Nuevas y sorprendentes fotografías de Marte y Saturno tomadas por el telescopio espacial Hubble

Durante este verano de 2018, los planetas de Marte y Saturno (uno después del otro) han estado en oposición. En términos astronómicos, la oposición se refiere a cuando un planeta está en el lado opuesto de la Tierra en relación con el Sol. Esto no solo significa que el planeta está más cerca de la Tierra en su órbita respectiva, sino que también está completamente iluminado por el Sol (como se ve desde la Tierra) y es mucho más visible.

Como resultado, los astrónomos pueden observar estos planetas con mayor detalle durante estas noches. El Telescopio Espacial Hubble aprovechó esta situación para hacer lo que mejor ha hecho durante los últimos veintiocho años: capturar algunas imágenes impresionantes de ambos planetas. Hubble hizo sus observaciones de Saturno en junio y Marte en julio, y mostró ambos planetas cerca de su oposición.

Las imágenes de alta resolución del Hubble de los planetas y las lunas de nuestro Sistema Solar solo pueden ser superadas por las naves espaciales que están en órbita o acercándose a ellas. Sin embargo, el Hubble tiene una gran ventaja sobre este tipo de misiones, ya que puede mirar los planetas solares periódicamente y observarlos durante períodos de tiempo mucho más largos que una nave espacial que pasa.

Hubble observó a Saturno el 6 de junio, casi un mes antes de que alcanzara la oposición el 27 de junio. En ese momento, el gigante de los anillos de gas estaba a aproximadamente 1.4 billones de km de la Tierra. Hubble fue capaz de capturar el magnífico sistema de anillos del planeta en un momento en que estaba en su máxima inclinación hacia la Tierra, lo que permitió una vista espectacular de los anillos y las diferencias entre ellos.

La nueva imagen de Hubble de Saturno también logró capturar la tormenta hexagonal alrededor del polo norte del gigante de gas. Esta corriente en chorro estable y persistente fue observada por primera vez por la sonda Voyager 1 durante su sobrevuelo de Saturno en 1981, y ha sido un misterio para los astrónomos desde entonces. Además de eso, la nueva imagen también muestra a seis de las 62 lunas conocidas de Saturno: Dione, Enceladus, Tethys, Janus, Epimeteo y Mimas.

La nueva imagen de Hubble de Marte fue capturada el 18 de julio, 13 días antes de llegar a su punto más cercano a la Tierra. En esta ocasión, Marte esta a 55,757,930 km de la Tierra, que es lo más cerca que ha estado del planeta a la Tierra en casi 60,000 años!

Marte está en oposición a la Tierra cada dos años, por lo que Hubble ha tenido muchas oportunidades de capturar imágenes detalladas de la superficie del planeta. Sin embargo, esta nueva imagen es diferente ya que está dominada por una gigantesca tormenta de arena que actualmente abarca todo el planeta. Esta tormenta ha estado en pleno apogeo desde mayo de 2018 y se convirtió en una tormenta de polvo en todo el planeta que ha aguantado durante varias semanas.

Las tormentas de polvo son una ocurrencia común en Marte. Se llevan a cabo todos los años, pero por lo general permanecen contenidos en un área local, y normalmente duran unas pocas semanas. Las tormentas de polvo más grandes que pueden crecer para cubrir todo el planeta son un evento más raro y, por lo general, pueden durar semanas o incluso meses. Estos tienden a ocurrir durante los meses de primavera y verano en el hemisferio sur, que coincide con el hecho de que Marte está más cerca del Sol en su órbita elíptica.

Debido al aumento de la temperatura, las partículas de polvo se elevan más hacia la atmósfera, creando más viento. El viento resultante levanta aún más polvo, creando un ciclo de retroalimentación que los científicos de la NASA todavía están tratando de comprender. Mientras que las naves espaciales que orbitan Marte y los exploradores y aterrizadores pueden estudiar el comportamiento de las tormentas a altitudes más bajas o desde la superficie, las observaciones de Hubble permiten a los astrónomos estudiar los cambios en la atmósfera superior.

Las observaciones combinadas ayudarán a los científicos planetarios a comprender mejor cómo surgen estas tormentas globales. A pesar de la oscurecedora tormenta de polvo, el Hubble logró capturar varias características importantes de la superficie marciana, como los casquetes polares, Terra Meridiani, el cráter Schiaparelli y la cuenca Hellas, a pesar de que todas ellas parecen ligeramente borrosas en la imagen.

La cuenca de Hellas, una cuenca de impacto que mide 2200 km de ancho y tiene casi 8 km de profundidad, es visible en la parte inferior derecha y aparece como un área oval grande y brillante. El área naranja en el centro superior de la imagen es Arabia Terra, una gran zona de tierras altas en el norte de Marte. Esta región se caracteriza por muchos cráteres de impacto y una fuerte erosión, lo que indica que podría estar entre los terrenos más antiguos del planeta.

Al sur de Arabia Terra se encuentran las líneas oscuras conocidas como Sinus Sabaeus y Sinus Meridiani, que se extienden de este a oeste a lo largo del ecuador y están formadas por depósitos de roca oscura y arena de antiguos flujos de lava. Debido a que era otoño en el hemisferio norte cuando se tomó la imagen, está cubierta por un manto brillante de nubes, y también se pueden ver nubes sobre los casquetes polares del norte y del sur. Por último, pero no menos importante, las dos pequeñas lunas de Marte, Phobos y Deimos, aparecen en la mitad inferior de la imagen.

Comparando estas nuevas imágenes de Marte y Saturno con datos anteriores recopilados por Hubble, otros telescopios y las numerosas sondas que han tomado imágenes de ellos a lo largo de los años permitirán a los astrónomos estudiar cómo los patrones de nubes y estructuras a gran escala en los planetas solares cambian con el tiempo . ¡Estas últimas imágenes también muestran que incluso después de casi tres décadas de estar en funcionamiento, el Hubble todavía es capaz de ganar peso!

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