Nueva teoría sobre las diferencias de brillo de la estrella de Tabby, descartarían definitivamente la presencia de una megaestructura alienígena

El misterio de KIC 8462852 (también conocido como la Estrella de Boyajian o la Estrella de Tabby) continúa excitando e intrigando! Desde que fue vista por primera vez que experimentaba extraños y repentinos hundimientos en brillo (en octubre de 2015) los astrónomos han estado especulando sobre lo que podría estar causando esto. Desde entonces, se han ofrecido varias explicaciones, incluyendo grandes asteroides, un planeta grande, un disco de escombros o incluso una megaestructura extraterrestre.

Se han producido muchos estudios que han buscado asignar alguna otra explicación natural al comportamiento de la estrella. La más reciente procede de un equipo internacional de científicos, entre ellos Tabetha Boyajian, autora principal del documento original de 2016. Según este último estudio, recientemente publicado en The Astrophysical Journal, los patrones de atenuación a largo plazo de la estrella son probablemente el resultado de una nube de polvo desigual que se mueve alrededor de la estrella.

El estudio, titulado “Extinción y atenuación de la KIC 8462852”, fue dirigido por Huan Y. A. Meng, del Steward Observatory de la Universidad de Arizona. El equipo también incluyó miembros del Astrolab IRIS en Bélgica, del Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins (JHUAPL), de la Universidad de Cambridge, de la Universidad Estatal de Iowa, de la Universidad Estatal de Pensilvania y de la Universidad de Leuven.

Por el bien de su estudio, el equipo consultó los datos obtenidos por el telescopio espacial Spitzer de la NASA y de la misión Swift Gamma-Ray Burst entre enero y diciembre de 2016. Mientras que Spitzer realizó observaciones en la banda infrarroja, Swift recopiló datos en la banda ultravioleta. Esto se comparó entonces con la luz visible reunida durante el mismo período por el telescopio reflector AstroLAB IRIS de 68 cm (27 pulgadas).

Lo que encontraron fue que KIC 8462852 experimentó menos oscurecimiento en la banda de infrarrojos que en el ultravioleta. Esto concluyó que era una fuerte indicación de que el material que transita frente a la estrella probablemente no era mayor que unos pocos micrómetros (aproximadamente una diez mil partes de una pulgada) de diámetro, ya que cualquier cosa mayor haría que la luz se oscureciera por igual en todas longitudes de onda.

Este hallazgo contradice muchas teorías que se han aventurado desde el descubrimiento misterioso del oscurecimiento de la estrella de Tabby.

Esto prácticamente descarta la teoría de la megaestructura alienígena, ya que no podría explicar la atenuación dependiente de la longitud de onda. Se sospecha, en cambio, que hay una nube de polvo en órbita alrededor de la estrella con un período orbital de aproximadamente 700 días.

Sobre la base de la fuerte caída en la banda ultravioleta, el equipo de investigación también concluyó que las partículas deben ser más grandes que el polvo interestelar. De lo contrario, la presión causada por el viento solar de la estrella KIC 8462852 conduciría a estas partículas hacia el espacio con el tiempo. Un disco circunstelar de partículas de polvo no sólo sería capaz de permanecer en órbita, sino que también explicaría los cambios desiguales en el brillo de la estrella.

Hasta el momento, esta es la mejor explicación para el misterioso comportamiento a largo plazo de la Estrella de Tabby.

Naturalmente, se necesitan más observaciones e investigaciones para confirmar este último estudio. Si bien encaja en las observaciones a largo plazo, todavía existe la cuestión de los eventos de atenuación a corto plazo. Estos incluyen los chorros de tres días que se notaron en 2017, así como los principales 20 por ciento de inmersiones que se observaron durante la misión principal de Kepler. La teoría de estos es que podrían haber sido el resultado de un enjambre de cometas, por lo que podría también ser una posible explicación.

Esta teoría, que se basó en datos recopilados por la misión de Explorador de Infrarrojos de Campo Amplio (WISE), podría explicar tanto las inmersiones de período corto como las inmersiones a largo plazo. Mientras que los cometas que pasan delante de la estrella podrían explicar la primera, el polvo producido por la sublimación de material de los cometas a medida que se acercan a la estrella (o a través de colisiones) podría explicar este último.

La estrella de Tabby podría tener algo así como un ciclo de actividad solar. Esto es algo que necesita más investigación y continuará interesando a los científicos durante muchos años más.

Así que para aquellos que esperan que la estrella de Tabby fuera la primera indicación de una megastructura alienígena, todavía hay esperanza (aunque sí que ciertamente muy débil).

Mientras que la misión de Kepler ya no está en condiciones de observar a la Estrella de Tabby (ahora que está llevando a cabo su misión K2), se espera que los telescopios de próxima generación recuperen donde lo dejó. Entre ellos se incluyen el Telescopio Espacial James Webb de la NASA, el Telescopio Infrarrojo Wide Survey (WFIRST) y observatorios terrestres como el Telescopio Extremadamente Grande (VLT).

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