¿Pudo haber vida en la Luna hace mucho tiempo? Un nuevo estudio sugiere que si…

En pocas palabras, la Luna es un lugar seco, sin aire, donde no vive nada. Además de las concentraciones de hielo que existen en cráteres con sombreado permanente en las regiones polares, se cree que la única agua existente en la Luna se encuentra debajo de la superficie. La poca atmósfera que existe consiste en elementos liberados desde el interior (algunos de los cuales son radiactivos) y helio-4 y neón, que son aportados por el viento solar. (Por ahora parece imposible que haya habido vida en la Luna NUNCA).

Sin embargo, los astrónomos han teorizado que pudo haber un momento en que la Luna podría haber sido habitable. Según un nuevo estudio realizado por un astrofísico y un científico planetario, la Luna pudo tener dos momentos óptimos para la habitabilidad en el pasado. Estos tuvieron lugar hace aproximadamente 4 mil millones de años (después de la formación de la Luna) y durante el pico de la actividad volcánica lunar (alrededor de 3.5 mil millones de años atrás).

El estudio, que apareció recientemente en la revista “Astrobiology” bajo el título “¿Hubo posibilidad de habitabilidad temprana para la luna?” fue redactado por Dirk Schulze-Makuch e Ian A. Crawford. Mientras que Schulze-Makucha es profesor de astrofísica en la Universidad Estatal de Washington (WSU) y la Universidad Técnica de Berlín (TUB), Crawford es profesor de ciencia planetaria y astrobiología en el “Birkbeck College” de la Universidad de Londres.

Por el bien de su estudio, Schulze-Makuch y Crawford recurrieron a los resultados de varias misiones espaciales recientes y análisis de muestras de roca y suelo lunar, que indicaban que la Luna no estaba tan seca como se pensaba. También se basaron en estudios recientes de las muestras del volcanismo lunar, que indican que el interior lunar contiene más agua de lo que se pensaba anteriormente y que el manto lunar puede ser tan comparativamente rico en agua como el manto superior de la Tierra.

A partir de esto, llegaron a la conclusión de que las condiciones en la superficie lunar eran suficientes para soportar formas de vida simples durante dos períodos en el pasado. La primera fue hace aproximadamente 4 mil millones de años, cuando la Luna comenzó a formarse a partir de un disco de escombros causado por un impacto entre un objeto del tamaño de Marte (llamado Theia) y la Tierra, también conocida como “La Hipótesis del Impacto Gigante”. El segundo ocurrió hace 3,5 mil millones de años cuando la Luna estaba en el pico de su actividad volcánica.

En ambos momentos, los científicos planetarios creen que la Luna estaba liberando cantidades considerables de gases volátiles sobrecalentados en su interior, que incluirían vapor de agua. Esta desgasificación podría haber formado charcos de agua líquida en la superficie lunar y una atmósfera lo suficientemente densa como para mantenerla allí durante millones de años. También se cree que la primera luna tenía su propio campo magnético, que habría protegido las formas de vida en la superficie de la radiación solar mortal.

Como dijo Schulze Makuch en una entrevista reciente con la revista Astriobiology:

“Si agua líquida y una atmósfera significativa estuvieron presentes en la Luna primitiva durante largos períodos de tiempo, creemos que la superficie lunar habría sido al menos transitoriamente habitable”.

El trabajo de Schulze-Makuch y Crawford se basa en datos de misiones espaciales recientes y análisis de roca lunar y muestras de suelo que muestran que la Luna es más acuosa de lo que los científicos le dieron crédito. Estos incluyen la primera misión lunar de la India, Chandrayaan I, que creó un mapa químico y mineralógico de alta resolución de la superficie lunar en 2009, que confirmó la presencia de moléculas de agua en el suelo.

En ese mismo año, la misión de Satélite de detección y observación de cráteres lunares (LCROSS) de la NASA, estrelló un pequeño módulo cerca del polo sur de la luna y confirmó la evidencia de agua en la columna de escombros resultante. Y en 2013, el Orbitador de Reconocimiento Lunar creó un mapa detallado de la región polar sur que mostraba abundantes concentraciones de agua.

Además, los exámenes en curso de las rocas lunares devueltas por los astronautas del Apolo y los estudios de depósitos volcánicos lunares han proporcionado una fuerte evidencia de que hay una gran cantidad de agua en el manto lunar que se cree que se depositó muy temprano en la formación de la Luna. En cuanto a cómo llegó la vida, sigue siendo una pregunta abierta.

Schulze-Makuch y Crawford creen que puede haberse originado de la misma manera que en la Tierra, pero que el escenario más probable es que haya sido traído de la Tierra por meteoritos. Esencialmente, la evidencia más temprana de la vida en la Tierra indica que las cianobacterias existieron en nuestro planeta hace 3.5 a 3.8 mil millones de años. Esto coincide con el Bombardeo Pesado Tardío, cuando el Sistema Solar estaba experimentando impactos de meteoritos frecuentes y gigantes.

Entonces, básicamente, es posible que grandes impactos pudieran haber destruido partes de la superficie de la Tierra, que contenían organismos simples como las cianobacterias. Estos trozos podrían haber llegado a la Luna y aterrizar en su superficie, sembrándola con formas de vida básicas que habrían sido capaces de sobrevivir en el entorno lunar. Como dijo Schulze-Makuch:

“Se parece mucho a que la Luna era habitable en este momento. En realidad, pudo haber microbios que proliferaban en charcos de agua en la Luna hasta que la superficie se volvió seca y muerta “.

Mirando hacia el futuro, hay varias misiones que están programadas para explorar la superficie lunar. Estos incluyen Chandrayaan-2 de la India, una misión de análisis de muestras con rover, y los rovers Chang’e 4 y Chang’e 5 de China, que explorarán la región polar meridional y realizarán un muestreo de retorno de manera receptiva. La NASA y Roscosmos también planean enviar múltiples misiones a la Luna en los próximos años para estudiar su mineralogía, depósitos de agua y entorno de radiación.

Algunas de estas misiones pueden obtener muestras de depósitos volcánicos que corresponden al período de mayor actividad volcánica que tuvo lugar hace 3.500 millones de años en busca de signos de agua y biomarcadores. Mientras tanto, se podrían realizar experimentos en la Tierra o abordo de la ISS para simular ambientes lunares y ver si los microorganismos pueden sobrevivir bajo las condiciones que se predice que existieron en estos momentos.

Si tiene éxito, estas misiones y experimentos de muestras antiguas Lunares, podrían indicar que la Luna fue una vez un entorno habitable. Y con el tipo correcto de geoingeniería (también conocido como terraformación), ¡tal vez podría volver a ser habitable algún día!

Terraformación de Marte

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