Los grandes descubrimientos que la nave Juno está realizando sobre Júpiter (…y sus grandes fotografías)

Incluso un observador casual puede ver lo complejo que podría ser Júpiter. Su Gran Mancha Roja es uno de los objetos más emblemáticos de nuestro Sistema Solar. La Gran Mancha Roja, que es una tormenta que lleva muchos años presente de unas 2 o 3 veces más grande que la Tierra, junto con los cinturones de nubes de tormenta fácilmente visibles de Júpiter, son pistas visuales de que Júpiter es un lugar complejo.

Hemos estado observando la Gran Mancha Roja por casi 200 años, así que hemos sabido por mucho tiempo que es algo especial que está sucediendo en Júpiter. Ahora que la sonda Juno está allí, estamos encontrando que Júpiter podría ser un lugar más sorprendente de lo que pensábamos.

“Hay tantas cosas aquí que no esperábamos que hubiéramos tenido que dar un paso atrás y comenzar a repensar esto como un Júpiter completamente nuevo” – dijo Scott Bolton, investigador principal de Juno en el Southwest Research Institute.

Hasta ahora, las impresionantes imágenes que nos ha entregado la JunoCam han robado el espectáculo. Pero Juno es una misión científica, y las fantásticas imágenes de las que estamos disfrutando pueden despertar la imaginación, pero en realidad es la ciencia que está en el corazón de la misión.

La sonda Juno llegó a Júpiter en julio de 2016, y completó su primer paso de datos el 27 de agosto de 2016. Ese paso lo llevó a 4.200 km de las nubes de Júpiter. Tomados en conjunto, los resultados confirman lo que podríamos haber imaginado con sólo mirar a Júpiter desde lejos: es un mundo tempestuoso, complejo y turbulento.

EL CAMPO MAGNÉTICO DE JÚPITER

Hemos sabido por mucho tiempo que Júpiter tiene el campo magnético más poderoso del Sistema Solar después del Sol. El equipo de investigación del Magnetómetro de Juno (MAG) ha medido la magnetosfera del gigante de gas de cerca, y estas medidas nos dicen que el campo magnético es aún más fuerte de lo previsto, y su forma es también más irregular. En 7,66 Gauss, el campo es aproximadamente 10 veces más potente que el de la Tierra.

Las irregularidades en el campo magnético son una indicación de que el campo se genera más cerca de la superficie que lo que se pensaba. La Tierra genera su campo magnético, pero debido a que Júpiter es “grumoso”, o más fuerte en algunas regiones que en otras, el campo magnético del gigante de gas podría ser generado por encima de su capa de hidrógeno metálico.

LA ATMÓSFERA DE JÚPITER

El Radiómetro de Microondas Juno (MWR) está diseñado para sondear la espesa atmósfera de Júpiter. Se puede detectar la radiación térmica de microondas en la atmósfera, tanto en la superficie, y mucho más hacia la profundidad. Los datos del MWR nos muestran que los cinturones de tormentas son misteriosos.

Las líneas cerca del ecuador de Júpiter se extienden profundamente en la atmósfera, mientras que otras líneas parecen evolucionar y transformarse en otras estructuras. El MWR puede sondear unos cientos de kilómetros en la atmósfera, donde ha encontrado cantidades variables y crecientes de amoníaco a esa profundidad.

Resultado de la primera investigación de la atmósfera y campo magnético de Júpiter realizado por Juno
REGIONES POLARES Y AURORAS

Júpiter es el hogar de una intensa actividad auroral en ambos polos. Uno de los objetivos de la misión de Juno es estudiar esas auroras y los potentes campos magnéticos polares que las crean. Las observaciones iniciales de Juno sugieren que se forman de manera diferente que las auroras terrestres.

Juno está en una posición única para estudiar la magnetosfera y las auroras. Su órbita polar alargada le permite abarcar toda la magnetosfera desde el choque del arco hasta el planeta mismo.

Según el documento que detalla los datos iniciales sobre la magnetosfera de Júpiter, las auroras, tienen “análogos terrestres”. Pero otros aspectos son muy joviales y no tienen contrapartida en la Tierra.

Se ha observado el surgimiento de plasma de la ionosfera, proporcionando un mecanismo mediante el cual Júpiter ayuda a poblar su magnetosfera. La debilidad de las corrientes eléctricas alineadas al campo magnético asociadas con la aurora principal y la naturaleza ampliamente distribuida del electrón que irradia en las capas polares, sugieren un modelo conceptual radicalmente diferente de la interacción de Júpiter con su entorno espacial.

La gran mancha roja vista por Juno desde lejos
LA GRAN MANCHA ROJA

La órbita de Juno lo lleva muy cerca de las nubes, donde puede realizar una investigación poderosa. Pero la órbita también le toma un largo camino hasta llegar a Júpiter cada vez. Cada 53 días toma otra zambullida en Júpiter, donde reúne su siguiente grupo de observaciones.

El próximo vuelo que será el 11 de julio, se volará directamente sobre uno de los rasgos más emblemáticos de todo el sistema solar, la Gran Mancha Roja de Júpiter. Si alguien va a llegar al fondo de lo que está ocurriendo por debajo de las gigantescas y turbulentas nubes de nubes, es Juno y sus penetrantes instrumentos científicos.

Durante cada paso, Juno recoge cerca de 6 megabytes de datos, que envía a la Tierra a través de la Red de Espacio Profundo. Después de eso, los datos son analizados y publicados.

Juno tendrá muchas más oportunidades de investigar sobre Júpiter antes de que sea enviado a su fin en la atmósfera de Júpiter. Podemos esperar muchas más sorpresas, y esperemos algunas respuestas, de ahora en adelante.

Deja un comentario

Tu dirección de correo electrónico no será publicada.