ULTIMA THULE, así es como se ha bautizado provisionalmente el siguiente objetivo de la New Horizons

En julio de 2015, la misión New Horizons de la NASA hizo historia cuando se convirtió en la primera nave espacial en realizar un sobrevuelo de Plutón. Desde ese momento, la misión de la nave espacial se amplió para poder avanzar más en el Sistema Solar exterior y explorar algunos objetos del cinturón de Kuiper (KBO). Otra primicia histórica, la nave espacial estudiará estos objetos antiguos con la esperanza de aprender más sobre la formación y la evolución del Sistema Solar. Para el 1 de enero de 2019, habrá llegado a su primer destino, el KBO conocido como 2014 MU69. Y con la ayuda del público, este objeto recibió recientemente el apodo de “Ultima Thule” (“ultima thoo-lee”). Este objeto, que órbita nuestro Sol a una distancia de aproximadamente 1.600 millones de kilómetros más allá de Plutón, será el objeto más primitivo jamás observado por una nave espacial. También será el encuentro más lejano jamás logrado en la historia de la exploración espacial.

En 2015, MU69 fue identificado como uno de los dos destinos potenciales para la misión New Horizons y fue recomendado a la NASA por el equipo científico de la misión. Fue seleccionado debido a las inmensas oportunidades de investigación que presentó.

Originalmente, se pensaba que el KBO era un trozo esférico de hielo y roca. Sin embargo, en agosto de 2017, nuevas observaciones de ocultación realizadas por telescopios en Argentina llevaron al equipo a concluir que MU69 podría ser un objeto grande con un pedazo extraído (un “esferoide prolato extremo”). Alternativamente, sospecharon que podrían ser dos objetos que orbitan muy juntos o que se tocan, también conocido como. un binario cercano o de contacto.

Dada la importancia del inminente encuentro de New Horizons con este objeto, solo es apropiado que reciba un nombre real. En la literatura medieval y la cartografía, Thule era una isla mítica, del extremo norte. Ultima Thule significa “más allá de Thule”, que esencialmente significa aquello que se encuentra más allá de las fronteras del mundo conocido. Este nombre es muy apropiado, ya que la exploración de un KBO es algo que nunca se había hecho antes.

La campaña para nombrar este objeto fue lanzada por la NASA y el equipo de la New Horizons a principios de noviembre, y fue organizada por el Instituto SETI y dirigida por Mark Showalter, un becario de instituto y miembro del equipo científico de New Horizons. La campaña involucró a 115,000 participantes de todo el mundo que nominaron 34,000 nombres, 37 de los cuales fueron seleccionados para una votación final en función de su popularidad.

Estos incluyen ocho nombres sugeridos por el equipo New Horizons y 29 nominados por el público. Luego, el equipo redujo su selección a los 29 nombres nominados públicamente y dio preferencia a los nombres que se encontraban en la parte superior de las encuestas. Junto con Ultima Thule, otros nombres que se consideraron incluyen Abeona, Pharos, Pangu, Rubicon, Olympus, Pinnacle y Tiramisu.

Después de que se concedió una extensión de cinco días para dar cabida a más votación, la campaña concluyó el 6 de diciembre de 2017. Ultima Thule recibió aproximadamente 40 nominaciones del público y fue una de las que obtuvieron la mayoría de los votos.

Este nombre, sin embargo, no es permanente, sino que funciona y refleja el hecho de que MU69 está más allá de Plutón, alguna vez considerado como el planeta más distante del Sistema Solar. Una vez que se complete el sobrevuelo, la NASA y el equipo New Horizons enviarán un nombre formal a la Unión Astronómica Internacional (IAU). El nombre dependerá de si MU69 es o no un solo cuerpo, un par binario o múltiples objetos.

Pueden consultar los otros nombres que participaron en el siguiente enlace: http://www.frontierworlds.org/

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