Una nueva investigación descubre posible agua en Marte bajo el hielo marciano

Un enorme lago subterráneo ha sido detectado por primera vez en Marte, lo que aumenta la posibilidad de que exista más agua, e incluso la vida, dijeron astrónomos internacionales.

Ubicado debajo de una capa de hielo marciano, el lago tiene aproximadamente 20 kilómetros de ancho, dijo el informe dirigido por investigadores italianos en la revista estadounidense Science.

Es el cuerpo más grande de agua líquida que se haya encontrado en el planeta rojo.

“El agua está allí. No tenemos más dudas”, dijo en una conferencia de prensa el coautor Enrico Flamini, el director de la misión espacial Mars Express de la agencia espacial italiana.

Marte ahora está frío, estéril y seco, pero seguro que debió ser cálido y húmedo. Fue hogar de abundante agua líquida y lagos hace al menos 3.600 millones de años.

Los científicos están ansiosos por encontrar signos de agua contemporánea, porque tales descubrimientos son clave para descubrir el misterio de si la vida se formó en Marte en su pasado antiguo, o si podría persistir hoy en día.

“Este es un resultado impresionante que sugiere que el agua en Marte no es un goteo temporal como descubrimientos previos, sino un cuerpo de agua persistente que proporciona las condiciones de vida durante largos períodos de tiempo”, dijo Alan Duffy, profesor asociado de la Universidad Swinburne en Australia , que no estuvo involucrado en el estudio.

Ser capaz de acceder a las fuentes de agua también podría ayudar a los humanos a sobrevivir en una futura misión tripulada al planeta vecino de la Tierra.

 

Sin embargo, este lago en particular no sería apto para nadar ni para beber, y se encuentra a casi 1,5km de profundidad bajo la superficie helada en un ambiente hostil y helado. En caso de haber posibles formas de vida microbianas, si estás pudieran estar dentro, por ahora es una cuestión de debate.

Algunos expertos son escépticos de esa posibilidad ya que el lago es tan frío y salobre, y mezclado con una fuerte dosis de sales y minerales marcianos disueltos.

La temperatura es probablemente inferior al punto de congelación del agua pura, pero puede permanecer líquida debido a la presencia de magnesio, calcio y sodio.

“Este es un descubrimiento de una importancia extraordinaria, y está destinado a aumentar la especulación sobre la presencia de organismos vivos en el planeta rojo”, dijo Fred Watson del Observatorio Astronómico de Australia.

“Sin embargo, se debe tener precaución, ya que la concentración de sales necesarias para mantener el agua líquida podría ser fatal para cualquier vida microbiana similar a la de la Tierra”, agregó Watson, que no participó en la investigación.

 

El descubrimiento se realizó utilizando un instrumento de radar a bordo del orbitador Mars Express de la Agencia Espacial Europea, que se lanzó en 2003.

La herramienta se llama Mars Advanced Radar for Subsurface and Ionosphere Sounding o radar avanzado de Marte para subsuelo e ionosfera (MARSIS) y fue diseñada para encontrar agua subterránea enviando pulsos de radar que penetran en la superficie y capas de hielo. MARSIS mide cómo se propagan las ondas de radio y cómo se reflejan en la nave espacial.

Estas reflexiones “proporcionan a los científicos información sobre lo que se encuentra debajo de la superficie”.

Un equipo de investigadores liderado por Roberto Orosei del Istituto Nazionale di Astrofisica en Bolonia, Italia, realizó una investigación en una región llamada Planum Australe, ubicada en el extremo sur de la capa de hielo de Marte, desde mayo de 2012 hasta diciembre de 2015.

Un total de 29 series de muestreos de radar mostraron un “cambio muy brusco en su señal de radar asociada”, pemitiendo a los científicos mapear los contornos del lago. El perfil del radar de esta área es similar al de los lagos de agua líquida que se encuentran debajo de las capas de hielo de la Antártida y Groenlandia en la Tierra, lo que sugiere que hay un lago subglacial en esta ubicación en Marte.

Los investigadores dijeron que no están seguros de lo profundo que puede llegar a ser, pero puede tener alrededor de un metro de profundidad.

 

Confirmación necesaria

“Esta es la primera masa de agua que se ha detectado, por lo que es muy emocionante”, dijo a David Stillman, científico investigador del Departamento de Estudios Espaciales del Southwest Research Institute en Texas.

Sin embargo, Stillman, que no participó en la investigación, dijo que otra nave u otros instrumentos necesitan poder confirmar el descubrimiento.

Señaló que un instrumento de radar de mayor frecuencia fabricado por la agencia espacial italiana SHARAD, a bordo del Mars Reconnaissance Orbiter lanzado en 2005, no ha podido detectar el agua subterránea.

“Es extraño que SHARAD no pueda confirmar este descubrimiento. De hecho, SHARAD no puede atravesar el hielo aquí y nadie entiende por qué no puede”, dijo Stillman.

“Esto sugiere que algo extraño está sucediendo aquí. Por lo tanto, soy escéptico sobre este descubrimiento”.

 

Pero los investigadores están entusiasmados con el potencial de futuros hallazgos, porque si se pudiera encontrar agua líquida en el polo sur de Marte, también podría estar en otro lugar.

“No hay nada de especial en esta ubicación aparte del radar MARSIS en la nave espacial Mars Express que es más sensible a esa región, lo que significa que probablemente haya depósitos de agua similares debajo de la tierra en todo Marte”, dijo Duffy.

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