Ya son 79 las “Lunas” de Júpiter. Se descubren 12 nuevas lunas, una de ellas un poco extraña…

Júpiter siempre será un planeta lleno de secretos y que con el tiempo impresiona más y más. Ahora se ha descubierto un total de doce lunas nuevas en órbita alrededor de Júpiter: 11 lunas externas “normales”, y una a la que llaman “bola extraña”. Esto lleva el número total de lunas conocidas de Júpiter a 79: la mayor cantidad de cualquier planeta en nuestro Sistema Solar.

Un equipo dirigido por Scott S. Sheppard de Carnegie vio por primera vez las lunas en la primavera de 2017 mientras buscaban objetos muy lejanos del Sistema Solar como parte de la búsqueda de un posible planeta masivo más allá de Plutón.

En 2014, este mismo equipo encontró el objeto con la órbita más distante conocida en nuestro Sistema Solar y fue el primero en darse cuenta de que un planeta masivo desconocido en los límites de nuestro Sistema Solar, mucho más allá de Plutón, podría explicar la similitud de las órbitas de varios pequeños objetos extremadamente distantes. Este planeta putativo ahora a veces se llama popularmente Planeta X o Planeta Nueve. Dave Tholen, de la Universidad de Hawai, y Chad Trujillo, de la Universidad del Norte de Arizona, también forman parte del equipo de búsqueda del planeta.

“Júpiter simplemente estaba en el cielo cerca de los campos de búsqueda donde estábamos buscando objetos del Sistema Solar extremadamente distantes, así que pudimos buscar afortunadamente nuevas lunas alrededor de Júpiter mientras que al mismo tiempo buscamos planetas en los límites de nuestro Solar. Sistema “, dijo Sheppard.

Gareth Williams del Minor Planet Center de la Unión Astronómica Internacional usó las observaciones del equipo para calcular las órbitas de las lunas recién descubiertas.

“Se requieren varias observaciones para confirmar que un objeto en realidad orbita alrededor de Júpiter”, dijo Williams. “Entonces, todo el proceso tomó un año”.

Nueve de las nuevas lunas son parte de un enjambre externo distante de lunas que lo orbitan en la dirección retrógrada o opuesta a la rotación de rotación de Júpiter. Estas lunas retrógradas distantes se agrupan en al menos tres agrupaciones orbitales distintas y se cree que son los restos de once principales cuerpos parentales que se separaron durante las colisiones con asteroides, cometas u otras lunas. Las lunas retrógradas recientemente descubiertas tardan unos dos años en orbitar a Júpiter.

Dos de los nuevos descubrimientos forman parte de un grupo interno más cerrado de lunas que orbitan en el progrado, o en la misma dirección que la rotación del planeta. Estas lunas progrado internas tienen distancias orbitales y ángulos de inclinaciones similares alrededor de Júpiter y se cree que son fragmentos de una luna más grande que se rompió. Estas dos lunas recién descubiertas tardan algo menos de un año en viajar alrededor de Júpiter.

“Nuestro otro descubrimiento es un bicho raro y tiene una órbita como ninguna otra luna joviana conocida”, explicó Sheppard. “También es probable que la luna más pequeña conocida de Júpiter tenga menos de un kilómetro de diámetro”.

Esta nueva luna “extravagante” es más distante y más inclinada que el grupo prograde de lunas y tarda aproximadamente un año y medio en orbitar alrededor de Júpiter. Entonces, a diferencia del grupo de lunas progrado, que está más cerca, esta nueva luna prograda extraña tiene una órbita que cruza las lunas retrógradas externas.

Como resultado, es mucho más probable que se produzcan colisiones frontales entre el progrado “bicho raro” y las lunas retrógradas, que se mueven en direcciones opuestas.

“Esta es una situación inestable”, dijo Sheppard. “Las colisiones frontales se romperían rápidamente y reducirían los objetos al polvo”.

Es posible que las diversas agrupaciones lunares orbitales que vemos hoy se formaron en el pasado distante a través de este mecanismo exacto.

Imágenes de una de las lunas descubiertas

El equipo cree que esta pequeña luna programática “extravagante” podría ser el último remanente restante de una luna en órbita, una vez más grande, que formó algunas de las agrupaciones lunares retrógradas durante colisiones frontales pasadas. El nombre Valetudo se le ha propuesto, después de la bisnieta del dios romano Júpiter, la diosa de la salud y la higiene.

Elucidar las complejas influencias que dieron forma a la historia orbital de la luna puede enseñar a los científicos sobre los primeros años de nuestro Sistema Solar.

Por ejemplo, el descubrimiento de que las lunas más pequeñas en los diversos grupos orbitales de Júpiter aún son abundantes y sugiere que las colisiones que las crearon ocurrieron después de la era de la formación planetaria, cuando el Sol todavía estaba rodeado por un disco giratorio de gas y polvo del que los planetas nacido.

Debido a sus tamaños, de uno a tres kilómetros, estas lunas están más influenciadas por el gas y el polvo circundantes. Si estas materias primas aún estuvieran presentes cuando la primera generación de lunas de Júpiter colisionara para formar sus actuales agrupaciones agrupadas de lunas, el arrastre ejercido por cualquier gas y polvo restante en las lunas más pequeñas habría sido suficiente para hacer que se movieran en espiral hacia Júpiter. Su existencia muestra que probablemente se formaron después de que este gas y polvo se disiparon.

El descubrimiento inicial de la mayoría de las nuevas lunas se realizó en el telescopio Blanco de 4 metros ubicado en Cerro Tololo, en Chile y operado por el Observatorio Astronómico Óptico Nacional de los Estados Unidos. El telescopio recientemente se actualizó con la Cámara de energía oscura, por lo que es una poderosa herramienta para examinar el cielo nocturno en busca de objetos débiles.

Se usaron varios telescopios para confirmar los hallazgos, incluido el telescopio Magellan de 6,5 metros en el Observatorio Las Campanas de Carnegie en Chile; el Telescopio Discovery Channel de 4 metros en Lowell Observatory Arizona (gracias a Audrey Thirouin, Nick Moskovitz y Maxime Devogele); el Telescopio Subaru de 8 metros y el telescopio de 2.2 metros Univserity of Hawaii (gracias a Dave Tholen y Dora Fohring de la Universidad de Hawai); y el Telescopio Gemini de 8 metros en Hawai. Bob Jacobson y Marina Brozovic en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA confirmaron la órbita calculada de la extraña luna inusual en 2017 con el fin de verificar su predicción de ubicación durante las observaciones de recuperación de 2018 para asegurarse de que la nueva luna interesante no se perdiera.

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