Encontradas nuevas pistas de vida en la luna de Saturno, Titan

El 28 de julio de 2017, los científicos hicieron dos anuncios separados de nuevos descubrimientos de moléculas orgánicas en la espesa atmósfera de la gran luna Titán de Saturno. Ambos son interesantes, porque ambos se relacionan con la idea de que la atmósfera de Titán podría parecerse a la atmósfera temprana de la Tierra, y / o porque Titán podría incluso albergar formas de vida exóticas. La ingeniera química y biológica Paulette Clancy de la Universidad de Cornell, que ha trabajado en estudios teóricos relacionados con la atmósfera de Titán, ha habado sobre ello:

“No están relacionados en un sentido químico, más allá del hecho de que ambos son orgánicos. Y sospecho que sirven a propósitos diferentes en Titán. Sin embargo, siempre es importante saber qué “ingredientes” se encuentran en la “cocina” cuando se cocina una comida”

En primer lugar, algunos antecedentes. La atmósfera de Titán es diferente a la de cualquier otra luna en nuestro sistema solar. Está hecho principalmente de nitrógeno, además de hidrocarburos como metano y etano, y también se sabe que contiene una serie de moléculas orgánicas complejas, es decir, moléculas que contienen carbono (ya que la vida terrenal está basada en el carbono, nuestra definición de “orgánico” ).

Para los científicos, las moléculas orgánicas en la atmósfera de Titán son pistas bienvenidas al misterio de la vida en otros mundos. Y es por eso que los descubrimientos recién anunciados de esta semana son importantes.

La nueva investigación se basa en el descubrimiento de moléculas de cianuro de vinilo (acrilonitrilo) en la atmósfera de Titán. Los astrónomos descubrieron pruebas de ello en los datos de archivo del Atacama Large Millimeter Array (ALMA) en Chile. Bajo las condiciones adecuadas, posiblemente como las que se encuentran en Titán, el cianuro de vinilo podría coalescerse naturalmente en esferas microscópicas semejantes a las membranas celulares. Si recordamos brevemente, todos los seres vivos están hechos de células. ¿Podría haber alguna forma de vida celular en la superficie de Titán, quizás dentro de los grandes cuerpos de metano líquido y etano que los científicos llaman los lagos de Titán?

El otro descubrimiento fue de un tipo particular de molécula negativamente cargada en Titán. Los científicos no esperaban encontrar estos aniones de cadena de carbono, porque son altamente reactivos y cambian rápidamente de forma. Pero los encontraron en datos de la sonda Cassini, que ahora está en sus últimos meses en órbita alrededor de Saturno. Los científicos señalaron que son bloques de construcción hacia moléculas más complejas, y podrían haber actuado como base para las primeras formas de vida en la Tierra.

Las condiciones en Titán no son conducentes a la formación de la vida como la conocemos. A 10 veces la distancia de la Tierra desde el Sol, hace demasiado frío allí para nuestro tipo de vida. El frío de Titán le da a esta luna de Saturno su extraño ciclo hidrológico, que es un primo lejano del ciclo del agua de la Tierra. En Titán, las lluvias de metano líquido de los cielos, formando ríos, lagos y mares. Así que en relación con nuestra Tierra, Titán es exótico, y, si llegará a formarse vida, esas formas de vida podrían ser exóticas también.

Este es un paso adelante para entender si los mares de metano de Titán podrían albergar una forma de vida exótica.

Titán, es el lugar para ir a buscar los límites exteriores de la vida. ¿Puede algún tipo exótico de vida comenzar y evolucionar en un ambiente verdaderamente ajeno, como rodeado de metano líquido?

Pregunta emocionante

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