Una gran tormenta de polvo en Marte pone en grave peligro el rover Opportunity de la NASA

La misión de Marte Opportunity de la NASA se puede llamar con razón el rover que simplemente no se detiene. Originalmente, este robot robótico solo debía operar en Marte durante 90 días marcianos (o soles), lo que da un poco más de 90 días terrestres. Sin embargo, desde que realizó su desembarco el 25 de enero de 2004, ha permanecido en operación durante 14 años, 4 meses y 18 días, ¡superando su plan operativo en un factor de 50!

Sin embargo, hace unas semanas, la NASA recibió noticias inquietantes que potencialmente representaban una amenaza para el “pequeño explorador”. Una tormenta marciana, que desde entonces ha crecido hasta ocupar un área más grande que América del Norte – 18 millones de km² – soplaba sobre la posición del rover en el Valle de la Perseverancia. Afortunadamente, la NASA ya ha entrado en contacto con el rover, lo que es una señal alentadora.

El Orbitador de Reconocimiento de Marte de la NASA detectó por primera vez la tormenta el viernes 1 de junio e inmediatamente notificó al equipo del Opportunity para comenzar a preparar planes de contingencia. La tormenta creció rápidamente durante los días siguientes y dio como resultado nubes de polvo que elevaron la opacidad de la atmósfera, lo que bloqueó la mayor parte de la luz solar que llegaba a la superficie. Esto es una mala noticia para el rover, ya que depende de los paneles solares para obtener energía y para recargar sus baterías.

Para el miércoles 6 de junio, los niveles de batería del Opportunity habían disminuido significativamente y se requirió que el rover cambiara a operaciones mínimas. Pero más allá de simplemente limitar las operaciones del rover, una tormenta de polvo prolongada también significa que el rover podría no ser capaz de mantener en funcionamiento sus calentadores de supervivencia intensivos en energía, que proteger sus baterías del frío extremo de la atmósfera de Marte.

Se cree que el frío marciano fue el causante de la pérdida del rover Spirit en 2010. Al igual que Opportunity, la misión de Spirit tan solo debería de haber durado solo 90 días, pero el rover logró permanecer en operación durante 2269 días (2208 soles) de principio a fin. También es importante tener en cuenta que Opportunity ha lidiado con tormentas a largo plazo antes y salió indemne.

En 2007, una tormenta mucho más grande cubrió el planeta, lo que condujo a dos semanas de operaciones mínimas y sin comunicaciones. Sin embargo, la tormenta actual se ha intensificado a partir del domingo por la mañana (10 de junio), creando un perpetuo estado de noche sobre la ubicación del rover en el Valle de la Perseverancia y llevando a un nivel de opacidad atmosférica mucho peor que la tormenta de 2007.

Mientras que la tormenta anterior tenía un nivel de opacidad (tau) de aproximadamente 5.5, esta nueva tormenta tiene una tau estimada de 10.8. Afortunadamente, los ingenieros de la NASA recibieron una transmisión del rover el domingo, lo que fue una indicación positiva ya que demostró que el rover aún tiene suficiente carga de batería para comunicarse con los controladores en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA. Esta última transmisión también mostró que la temperatura del rover había alcanzado aproximadamente -29 °C.

Oscurecimiento captado por el Opportunity en un timelapse de 30 días de la gran tormenta de Marte que hubo en 2007

Las tormentas de polvo como esta y la que tuvo lugar en 2007 son raras, pero no sorprendentes. Ocurren durante el verano en el hemisferio sur, cuando la luz del sol calienta las partículas de polvo y las eleva más hacia la atmósfera, creando más viento. Ese viento levanta aún más polvo, creando un ciclo de retroalimentación que los científicos de la NASA todavía están tratando de comprender. Si bien pueden comenzar de repente, tienden a durar del orden de semanas o incluso meses.

Una gracia salvadora acerca de estas tormentas es que limitan los cambios bruscos de temperatura, y el polvo que levantan también puede absorber la radiación solar, lo que aumenta la temperatura ambiente alrededor del Opportunity. En las próximas semanas, los ingenieros del JPL continuarán monitoreando los niveles de potencia del rover y garantizarán que mantenga el equilibrio adecuado para mantener sus baterías en funcionamiento.

Mientras tanto, las operaciones científicas de Opportunity permanecen suspendidas y el equipo de Opportunity ha solicitado cobertura de comunicaciones adicional en la Deep Space Network de la NASA, el sistema global de antenas que se comunica con todas las misiones espaciales profundas de la agencia. Y si hay algo que Opportunity ha demostrado, ¡es que es capaz de perdurar!

Mantendremos los dedos cruzados para que la tormenta desaparezca lo más pronto posible y el pequeño explorador pueda salir ileso una vez más. A este ritmo, ¡le quedarían muchos más años de vida!

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