A mediados de marzo, la estación espacial China Tiangong-1 volverá a la Tierra sin control…

En septiembre de 2011, China se unió oficialmente al club Great Powers in Space, gracias al despliegue de su estación espacial Tiangong-1. Desde entonces, esta estación prototipo ha servido como un laboratorio orbital tripulado y un banco de pruebas experimental para futuras estaciones espaciales. En los próximos años, China espera aprovechar las lecciones aprendidas con Tiangong-1 para crear una estación modular más grande en 2023 (similar a la Estación Espacial Internacional).

Aunque originalmente la misión de la estación estaba destinada a finalizar en 2013, la Agencia Espacial Nacional de China extendió su servicio hasta 2016. En septiembre de 2017, la Agencia reconoció que habían perdido el control de la estación e indicó que caería a la Tierra en los meses posteriores. De acuerdo con las últimas actualizaciones de los rastreadores satelitales, Tianglong-1 probablemente vuelva a entrar en nuestra atmósfera en marzo de 2018…

Dado que la estación mide 10 por 3.35 metros, pesa una considerable cantidad de 8.506 kg y fue construida con materiales de construcción muy duraderos, por lo que existe la preocupación natural de que parte de ella pueda sobrevivir al reingreso y alcanzar la superficie. Pero antes de que alguien empiece a preocuparse por los desechos espaciales que caen sobre sus cabezas, hay algunas cosas que deben abordarse antes.

Para empezar, en la historia del vuelo espacial, no ha habido una sola muerte confirmada causada por la caída de los desechos espaciales. Gracias al desarrollo de los sistemas modernos de rastreo y alerta temprana, también estamos más preparados que en cualquier momento de nuestra historia ante la amenaza de escombros que caen. Estadísticamente hablando, es más probable que te golpeen los escombros de un avión o que te coma un tiburón.

En segundo lugar, la CNSA ha enfatizado que es muy poco probable que la reentrada represente una amenaza para la aviación comercial o que cause daños de impacto en la superficie. Como señaló Wu Ping, subdirector de la oficina de ingeniería espacial tripulada, en una conferencia de prensa que realizó el pasado 14 de septiembre de 2017: “De acuerdo con nuestros cálculos y análisis, la mayoría de las partes del laboratorio espacial se quemarán durante la caída”.

Además, The Aerospace Corporation, que actualmente está monitoreando el reingreso de Tiangong-1, publicó recientemente los resultados de su análisis exhaustivo. Similar a lo que dijo Wu, indicaron que la mayor parte de la estación se quemará al reingresar, aunque reconocieron que existe la posibilidad de que pequeñas partículas de escombros puedan sobrevivir y llegar a la superficie. Es probable que estos desechos caigan dentro de una región centrada a lo largo del camino orbital de la estación (es decir, alrededor del ecuador).

Para ilustrar las zonas de mayor riesgo, produjeron un mapa (que se muestra a continuación) que indica dónde es más probable que caigan los escombros. Mientras que las áreas azules (que constituyen un tercio de la superficie de la Tierra) indican zonas de probabilidad cero, el área verde indica una zona de menor probabilidad. Las áreas amarillas, mientras tanto, indican las zonas que tienen una mayor probabilidad, que se extienden unos pocos grados al sur de 42.7 ° N y al norte de 42.7 ° S de latitud, respectivamente.

Por último, pero no menos importante, el Comité Interinstitucional de Coordinación de Escombros Espaciales (IADC) de la Agencia Espacial Europea supervisará el reingreso. De hecho, el IADC, que está compuesto por expertos espaciales y otros expertos de la NASA, la ESA, JAXA, ISRO, KARI, Roscosmos y la Administración Espacial Nacional de China, utilizarán esta oportunidad para realizar una campaña de prueba.

Durante esta campaña, los participantes combinarán sus predicciones de la ventana de tiempo de reingreso, que se basan en los conjuntos de datos de seguimiento respectivos obtenidos del radar y otras fuentes. En definitiva, el objetivo de la campaña es mejorar la precisión de predicción para todos los estados miembros y las agencias espaciales. Y hasta ahora, sus predicciones también indican que hay poco motivo de preocupación.

Como indicó Holger Krag, Jefe de la Oficina de Desechos Espaciales de la ESA, en un comunicado de prensa en noviembre:

“Debido a la geometría de la órbita de la estación, ya podemos excluir la posibilidad de que cualquier fragmento caiga sobre cualquier punto más al norte que 43ºN o más al sur que 43ºS. Esto significa que la reentrada puede tener lugar en cualquier punto de la Tierra entre estas latitudes, que incluye varios países europeos, por ejemplo. La fecha, la hora y la huella geográfica de la reentrada solo pueden predecirse con grandes incertidumbres. Incluso poco antes de la reentrada, solo se puede estimar una ventana temporal y geográfica muy grande “.

La Oficina de Escombros Espaciales de la ESA, que tiene su sede en el Centro Europeo de Operaciones Espaciales en Darmstadt, Alemania, seguirá esta campaña en febrero con un taller internacional de expertos. Este taller (que se desarrollará del 28 de febrero al 1 de marzo de 2018) se centrará en las predicciones de reinserción y los estudios de ruptura atmosférica y permitirá a los expertos en el campo del control de desechos espaciales compartir sus últimos hallazgos e investigaciones.

En la era actual de exploración espacial renovada y con tecnología que mejora rápidamente, cada nuevo desarrollo en el espacio es una oportunidad para probar los últimos instrumentos y métodos. La reentrada de Tiangong-1 es un ejemplo perfecto, donde la reentrada de una estación espacial se está utilizando para probar nuestra capacidad de predecir la caída de los desechos espaciales. También destaca la necesidad de seguimiento y monitoreo, dado que la presencia de la humanidad en órbita solo aumentará en los próximos años.

Mientras tanto, no sería desaconsejable mantener los ojos en los cielos durante el marzo próximo. Si bien hay pocas posibilidades de que los desechos representen un peligro, es seguro que será una vista espectacular para las personas que vivan cerca de la zona de reentrada.

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