Se descubre un nuevo planeta que podría ser parecido a la Tierra y cerca del sistema solar

Un exoplaneta recién descubierto podría ser una de las mejores apuestas para albergar vida alienígena jamás descubierta, y lo mejor de todo es que está justo en el patio trasero de la Tierra, hablando cósmicamente.

Los astrónomos han observado un planeta más o menos terrestre que rodea la estrella pequeña y oscura Ross 128, que se encuentra a tan solo 11 años luz de la Tierra. El planeta, conocido como Ross 128b, puede tener temperaturas superficiales favorables a la vida tal como la conocemos.

Ross 128b está 2,6 veces más alejado de la Tierra que Proxima b, el planeta potencialmente habitable que se encuentra en el sistema solar más cercano al sol. Pero la estrella madre de Proxima b, Proxima Centauri, lanza un montón de poderosas fulguraciones (explosiones solares), que potencialmente pueden bañar a ese planeta con suficiente radiación para impedir el surgimiento y la evolución de la vida.

La radiación es mucho menos un problema para Ross 128b, porque su estrella madre no es muy activa, dijo el líder del equipo del descubrimiento Xavier Bonfils, del Instituto de Planetología y Astrofísica de Grenoble en Francia.

“Este es el planeta más cercano a la Tierra potencialmente en la zona habitable que orbita alrededor de una estrella silenciosa”, dijo Bonfils, refiriéndose al rango de distancias orbitales donde el agua líquida podría existir en la superficie de un planeta.

Bonfils y su equipo, encontraron a Ross 128b utilizando el Buscador Planetario de Alta Velocidad Radial (HARPS), un instrumento ubicado en el Observatorio La Silla del Observatorio Europeo Austral en Chile.

Como su nombre lo sugiere, HARPS emplea el método de “velocidad radial”, notando las oscilaciones en el movimiento de una estrella inducido por los tirones gravitacionales de los planetas en órbita. (El prolífico telescopio espacial Kepler de la NASA, por el contrario, utiliza la técnica de “tránsito”, detectando pequeñas depresiones de brillo causadas cuando un planeta cruza la cara de su estrella host desde la perspectiva de la nave).

Las observaciones de HARPS permitieron a Bonfils y su equipo determinar que Ross 128b tiene una masa mínima de 1,35 veces la de la Tierra, y que el planeta orbita su estrella anfitriona una vez cada 9,9 días terrestres.

Una órbita tan apretada convertiría a Ross 128b en inhabitable en nuestro propio sistema solar. Pero su estrella es mucho más fría que el sol, por lo que el nuevo mundo probablemente podría tener una temperatura templada, dijeron los investigadores. Sin embargo, determinar si el planeta es capaz de sustentar la vida tal como lo conocemos requeriría una mejor comprensión de su atmósfera.

Ross 128b recibe 1,38 veces más irradiación que la Tierra de nuestro Sol. Algunos modelos hechos por teóricos dicen que un planeta húmedo de tamaño de la Tierra con tal irradiación formaría nubes a gran altitud. Esas nubes reflejarían una gran parte de la luz incidente en el espacio, impidiendo así un exceso de calentamiento por efecto invernadero. La superficie permanecería lo suficientemente fría como para permitir el agua líquida en la superficie. Sin embargo, no todos los modelos están de acuerdo, y otros predicen que este nuevo planeta se parece bastante a Venus.

Aunque tanto Ross 128 como Proxima Centauri son estrellas enanas rojas, el tipo más común de estrellas en la galaxia de la Vía Láctea, son objetos muy diferentes.

Proxima Centauri es particularmente una estrella activa con fulguraciones frecuentes y potentes que pueden esterilizar (si no eliminar) la atmósfera de planetas cercanos. En cambio Ross 128 es una de las estrellas más silenciosas de nuestra cercanía y, aunque está un poco más lejos de nosotros (2.6x), es un excelente objetivo alternativo.

Y la estrella puede de hecho de observación en un futuro no muy lejano, con instrumentos gigantes ubicados en la Tierra como el Telescopio Extremadamente Grande Europeo, el Telescopio Gigante de Magallanes y el Telescopio de Treinta Metros, todos los cuales están programados para ser funcionando a mediados de la década de 2020.

Tales megatelescopios deberían ser capaces de resolver Ross 128b e incluso buscar en su atmósfera oxígeno, metano y otros posibles signos de vida. El Telescopio Espacial James Webb que tendrá un coste final de unos 8.900 millones de dólares de propiedad de la NASA, cuyo lanzamiento está programado para principios de 2019, probablemente no podrá realizar dicha búsqueda de biofirmas, dijeron los investigadores en su documento de descubrimiento.

A principios de este año, por cierto, los radioastrónomos detectaron una señal extraña que parecía emanar de Ross 128. Pero una investigación más profunda reveló que la señal probablemente provenía de un satélite en órbita terrestre, no de una civilización alienígena.

¿Podemos tener una doble Tierra cerca? ¿Con vida? O ¿quizás son todo posibilidades? Esperamos poder conocerlo pronto…

 

Más información en: https://www.eso.org/public/unitedkingdom/news/eso1736/

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