Oumuamua, ¿un satélite o un cometa?

El 19 de octubre de 2017, el telescopio “Panoramic Survey Telescope” y “Rapid Response System-1” (Pan-STARRS-1) en Hawaii anunció la detección por primera vez de un asteroide interestelar – I / 2017 U1 (también conocido como ‘Oumuamua’ ) Originalmente, aunque era un cometa, las observaciones de seguimiento realizadas por el Observatorio Europeo Austral (ESO) y otros confirmaron que ‘Oumuamua’ era en realidad un cuerpo rocoso que se había originado fuera de nuestro Sistema Solar.

Desde entonces, se han llevado a cabo múltiples estudios para aprender más sobre este visitante interestelar, y algunas misiones incluso se han propuesto ir y estudiarlo de cerca. Sin embargo, el estudio más reciente de ‘Oumuamua’, realizado por un equipo de científicos internacionales, ha determinado que, basado en la forma en que salió de nuestro Sistema Solar, es probable que Oumuamua sea un cometa después de todo.

El estudio apareció recientemente en la revista “Nature” bajo el título “Aceleración no gravitacional en la trayectoria de 1I/2017 U1 (‘Oumuamua)”. El equipo de estudio fue dirigido por Marco Micheli de la “ESA SSA-NEO Coordination Center” y el INAF “Osservatorio Astronomico di Roma” e incluyó miembros del Instituto de Astronomía de la Universidad de Hawaii, “The Jet Propulsion Laboratory” de la NASA, el Observatorio Europeo Austral (ESO), el Southwest Research Institute (SwRI), “The Planetary Science Institute” y el “The Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory” (JHUAPL).

Como se señaló, cuando se descubrió por primera vez, aproximadamente un mes después de su aproximación más cercana al Sol, los científicos creían que ‘Oumuamua’ era un cometa interestelar. Sin embargo, las observaciones de seguimiento no mostraron evidencia de emisiones gaseosas o un entorno polvoriento alrededor del cuerpo (es decir, una cola de cometa), lo que hace que se clasifique como un asteroide interestelar rocoso.

Esto fue seguido por un equipo de investigadores internacionales que llevaron a cabo un estudio que mostró cómo Oumuamua era más helado de lo que se pensaba anteriormente. Usando el Telescopio Very Large de la ESO en Chile y el Telescopio William Herschel en La Palma, el equipo pudo obtener espectros de la luz solar reflejada en Oumuamua dentro de las 48 horas del descubrimiento. Esto reveló información vital sobre la composición del objeto, y señaló que es más helado que rocoso.

La presencia de una capa externa de material rico en carbono también explica por qué no experimentó desgasificación a medida que se acercaba al Sol. Después de estas observaciones iniciales, Marco Micheli y su equipo continuaron realizando mediciones de alta precisión de Oumuamua y su posición utilizando instalaciones terrestres y el Telescopio Espacial Hubble de NASA / ESA.

En enero, Hubble pudo tomar algunas imágenes finales antes de que el objeto se volviera demasiado débil para observar mientras se alejaba del Sol en su camino hacia el Sistema Solar. Para su sorpresa, notaron que el objeto aumentaba su velocidad desviándose de la trayectoria que seguiría si solo la gravedad del Sol y los planetas estuvieran influenciando su curso.

En resumen, descubrieron que ‘Oumuamua’ no estaba desacelerando como se esperaba, y a partir del 1 de junio de 2018, viajaba a una velocidad de aproximadamente 114,000 km/h. La explicación más probable, de acuerdo con el equipo, es que Oumuamua está descargando material de su superficie debido al calentamiento solar (también conocido como desgasificación). La liberación de este material le daría a Oumuamua el impulso constante que necesitaba para alcanzar esta velocidad.

Como explicó Davide Farnocchia, investigador del “Laboratorio de Propulsión a Chorro” de la NASA y coautor del artículo, en un reciente comunicado de prensa de la ESA:

“Probamos muchas alternativas posibles y la más plausible es que Oumuamua debe ser un cometa, y que los gases que emanan de su superficie están causando las pequeñas variaciones en su trayectoria”.

Además, la liberación de presión de gas también explicaría cómo Oumuamua se desvía del rumbo, ya que se sabe que la emisión de gases tiene el efecto de perturbar el camino del posible cometa. Naturalmente, todavía hay algunos misterios que aún deben resolverse sobre este cuerpo. Por un lado, el equipo aún no ha detectado ningún material polvoriento o firmas químicas que caractericen típicamente a un cometa

Como tal, el equipo concluyó que Oumuamua debe haber estado liberando solo una pequeña cantidad de polvo, o tal vez estaba liberando más gas puro sin mucho polvo. En cualquier caso, Oumuamua se estima que es un objeto muy pequeño, que mide unos 400 metros de largo. Al final, la hipótesis de desgasificación de Oumuamua sigue siendo un misterio, muy parecido a su origen.

De hecho, el equipo originalmente realizó las observaciones de Hubble en Oumuamua con la esperanza de determinar su ruta exacta, que luego usarían para rastrear el objeto hasta su sistema estelar “padre”. Estos nuevos resultados significan que esto será más desafiante de lo que se pensó originalmente. Como Olivier Hainaut, un investigador del Observatorio Europeo Austral y coautor del estudio, explicó:

“Fue extremadamente sorprendente que Oumuamua apareciera por primera vez como un asteroide, dado que esperamos que los cometas interestelares sean mucho más abundantes, por lo que al menos hemos resuelto ese rompecabezas en particular. Todavía es un objeto pequeño y extraño, pero nuestros resultados ciertamente se inclinan hacia lo que es un cometa y no un asteroide después de todo.”

Detlef Koschny, otro coautor del estudio, es responsable de las actividades de Objetos Cercanos a la Tierra bajo el programa “Space Situational Awareness” de la ESA. Como explicó, el estudio de Oumuamua ha proporcionado a los astrónomos la oportunidad de mejorar los métodos de detección de asteroides, que podrían desempeñar un papel vital en el estudio de los asteroides cercanos a la Tierra y determinar si presentan un riesgo.

“Los visitantes interestelares como estos son científicamente fascinantes, pero extremadamente raros”, dijo. “Los objetos cercanos a la Tierra que se originan dentro de nuestro Sistema Solar son mucho más comunes y, debido a que pueden suponer un riesgo de impacto, estamos trabajando para mejorar nuestra capacidad de explorar el cielo todas las noches con telescopios como nuestra Estación Terrestre Óptica que contribuyó a esta fascinante descubrimiento.”

Desde la llegada de Oumuamua, los científicos han determinado que puede haber miles de asteroides interestelares actualmente en nuestro Sistema Solar, el mayor de los cuales tendría un radio de decenas de kilómetros. De manera similar, se realizó otro estudio que reveló la presencia de un asteroide interestelar (2015 BZ509) que, a diferencia de Oumuamua, que era un intruso para salir del sistema, fue capturado por la gravedad de Júpiter y desde entonces se ha mantenido en una órbita estable.

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