El Asteroide Florence que ayer hizo su máximo acercamiento a la Tierra, va acompañado de dos lunas

Imágenes de radar del asteroide 3122 Florence obtenido por la antena de 70 metros en el complejo de comunicaciones espaciales de Goldstone de la NASA, entre el 29 de agosto y el 1 de septiembre han revelado que el asteroide tiene dos lunas pequeñas y también se ha podido confirmar que el asteroide principal Florence es de 4,5 km de tamaño.

Florence es sólo el tercer asteroide triple conocido en la población cercana a la Tierra de más de 16.400 que se han descubierto hasta la fecha. Los tres triples de asteroides cerca de la Tierra han sido descubiertos con observaciones por radar y Florencia es la primera vista desde que dos lunas fueron descubiertas alrededor del asteroide 1994 CC en junio de 2009.

Los tamaños de las dos lunas aún no son bien conocidos, pero probablemente están entre 100-300 metros de diámetro. Los tiempos requeridos para que cada luna gire alrededor de Florence también no se conocen aun precisamente pero parecen ser aproximadamente de unas 8 horas para la luna interior y de 22 a 27 horas para la luna exterior. La luna interior del sistema de Florence tiene el período orbital más corto que cualquiera de las lunas de los 60 asteroides cercanos a la Tierra conocidos por tener lunas. En las imágenes de radar de Goldstone, que tienen una resolución de 75 metros, las lunas son sólo unos pocos píxeles de extensión y no revelan ningún detalle.

Las imágenes del radar también proporcionan una primera opinión cercana de Florence sobre sí mismo. Aunque el asteroide es bastante redondo, tiene una cresta a lo largo de su ecuador, al menos un gran cráter, dos grandes regiones planas, y numerosas otras características topográficas a pequeña escala. Las imágenes también confirman que Florence gira una vez cada 2,4 horas, un resultado que se determinó previamente a partir de mediciones ópticas de las variaciones de brillo del asteroide.

La secuencia animada a la izquierda se construye a partir de una serie de imágenes de radar de Florence. La secuencia dura varias horas y muestra más de dos rotaciones completas del cuerpo primario grande. Las lunas se pueden ver claramente mientras que orbitan el cuerpo principal. Las imágenes de radar son diferentes de las fotografías tomadas con una cámara digital, pero son similares a las imágenes de ultrasonido. La geometría en las imágenes de radar es análoga al ver un objeto desde arriba de su polo norte con la iluminación procedente de la parte superior. Los efectos de proyección pueden hacer que las posiciones de Florence y sus lunas parezcan superponerse aunque no se toquen.

Florence alcanzó su acercamiento más cercano a la Tierra a primeras horas del 1 de septiembre y ahora está retrocediendo lentamente de nuestro planeta. Observaciones adicionales del radar están programadas hasta el 8 de septiembre. Estas observaciones deberán mostrar más detalles superficiales sobre Florence y proporcionar estimaciones más precisas de los períodos orbitales de las dos lunas. Estos resultados son valiosos para los científicos porque pueden usarse para estimar su masa total y la densidad del asteroide.

 

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