. Sin combustible restante para realizar sus observaciones científicas, la NASA ha decidido dejar el telescopio en su órbita segura actual (lejos de la Tierra). Lejos de ser una historia triste, el retiro de Kepler es una oportunidad para reflexionar sobre los inmensos logros de este telescopio y cómo revolucionó el estudio de los exoplanetas.

Con su lanzamiento el 6 de marzo de 2009, Kepler comenzó una ambiciosa misión: estudiar nuestra región cercana de la Vía Láctea en busca de planetas del tamaño de la Tierra que orbitaban dentro de sus estrellas (o cerca de) sus respectivas zonas habitables y determinar cuántos de los cientos de miles de millones de estrellas en nuestra galaxia podrían tener tales planetas. En su momento, ha sido responsable del descubrimiento de 2,600 planetas confirmados y casi 4000 candidatos.

Para detectar exoplanetas distantes, Kepler confió en lo que se conoce como el Método de Tránsito (también conocido como Fotometría de Tránsito). Este método consiste en medir las curvas de luz de las estrellas distantes para obtener caídas periódicas en el brillo, que son una indicación de que los exoplanetas pasan frente a ellas (es decir, en tránsito) en relación con el observador. Usando este método, los astrónomos pueden imponer restricciones al tamaño, el período orbital y la masa de un planeta, lo que les ayuda a determinar si el planeta es rocoso y potencialmente habitable.

Como los tránsitos son muy breves, Kepler monitoreaba miles de estrellas simultáneamente en campos específicos y evitaba la luz oscura del sol. Por lo tanto, Kepler se enfocó en la constelación de Cygnus y Lyra, que tiene el mayor número posible de estrellas y no se encuentra dentro del plano eclíptico (el camino del Sol).

Lo que hizo a Kepler tan efectivo en su misión fue la forma en que combinó técnicas de vanguardia para medir el brillo de una estrella con la cámara digital más grande del espacio exterior en ese momento. Con su instrumento dirigido a un campo de estrellas tras otro, Kepler realizó el primer estudio de planetas en nuestra galaxia y se convirtió en la primera misión de la NASA en buscar exoplanetas potencialmente habitables.

Gracias a los casi 3000 planetas que Kepler ha confirmado, los astrónomos han aprendido mucho sobre la diversidad de planetas que existen dentro de nuestra galaxia. De todos los exoplanetas que se han detectado y confirmado hasta ahora, la mayoría ha caído en una de tres categorías: gigantes gaseosos, súper-Tierras calientes en órbitas de corto período y gigantes de hielo.

Exoplanetas descubiertos con el paso de los años

Sin embargo, según el análisis más reciente de los descubrimientos de Kepler, los astrónomos han llegado a la conclusión de que entre el 20 y el 50% de las estrellas visibles en el cielo nocturno probablemente tengan planetas similares en tamaño y composición (es decir, rocosos) a la Tierra. Estos planetas también se ubicarían dentro de las zonas habitables de sus estrellas progenitoras, lo que significa que serían lo suficientemente cálidos para soportar el agua líquida en sus superficies.

Otra cosa a la que Kepler nos abrió los ojos es cuán divergentes pueden ser otros sistemas de los nuestros. Por ejemplo, el tipo más común de planeta que observó (aquellos que están entre el tamaño de la Tierra y Neptuno) ni siquiera existe en nuestro Sistema Solar. Además, Kepler encontró sistemas planetarios que estaban tan llenos de planetas en órbita cerca de sus estrellas que hizo que el Sistema Solar pareciera escasamente poblado en comparación.

Debido a su tasa de éxito, la comunidad astronómica se asustó un poco cuando se produjeron fallas mecánicas a los cuatro años de su misión (después de que Kepler hubiera alcanzado sus objetivos principales de la misión). Esto consistió en que una de las ruedas de reacción tipo giroscopio de Kepler (que se utilizan para apuntar con precisión el telescopio) fallara en julio de 2012, seguida de una segunda rueda que falló en mayo de 2013.

Después de meses de análisis, el equipo de la misión abandonó la restauración del telescopio a pleno funcionamiento e ideó una misión secundaria, conocida como K2. Para esta misión, el equipo cambió el campo de visión de la nave aproximadamente cada tres meses, lo que duplicó la vida útil del telescopio y aumentó el número de estrellas de Kepler a más de 500,000.

La misión Kepler en números

La observación de tantas estrellas también fue una contribución importante, permitiendo a los astrónomos comprender mejor los comportamientos y propiedades estelares, que son esenciales para estudiar los planetas que los orbitan. La información que recopiló también permite a los astrónomos aprender más sobre la historia de nuestra Vía Láctea y la evolución estelar, lo que nos permite conocer la historia y la evolución de nuestro Universo.

Las misiones extendidas también establecen un precedente para el intercambio de datos, donde las nuevas observaciones se pusieron inmediatamente a disposición del público. Esto permitió un proceso de descubrimiento muy rápido y ha establecido un nuevo estándar que las futuras misiones esperan seguir. A pesar del hecho de que la misión de Kepler está a punto de concluir, los científicos anticipan que estudiarán los volúmenes de datos que obtuvieron durante al menos una década.

A pesar de que la misión ya ha contribuido a casi 3000 artículos científicos, el equipo de Kepler publicó un informe que ofrece sugerencias sobre dónde podrían realizarse importantes descubrimientos científicos utilizando los datos de la misión. También incluyeron una lista de 21 proyectos importantes de análisis de datos que pueden ejecutarse utilizando datos que ya están disponibles en los archivos de Kepler en la actualidad.

Puntos de observación de las dos misiones de Kepler

Los datos obtenidos como parte de la última campaña de Kepler (Campaña 19), también complementarán los datos del Satélite de Investigación de Exoplanetas en Transición (TESS) de la NASA, que se lanzó en abril. TESS y el Telescopio Espacial James Webb (JWST, por sus siglas en inglés), que se lanzará en 2021, empezarán donde Kepler se detuvo, examinando los sistemas estelares cercanos con la esperanza de encontrar planetas habitables y responder la pregunta fundamental: ¿estamos solos en el Universo?

¡Aquí está Kepler! Lo hiciste genial y te fuiste demasiado pronto. ¡Que aquellos que siguen sus pasos tengan la misma suerte!

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