Otra posibilidad que podría explicar el oscurecimiento de KIC 8462852 o estrella de Tabby

La inusual curva en la caída de luz de la estrella KIC 8462852, también conocida como “estrella de Tabby” o “estrella de Boyajian”, nos ha sorprendido desde su descubrimiento el año pasado. Ahora un nuevo estudio explora si el bloqueo es causado por algún fenómeno interno de la estrella.

Esta peculiar estrella muestra episodios inusuales de oscurecimiento en su curva de luz hasta en un 20%, cada uno durando de unos pocos a decenas de días y separados por períodos de cientos de días. Además, las observaciones de archivo muestran que se ha ido desvaneciendo gradualmente en aproximadamente el 15% durante el lapso de los últimos cien años. ¿Qué podría estar causando estas inmersiones como el desvanecimiento a largo plazo de esta extraña estrella?

Las explicaciones hasta ahora han variado de lo más mundano a lo extremo. Megaestructuras alienígenas…

Imagen: Ilustración artística de una megaestructura alienígena “esfera de Dyson” para abastecerse de la energía de la estrella anfitrionaDanielle Futselaar / SETI Internacional

 

los escombros de planetas aplastados o destruidos por alguna colisión…

File:PIA18469-AsteroidCollision-NearStarNGC2547-ID8-2013.jpg

o cometas que orbitan la estrella, y el medio interestelar intermedio, todos han sido propuestas como explicaciones posibles, pero éstas requieren algún objeto externo a la estrella.

comet swarm
Imagenes: ilustraciones artísticas de como la luz de una estrella es bloqueada por cometas o restos de un planeta en órbita como explicaciones que se han propuesto para las inusuales curvas de luz  de Tabby. NASA / JPL-Caltech

Un nuevo estudio del investigador Peter Foukal propone una alternativa: ¿qué pasa si la fuente de la obstrucción del flujo es la propia estrella?

Analogía a nuestra estrella, el Sol.

Hace décadas, investigadores descubrieron que el flujo total de nuestra propia estrella no es tan constante como pensábamos. Cuando las manchas solares en la superficie del Sol bloquean el transporte de calor, la luminosidad del Sol cae ligeramente. El calor desviado se redistribuye en el interior del Sol, quedando almacenado como un “pequeño calentamiento global” envolvente convectivo. Cuando las mancha se desvanecen se elimina el punto de bloqueo de la estrella, el Sol aparece ligeramente más brillante que originalmente y su luminosidad se relaja gradualmente, volviendo a su valor original.

 

Imagen: Dependencia temporal del flujo radiativo Φ (t) después de la inserción de una mancha estelar de 10^3 km de diámetro en t = 0, y su eliminación en t = ts, en una zona de convección de profundidad 10^4 km. La luminosidad de la estrella se sumerge, luego se vuelve más brillante que originalmente, y luego decae gradualmente. Peter Foukal y colaboradores.

 

El investigador Peter Foukal reconoce que este fenómeno también puede proporcionar una explicación para la estrella de Boyajian (o Tabby). Él modeló cómo esto puede ocurrir para la estrella de Tabby, demostrando que si su flujo está de alguna manera bloqueado para alcanzar la superficie por algún gran grupo de manchas estelares y almacenado en una zona convectiva superficial, esto puede explicar las inmersiones del 20% vistas en la curva de la estrella.

Imagen: ilustración artística de grandes grupos de manchas estelares en una estrella joven. ¿Podría el bloqueo interno ser la causa de del flujo inusual de la estrella de Boyajian? David A. Aguilar (CfA)

Además, estos eventos de bloqueo de flujo esporádicos harían que la estrella decayera constantemente de la luminosidad aumentada postbloqueo. Esta descomposición -que ocurre a una tasa de brillo de 0,1 – 1% por año para las profundidades de la zona convectiva de decenas de miles de kilómetros- justificaría muy bien la atenuación progresiva a largo plazo observada.

¿Qué está bloqueando el flujo? Foukal postula algunas opciones, incluyendo la actividad magnética (como ocurre con el Sol), rotación diferencial, cambios esporádicos en las abundancias fotosféricas o simplemente variación aleatoria en la eficiencia convectiva de la estrella como otras estrellas de tipo tardío (estrellas con una temperatura superficial más fría que la del Sol de un tipo espectral K,M,C o S incluso G como el sol).

Entonces, basándonos en este nuevo estudio, ¿por qué sólo hemos encontrado una estrella con curvas de luz como la de Boyajian? Si estos son procesos inherentemente naturales en una estrella, deberíamos haber visto más de un objeto con estas características curvas de luz. Esto puede ser debido a un efecto de selección – la estrella de Boyajian se encuentra en el extremo del rango de la gama de estrellas que el telescopio Kepler observa – o puede ser que la estrella esté llegando al final de su vida convectiva.

Hasta que se descubran más casos, lo mejor que se puede hacer es esperar  más datos de la propia estrella la cual continúa actualmente con nuevos chapuzones, como en mayo y junio. Seguramente las observaciones continuadas finalmente revelarán la respuesta a este misterio.

 

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Fuentes:

An Explanation of the Missing Flux from Boyajianʼs Mysterious Star

Article AAS NOVA

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

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