¿Tiene el planeta Marte una “estrella polar”?

La estrella que marca el norte en la Tierra es la estrella polar. Está localizada muy aproximadamente en la prolongación del eje de la Tierra en dirección Norte. ¿Podrán guiarse los futuros exploradores y colonos marcianos por alguna estrella que les marque el Norte en Marte?

Imagen del rover marciano Spirit, del 2005. Nasa.

Según anochece en el inhóspito paisaje marciano, comienzan a aparecer las estrellas.

¿Tendrá nuestro planeta vecino, Marte, la misma estrella como guía del norte que la que tenemos en la Tierra? Y si es que no: ¿habrá en Marte alguna estrella localizada aproximadamente sobre su polo Norte?

Cada planeta de nuestro sistema solar rota sobre su eje. La rotación terrestre define la duración del día, aproximadamente las 24 horas establecidas de promedio. Si seguimos la imaginaria prolongación del eje de un determinado  planeta en el espacio –en dirección Norte, conforme a lo que llamamos Norte en la Tierra- debería apuntar a una estrella visible a simple vista… o quizá no.

En este diagrama, la flecha apunta a la estrella Polar.  Su altura sobre el horizonte, depende de la latitud del observador. (Imagen de: solar.physics.montana.edu)

La llamamos estrella Polar o estrella del Norte. Los aventureros y los excursionistas, saben que se puede usar la Polar para determinar el Norte, si no dispones de brújula.

Por otro lado, el hemisferio Sur de la Tierra no tiene una estrella guía comparable a la Polar en el Norte. La estrella visible más próxima a la prolongación del eje terrestre por el polo Sur está desplazada  unos 9 grados del Sur exacto.

Por tanto, la pregunta, es: ¿Existe en Marte una estrella Norte y/o Sur? La respuesta, es: No. No existe ninguna estrella de un brillo significativo que marque el polo Norte marciano y una de brillo muy modesto que apunta en dirección al polo Sur.

La inclinación del eje terrestre respecto al plano de la eclíptica es de 23,5 grados aproximadamente y en el caso de Marte, sobre 25 grados. Por tanto, Marte no puede tener la misma estrella Norte que la Tierra. (Imagen: letsgomars.org)

En el cielo Norte, desde Marte, la mejor candidata a estrella polar, se sitúa sobre la bóveda celeste a casi medio grado del polo norte celeste de dicho planeta. Esto es más cerca de su norte de lo que está la estrella Polar terrestre del norte terrestre real, pero nuestra Polar es relativamente brillante (hace la posición 45 de entre las estrellas más brillantes de nuestro cielo nocturno) mientras que la que marca el norte en Marte es mucho más débil. De hecho, dicha estrella apenas alcanza el límite de brillo para ser visible a simple vista por el ojo humano.

El punto de la prolongación en el cielo del eje de rotación de Marte hacia el Norte, está a medio camino entre Deneb (la estrella más brillante de la constelación del cisne) y Alderamín (la estrella más brillante de la constelación de Cefeo).

En la imagen de abajo podemos ver el norte celeste de Marte entre las constelaciones del Cisne y Cefeo.

Por otro lado, en el cielo sur visible desde Marte, la estrella Markab de la constelación de la Vela, está a tan solo tres grados del polo sur celeste marciano. Esto no es tan cercano como lo que está la estrella Polar del polo norte celeste terrestre, además de que tampoco esta estrella es tan brillante como la Polar.

Por tanto, los futuros exploradores marcianos, no tendrán una brillante estrella que los guíe hacia el Norte, como nuestra Polar. Pero, por otro lado, aquellos que sean capaces de aguantar por la noche a la intemperie en la superficie marciana, serán recompensados con una imagen tan espectacular como la siguiente:

En esta imagen podemos contemplar a la Tierra y la Luna tal y como se las ve desde la superficie marciana (imagen del rover Curiosity en 2014). Desde allí, tanto la Tierra como la Luna son visibles a simple vista.

(Imagen: photojournal.jps.nasa.gov)

Desde Marte, se puede ver a la Luna orbitar a la Tierra una vez al mes. Desde la Tierra, no podemos ver a simple vista los satélites de los otros planetas del sistema solar, pero desde Marte y a simple vista, tendríamos esta impresionante imagen de la Tierra y su Luna, desde donde, a priori, podríamos pensar que se tratara de dos estrellas más de la inmensidad del firmamento nocturno.

Pero entrando un poco más en detalles, la Tierra vista desde Marte podría asemejarse a la imagen a la que estamos habituados de Venus desde nuestro propio planeta. Lo más destacable de la afirmación anterior, es que –tal y como Venus en relación a la Tierra- la Tierra respecto a Marte es un planeta interior del sistema solar, ya que la órbita de la Tierra está más próxima al Sol que la de Marte. Por eso, la Tierra en el cielo marciano, podría verse como el lucero del alba (tal como lo es a Venus para nosotros en la Tierra).

Y además, aunque a simple vista, la Tierra y la Luna parecieran estrellas desde la superficie marciana, los astrónomos aficionados marcianos, con sus pequeños telescopios, podrían ver las fases de ambos cuerpos, como podemos ver nosotros las de Venus.

Así que aún sin estrella Polar marciana, no habría escasez de objetos celestes interesantes en los firmamentos de las noches en el planeta rojo.

En la imagen superior podemos apreciar los dos satélites marcianos –Fobos y Deimos- como se verían desde la superficie de ese planeta. Fobos es el más brillante y Deimos el más débil. Desde Marte los veríamos sobrevolarnos. La imagen fue tomada por Spirit el 26 de agosto de 2005.

Fobos, la luna marciana, transitando por delante del sol, tal como lo captó el rover Opportunity el 11 de marzo de 2004.

Fuentes:

http://earthsky.org

https://mars.nasa.gov/mer/gallery/press/opportunity/20040311a.html

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