Se detectan 15 señales de radio de origen desconocido en una galaxia lejana

En julio de 2015, el multimillonario ruso Yuri Milner anunció la creación de Breakthrough Listen, un proyecto de una década que llevaría a cabo la mayor investigación hasta la fecha para señales de comunicaciones extraterrestres (ETI). Como parte de su organización sin fines de lucro Breakthrough Initiatives, esta investigación se basaría en lo último en instrumentación y software para observar 1.000.000 estrellas más cercanas y las 100 galaxias más cercanas.

Usando el Telescopio de Radio Green Bank en Virginia Occidental, el equipo de ciencia de Listen en UC Berkeley ha estado observando estrellas distantes durante más de un año. Y hace menos de una semana, observaron 15 Fast Radio Bursts (FRBs) procedentes de una galaxia enana situada a tres mil millones de años luz de distancia. Según un estudio que describió sus hallazgos, esta fue la primera vez que se repiten FRBs que vienen de esta fuente a estas frecuencias.

El estudio del equipo, titulado “FRB 121102: Detección a 4 – 8 GHz con Breakthrough Listen backend en Green Bank”, fue publicado recientemente en The Astronomers Telegraph. Dirigido por el Dr. Vishal Gajjar -un investigador postdoctoral en la Universidad de California, Berkeley- el equipo llevó a cabo una investigación detallada de FRB 121102. Esta fuente de repetición FRB se encuentra en una galaxia enana en la constelación de Auriga, a unos 3 millones de años luz de la Tierra.

Para aclarar, los FRBs son breves y brillantes pulsos de ondas de radio que se detectan periódicamente procedentes de galaxias distantes. Este extraño fenómeno astronómico fue detectado por primera vez en 2007 por Duncan Lorimer y David Narkovic utilizando el telescopio Parkes en Australia. Para honrar su descubrimiento, los FRBs se refieren a veces como “estallidos de Lorimer”. Muchas fuentes de FRB han sido confirmadas desde entonces, algunas de las cuales se encontraron repitiéndose.

La fuente conocida como FRB 121101 fue descubierta el 2 de noviembre de 2012 por los astrónomos que usaban el radiotelescopio de Arecibo. En ese momento, fue el primer FRB que se descubrió; y para 2015, se convirtió en el primer FRB que se repetía. Esto efectivamente descartó la posibilidad de que la repetición de FRBs fuera causada por eventos catastróficos, que previamente habían sido teorizados.

Imagen del radiotelescopio Green Bank Telescope

Y en 2016, FRB 121102 fue el primer FRB que tuvo su localización señalada a tal grado que su galaxia de acogida podría ser identificada. En las primeras horas del sábado 26 de agosto, el Dr. Vishal Gajjar observó el FRB 121102 utilizando el Green Bank Radio Telescope (GBRT) en Virginia Occidental.

Utilizando el instrumento Digital Backend en el GBRT, el Dr. Gajjar y el equipo de Listen observaron el FRB 121102 durante cinco horas. A partir de esto, acumularon 400 terabytes de datos en toda la banda de frecuencia de 4 a 8 GHz, los cuales luego analizarán para detectar señales de pulsos cortos en una amplia gama de frecuencias. Lo que sí que ya han encontrado ha sido la evidencia de 15 nuevos pulsos procedentes de FRB 121102, que confirman que se encuentra en un estado recientemente activo.

Además, sus observaciones revelaron que la más brillante de estas 15 emisiones ocurrió alrededor de 7 GHz. Esto ha sido en mucha más alta frecuencia que cualquier FRB repetitivo visto hasta la fecha, lo que indicó por primera vez que pueden ocurrir en frecuencias más altas de lo que se pensaba anteriormente. Por último, pero no menos importante, se espera que los datos de alta resolución que el equipo de Listen recopile arrojen valiosos conocimientos sobre FRBs en los próximos años.

Esto se hizo posible gracias al instrumento Digital Backend en el GBRT, que es capaz de grabar varios GHz de ancho de banda simultáneamente y dividir la información en miles de millones de canales individuales. Esto permite a los científicos estudiar las propiedades y el espectro de frecuencias de los FRBs con mayor precisión, y deberá conducir a nuevas teorías sobre las causas de estas emisiones de radio.

Por lo tanto, incluso si estas señales particulares no resultaran ser un indicio de inteligencia extraterrestre, Listen sigue empujando los límites de lo que es posible con la radioastronomía. Y dado que Breakthrough Listen está a menos de dos años de su propuesta de investigación de un total de diez años, podemos esperar que muchas otras fuentes sean observadas y estudiadas en los próximos años. Si hay evidencia de ETI para ser encontrados, estamos seguros que se encontrarán tarde o temprano.

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