Buenas noticias para los futuros viajes lunares, la Luna podría contener grandes cantidades de agua

Desde que el programa Apollo terminó a principios de los 70, la gente de todo el mundo ha soñado con el día en que podríamos regresar a la Luna y permanecer allí. Y en los últimos años, sin embargo, las propuestas reales para un asentamiento lunar han comenzado a tomar forma.

Como resultado, una gran atención y investigación se ha centrado en si o no la Luna tiene fuentes indígenas de agua. Gracias a misiones como Chandrayaan-1 y el Lunar Reconnaissance Orbiter (LRO), los científicos saben que hay grandes cantidades de hielo superficial en la Luna. Sin embargo, según un nuevo estudio, los investigadores de la universidad de Brown han encontrado la evidencias de agua extensa dentro de los depósitos volcánicos en la superficie lunar. Estos hallazgos podrían indicar que también hay grandes fuentes de agua dentro del interior de la Luna.

Los investigadores Brown Ralph E. Milliken y Shuai Li combinaron los datos de los satélites con nuevos perfiles térmicos para buscar signos de agua lejos de las regiones polares. Al hacerlo, abordaron una teoría de larga data sobre la probabilidad de agua en el interior de la Luna, así como la teoría predominante de cómo se formó la Luna.

Como se ha señalado, los científicos han sabido durante años que hay grandes cantidades de agua congelada en las regiones polares de la Luna. Al mismo tiempo, sin embargo, los científicos han sostenido que el interior de la Luna debe haber agotado el agua y otros compuestos volátiles hace miles de millones de años. Esto se basó en la hipótesis ampliamente aceptada de que la Luna se formó después de que un objeto de tamaño de Marte (llamado Theia) chocó con la Tierra y arrojó una cantidad considerable de escombros.

Esencialmente, los científicos creían que era improbable que cualquier partícula de hidrógeno – necesaria para formar agua- pudiera haber sobrevivido al calor del fuerte impacto que formó la Luna. Sin embargo, desde hace una década, nuevos descubrimientos científicos comenzaron a surgir que ponen en duda esto. El primero fue un estudio de 2008, en el que un equipo de investigadores (dirigido por Alberto Saal de la Universidad de Brown) detectó pequeñas cantidades de agua en muestras de vidrio volcánico que fueron obtenidas por las misiones Apolo 15 y Apolo 17.

Esto fue seguido por un estudio realizado en 2011 (también de la Universidad de Brown) que indicó cómo las estructuras cristalinas dentro de esas cuencas contenían tanta agua como algunos depósitos minerales de basalto de aquí en la Tierra. Estos hallazgos fueron particularmente significativos, ya que sugirieron que partes del manto de la Luna podrían contener tanto agua como la Tierra. La pregunta era si estos hallazgos representaban valores normales o por lo contrario eran una anomalía.

Milliken, profesora asociada del Departamento de Ciencias de la Tierra, del Medio Ambiente y Planetarias de Brown (DEEPS) y coautora del artículo, resumió en un reciente comunicado de prensa de Brown:

“La pregunta clave es si esas muestras de la misión Apolo representan las condiciones masivas del interior lunar o representan regiones inusuales o tal vez anómalas ricas en agua dentro de un manto ‘seco’. Observando los datos orbitales, podemos examinar los grandes depósitos piroclásticos de la Luna que nunca fueron muestreados por las misiones Apolo o Luna. El hecho de que casi todas exhiban signaturas de agua sugiere que las muestras de Apolo no son anormales, por lo que puede ser que el interior masivo de la Luna esté húmedo “.

Para resolver esto, Milliken y Li consultaron los datos orbitales para examinar los depósitos volcánicos lunares en busca de signos de agua. Básicamente, los orbitadores usan espectrómetros para rebotar la luz de las superficies de planetas y cuerpos astronómicos para ver qué longitudes de onda de luz son absorbidas y cuáles son reflejadas. Estos datos son por lo tanto capaces de determinar qué compuestos y minerales están presentes basados ​​en las líneas de absorción detectadas.

El uso de esta técnica para buscar signos de agua en los depósitos volcánicos lunares (también conocido como depósitos piroclásticos), sin embargo, fue una tarea bastante difícil. Durante el día, la superficie lunar se calienta, especialmente en las latitudes donde se encuentran depósitos volcánicos. Como lo explicó Milliken, los espectrómetros, por lo tanto, recogerán la energía térmica, además de las firmas químicas que esto puede deshacerse de las lecturas:

“La radiación emitida térmicamente ocurre en las mismas longitudes de onda que necesitamos utilizar para buscar el agua. Así que para decir con toda confianza que el agua está presente, primero tenemos que explicar y eliminar el componente térmicamente emitido “.

Para corregir esto, Milliken y Li construyeron un detallado perfil de temperatura de las áreas de la Luna que estaban examinando. Luego examinaron los datos de superficie recopilados por el Moon Mineralogy Mapper, el imagerógrafo espectrográfico que formaba parte de la misión Chandrayaan-1 de la India. Después compararon estos datos de superficie corregidos térmicamente con las mediciones realizadas sobre las muestras devueltas de las misiones Apollo.

Lo que encontraron fue que las áreas de la superficie de la Luna que habían sido previamente mapeadas mostraron evidencia de agua en casi todos los grandes depósitos piroclásticos. Esto incluyó los depósitos que estaban cerca de los puntos de aterrizaje de las misiones Apollo 15 y 17, donde se obtuvieron las muestras lunares. A partir de esto, determinaron que estas muestras no eran anómalas en la naturaleza, y que el agua se distribuye a través de la superficie lunar.

Es más, estos hallazgos podrían indicar que el manto de la Luna es rico en agua también. Más allá de ser buenas noticias para futuras misiones lunares, y la construcción de un asentamiento lunar, estos resultados podrían conducir a un replanteamiento de cómo se formó la Luna. Esta investigación fue parte de Shuai Li. Como dijo de las conclusiones del estudio:

“La creciente evidencia de agua dentro de la Luna sugiere que el agua sobrevivió de alguna manera, o que fue traída poco después del impacto de los asteroides o cometas antes de que la Luna se hubiera solidificado completamente. El origen exacto del agua en el interior lunar sigue siendo una gran pregunta.

Lo que es más, Li indicó que el agua lunar que se encuentra en los depósitos volcánicos podrían ser una bendición para las futuras misiones lunares. “Otros estudios han sugerido la presencia de hielo de agua en regiones sombreadas en los polos lunares, pero los depósitos piroclásticos se encuentran en lugares que pueden ser más fáciles de acceder”.

Entre la NASA, la ESA, Roscosmos, la ISRO y la Administración Nacional del Espacio de China (CNSA), no faltan planes para explorar la Luna en el futuro, por no mencionar el establecimiento de una base permanente allí. Sabiendo que hay abundante agua superficial (y tal vez más en el interior también) es por lo tanto muy buenas noticias. Esta agua se podría utilizar para crear el combustible de la hidrazina, que reduciría perceptiblemente los costes de misiones individuales a la luna.

Además de todo esto, la capacidad de realizar experimentos sobre cómo crecen las plantas en gravedad reducida proporcionaría información valiosa que podría utilizarse para misiones a largo plazo en Marte y otros cuerpos solares. Por lo tanto, podría decirse, sin dejar rastro de exageración, que el agua en la Luna es la clave para futuras misiones espaciales.

La investigación fue financiada por el programa NASA Lunar Advanced Science and Exploration Research (LASER), que busca mejorar la ciencia lunar básica y la ciencia de la exploración lunar.

Más información en: https://news.brown.edu/articles/2017/07/moonwater

Deja un comentario

Tu dirección de correo electrónico no será publicada.