GAIA. Millones de estrellas.

GAIA es un ambicioso proyecto para elaborar un mapa en 3D de nuestra galaxia, la Vía Láctea, mediante el cual poder profundizar en el conocimiento de su composición, formación y evolución de la propia galaxia. GAIA proveerá datos sobre posicionamiento y medidas sobre velocidad radial con la precisión necesaria para conseguir un censo estereoscópico y cinemático de, aproximadamente, mil millones de estrellas de nuestra propia galaxia y nuestro Grupo Local. Esto representa sobre el 1% de la población estelar estimada de nuestra Vía Láctea.

Gaia, el satélite astrométrico de la ESA, está detectando y midiendo las propiedades de millones de estrellas para elaborar el mapa tridimensional más preciso de la Vía Láctea. Al conocer con exactitud el movimiento de cada estrella, los astrónomos podrán remontarse al pasado para comprender la historia de la Vía Láctea, su evolución y su futuro.

En general, cuando Gaia registra estrellas, se transmiten a la Tierra únicamente los datos relativos al objeto de interés. No obstante, en las regiones más densas del firmamento, el número de estrellas y su cercanía entre sí rebasa la capacidad del sistema de detección y procesamiento de Gaia, por lo que su censo resulta algo menos completo.

Para contrarrestar este problema, se han elegido científicamente determinadas regiones de alta densidad para procesarlas con un modo de captura de imágenes especial, como podemos ver aquí. Este tipo de observaciones se lleva a cabo rutinariamente cada vez que Gaia efectúa un barrido de estas regiones.

La imagen corresponde con una secuencia de Gaia, el satélite de la ESA que nos ofrece, en este trazo del centro de la Vía Láctea, aproximadamente 2,8 millones de estrellas.

Se puede descargar con mejor resolución en el siguiente enlace:

http://esamultimedia.esa.int/img/2017/08/ESA_Gaia_SSIOTW20170904.png

La ESA ha compartido esta imagen el 4 de septiembre de 2017. Procede del “mapeador” de estrellas Gaia, cuyo objetivo es catalogar en torno a os 1.000 millones de estrellas, tras su detección para poder completar la medida de sus principales características, lo que conllevaría alcanzar el mapa más preciso en 3D  jamás imaginado de nuestra Vía Láctea. Gaia hace uso de la técnica conocida como astrometría, que implica la medida exacta del movimiento de cada estrella individualmente. A partir de ahora y en el futuro, los astrónomos podrán usar los datos de GAIA para cotejar sus observaciones y así poder comprender la historia, evolución y destino de nuestra Vía Láctea como un todo.

La imagen superior, captada el 7 de febrero de 2017 por GAIA, cubre una región de nuestro cielo hacia el centro de la galaxia de la  Vía Láctea, tan solo dos grados por debajo del centro de la galaxia. En otras palabras, está tomada en la región próxima a la constelación de Sagitario, el arquero, que permanece visible en el cielo nocturno desde cualquier punto de nuestro planeta a finales de verano y en otoño. En este campo visual del cielo y visto desde la Tierra, hay relativamente poca cantidad de polvo interestelar, lo que proporciona una buena ventana a las estrellas cercanas al centro de nuestra galaxia.

La densidad estelar en dicha zona, es de unos increíbles 4 millones 600 mil estrellas por grado cuadrado. La imagen presentada cubre aproximadamente 0,6 grados cuadrados, lo que hace estimar que aproximadamente contiene 2,8 millones de estrellas.

Por lo general, conforme GAIA registra estrellas, solo transmite a Tierra los datos de los objetos de interés. En cualquier caso, en las regiones más densas del cielo hay más estrellas próximas entre sí que las que el sistema de detección y procesado de GAIA puede resolver, lo que puede desembocar en un censo incompleto de dichas áreas más abarrotadas.

Para mitigar este defecto, se realiza una selección de las regiones de alta densidad estelar para cubrirlas lo más detallada y completamente posible con un método de captura de imágenes específico, como el que se detalla en las imágenes adjuntas. Ese tipo de observaciones se realiza de forma rutinaria cada vez que GAIA escanea sobre este tipo de regiones celestes.

La imagen aparece en tiras, cada una de las cuales representa un mapeo del cielo en CCD. La imagen fue posteriormente procesada para que proporcione el contraste necesario de las estrellas más brillantes y las menos brillantes así como de las trazas más oscuras producto del gas y el polvo. Haciendo zoom se revelan algunas imperfecciones, tales como líneas verticales introducidas por la tecnología CCD, así como pequeños trazos brillantes indicativos de rayos cósmicos. Los análisis detallados de estas imágenes se iniciarán una vez lo permitan  los trabajos necesarios a que obliga el procesado rutinario de los datos.

El primer catálogo de GAIA contiene medidas de más de mil millones de estrellas, basados en los primeros 14 meses de datos recolectados. Se publicó en Septiembre de 2016. La próxima recopilación y publicación está fechada para Abril de 2018, con nuevos lanzamientos para la comunidad científica y todo el que tenga interés, para 2020 y 2022.

El vídeo de este enlace, muestra el funcionamiento de la cámara de GAIA.

Fuentes: ESA

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