La nave espacial New Horizons bate un nuevo récord al realizar la fotografía más alejada de la Tierra al espacio

En julio de 2015, la misión New Horizons hizo historia al ser la primera nave espacial en llegar a Plutón. En el transcurso de la realización de su sobrevuelo, la sonda reunió volúmenes de datos sobre la superficie, la composición, la atmósfera y el sistema de lunas de Plutón. También proporcionó imágenes impresionantes del “corazón” de Plutón, sus llanuras congeladas, cadenas montañosas y su misterioso “terreno de hoja”.

Desde ese momento, la New Horizons ha continuado su viaje en el cinturón de Kuiper con el objetivo de llevar a cabo encuentros más históricos. En preparación para esto, la sonda también estableció nuevos registros cuando utilizó su cámara Long Range Reconnaissance Imager (LORRI) para tomar una serie de imágenes de larga distancia. Estas imágenes, que desde entonces se han lanzado al público, han establecido el nuevo récord de las imágenes más distantes jamás tomadas.

En la actualidad, la sonda New Horizons se encuentra a una distancia de 6.12 billones de km de la Tierra. Esto significa que las imágenes tomadas en este punto se encuentran a una distancia de 40.9 Unidades Astronómicas (AU), o el equivalente de aproximadamente 41 veces la distancia entre la Tierra y el Sol. Esto es un poco más lejos que la imagen de “Pale Blue Dot” de la Tierra, que fue enviada por la misión Voyager 1 cuando estaba a una distancia de 6.06 billones de km ; 40.5 AU) de la Tierra.

The Pale Blue Dot, una fotografía de la Tierra obtenida por la sonda Voyager 1 cuando se encontraba a 6.000 millones de km de distancia.

Esta imagen (fotografía superior) histórica fue tomada el 14 de febrero de 1990 (Día de San Valentín) a instancias del famoso astrónomo Carl Sagan. En ese momento, Sagan era miembro del equipo de imágenes Voyager, y recomendó que el Voyager 1 aprovechará la oportunidad para mirar hacia atrás a la Tierra una vez más antes de llegar al borde mismo del Sistema Solar. Durante más de 27 años, este récord de larga distancia permaneció sin competencia.

Sin embargo, en diciembre de 2017, el equipo de la New Horizons comenzó a realizar una prueba de calibración de rutina del instrumento LORRI. Esto consistió en tomar fotos del cúmulo “Wishing Well” (también conocido como “Football Cluster” o NGC 3532), un cúmulo galáctico abierto que se encuentra a unos 1.321 años luz de la Tierra en dirección a la constelación sur de Carina.

Fotografía del cúmulo Wishing Well obtenida por el instrumento Lorri de la nave New Horizons

Esta imagen (fotografía superior) fue bastante significativa, dado que este cúmulo de estrellas fue el primer objetivo jamás observado por el Telescopio Espacial Hubble (el 20 de mayo de 1990). Si bien esta imagen rompió el récord de larga distancia establecido por el Voyager 1, la sonda luego giró su instrumento LORRI hacia los objetos en su trayectoria de vuelo. Como parte de la misión de la sonda para llegar a un objeto KBO, el equipo estaba buscando anillos o polvo de dispersión frontal.

Como resultado, solo dos horas después de haber tomado la imagen récord del cúmulo estelar “Wishing Well”, la sonda tomó imágenes de los objetos del cinturón de Kuiper (KBO) conocidos como 2012 HZ84 y HE85 2012 (ver abajo, a la izquierda y derecho). Estas imágenes una vez más rompieron el récord de ser las imágenes más distantes tomadas de la Tierra (una vez más), pero también establecieron un nuevo récord de las imágenes más cercanas jamás tomadas a un KBO.

Las imágenes en falso color de los KBO 2012 HZ84 (izquierda) y 2012 HE85, tomadas por LORRI, son las más lejanas de la Tierra jamás capturadas por una nave espacial. Crédito: NASA / JHUAPL / SwRI

Como una de las únicas cinco naves espaciales que viajaron más allá de los Planetas Exteriores, la New Horizons también ha establecido otros registros de distancia. Estas incluyen la maniobra de corrección del rumbo más distante, que tuvo lugar el 9 de diciembre de 2017, y guió a la nave espacial hacia su sobrevuelo planeado con el KBO 2014 MU69. Este evento, que tendrá lugar el 1 de enero de 2019, será el encuentro planetario más lejano de la historia.

En el transcurso de su misión extendida en el Cinturón de Kuiper, el equipo de Nuevos Horizontes busca observar al menos dos docenas de otros KBO, planetas enanos y “Centauros”, es decir, antiguos KBO que tienen órbitas inestables que les hacen cruzar la órbita de los gigantes de gas. Actualmente, la nave espacial New Horizons está en hibernación y volverá a estar en línea el 4 de junio, cuando comenzará una serie de comprobaciones para asegurarse de que está lista para su encuentro planeado con MU69.

La nave espacial también está llevando a cabo mediciones casi continuas del cinturón de Kuiper en sí para aprender más acerca de su plasma, polvo y ambiente de gases neutros. ¡Estos esfuerzos podrían revelar mucho sobre la formación y evolución del Sistema Solar, y están estableciendo registros que probablemente no se romperán por muchas décadas más!

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