La Voyager 1 encendió los motores de maniobra después de 37 años apagados

La nave espacial Voyager 1 de la NASA ha encendido sus propulsores de reserva después de 37 años completamente apagados.

La Voyager 1 no había utilizado sus cuatro propulsores de “maniobra de corrección de trayectoria” (TCM) desde noviembre de 1980, durante el último sobrevuelo planetario de la nave: un encuentro épico con Saturno. Pero los miembros del equipo de la misión los volvieron a encender este martes 28 de noviembre, para ver si los propulsores TCM aún estaban listos para el horario estelar.

“El equipo de la Voyager se entusiasmó cada vez más con cada hito en la prueba de propulsión”, dijo en un comunicado Todd Barber, ingeniero de propulsión del Jet Propulsion Laboratory (JPL) de la NASA en Pasadena, California. “El ambiente fue de alivio, alegría e incredulidad después de presenciar cómo estos propulsores bien descansados levantaron el bastón como si no hubiera pasado el tiempo”.

Como sugieren las palabras de Barber, el equipo de la misión no hizo esto por pura curiosidad. El Voyager 1, que en agosto de 2012 se convirtió en el primer objeto hecho por humanos en entrar en el espacio interestelar, ha estado usando sus impulsores de control de actitud estándar para orientarse en la posición adecuada para comunicarse con la Tierra. Pero el rendimiento de estos propulsores ha estado disminuyendo durante al menos estos últimos tres años, por lo que los miembros del equipo de misión querían encontrar una opción alternativa.

Una prueba exitosa estaba lejos de ser garantizada. No solo era un problema potencial, sino que los propulsores TCM se diseñaron para quemarse continuamente durante tramos relativamente largos; nunca habían sido encendidos en breves ráfagas empleadas para controlar la actitud.

El plan ahora es poner los motores TCM en servicio en el rol de control de actitud, comenzando en enero. Esto debería marcar una gran diferencia para la misión, dijeron los miembros del equipo.

Con estos propulsores que siguen funcionando después de 37 años sin haber sido usados, podremos extender la vida útil de la nave espacial Voyager 1 en dos o tres años más.

Pero los cuatro propulsores de TCM probablemente se agotarán su combustible en algún momento en el futuro. Cada uno requiere un encendido del sistema de arranque para operar, que a su vez usa energía. Cuando el suministro de energía del Voyager 1 sea demasiado bajo, los manejadores de la sonda volverán a usar los impulsores de control de actitud. (El Voyager 1 es alimentado por un generador termoeléctrico de radioisótopos o RTG. Los RTG convierten en electricidad el calor generado por la desintegración radiactiva del plutonio-238).

La Voyager 1 y su gemela, la Voyager 2, se lanzaron con unas semanas de diferencia en 1977 para llevar a cabo una “gran gira” sin precedentes por los planetas gigantes del sistema solar: Júpiter, Saturno, Urano y Neptuno. La nave espacial logró este objetivo, y luego siguió volando.

El equipo de la misión probablemente realizará una prueba de TCM similar en el Voyager 2 en algún momento, pero los propulsores de control de actitud de la nave espacial están en mejor forma que los del Voyager 1.

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