Las últimas aventuras de Cassini y su “Grand Finale”

La sonda Cassini entra en contacto con la Tierra después de volar dentro de los anillos de Saturno.

 

Artist's illustration of Cassini at Saturn
Representación artística muestra la nave espacial Cassini de la NASA sobre el hemisferio norte de Saturno, dirigiéndose hacia su primera inmersión entre Saturno y sus anillos el 26 de abril de 2017. Crédito: NASA / JPL-Caltech.

Los controladores terrestres del Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA, han confirmado hoy Jueves 27 de Abril que la sonda Cassini ha sobrevivido a su primer viaje entre Saturno y sus anillos, el vuelo más cercano que cualquier sonda que haya llegado al planeta.

Cassini estaba fuera de contacto con la Tierra cuando la nave espacial pasó dentro de los anillos de Saturno a las 09:00 GMT (Miércoles 26 de Abril), usando su antena de antena de alta ganancia como un escudo contra las partículas heladas que temían los ingenieros que pudieran acechar en su camino.

La nave espacial se reconectó por radio alrededor de las 07:00 GMT , alrededor de 22 horas después de terminar el viaje de crucero entre el anillo D de Saturno y las nubes de los satélites del planeta a una velocidad relativa de 124.000 kilómetros por hora.

“En la más grandiosa tradición de exploración, la sonda espacial Cassini de la NASA ha vuelto a abrir un camino, mostrándonos nuevas maravillas y demostrando donde nuestra curiosidad puede llevarnos si nos atrevemos”, dijo Jim Green, director de la división de ciencia planetaria de la NASA.

Esta imagen sin procesar muestra rasgos en la atmósfera de Saturno desde más cerca que nunca. La visión del huracán  de Saturno fue capturada por la nave espacial Cassini de la NASA durante su primera inmersión en su “Grand Finale”  el 26 de abril de 2017. Crédito: NASA / JPL-Caltech / Space Science Institute.

Una antena de 70 metros en la instalación Deep Space Network de la NASA en Goldstone, California, recibió la primera señal de Cassini este Jueves.

Welcome to Goldstone

Los ingenieros estaban seguros de que la nave espacial haría el viaje a través de la brecha del anillo de forma ilesa. La trayectoria llevó a Cassini a unos 300 kilómetros del borde visible del anillo D, el más profundo de Saturno, y las imágenes no mostraron ninguna señal de partículas de anillo heladas en el camino de la nave.

Los modelos sugirieron que si alguna partícula estuviera presente donde la Cassini volara, sería similar en tamaño a las partículas de humo microscópicas, según la NASA.

Pero los gerentes no se arriesgaron con el sobrevuelo del miércoles, girando la nave espacial para apuntar su antena de radio de 4 metros en su dirección de trayectoria para formar un escudo, evitando cualquier posibilidad de que la sonda pudiera ser dañada o destruida.

Esta ilustración muestra la nave espacial Cassini de la NASA a punto de hacer una de sus inmersiones entre Saturno y sus anillos más internos como parte del Gran Finale de la misión. Crédito: NASA / JPL-Caltech

 

“Ninguna nave espacial ha estado tan cerca de Saturno antes. Sólo podíamos confiar en predicciones, basadas en nuestra experiencia con los otros anillos de Saturno, de lo que pensábamos que sería y habría en esta brecha entre los anillos y Saturno “, dijo Earl Maize, gerente de proyecto de Cassini en el Jet Propulsion Laboratory de la NASA en California. “Estoy encantado de informar que Cassini ha salido por la brecha justo como planeamos y ha salido del otro lado en excelente forma”.

El acercamiento más cercano de la Cassini a Saturno fue a una distancia de cerca de 3.000 kilómetros de las nubes del planeta.

La sonda espacial está en los últimos meses de  misión de 20 años, rumbo a una inmersión final el 15 de Septiembre en la atmósfera de Saturno, ya que funciona con poco combustible. Cassini hará vuelos similares a este entre Saturno y sus anillos una vez por semana hasta la inmersión fatal en septiembre, con el siguiente paso de anillos fijado para el 2 de Mayo.

“La brecha entre Saturno y sus anillos ya no es un espacio inexplorado,  y volveremos 21 veces más”, escribió la NASA desde la cuenta oficial de Twitter de la misión Cassini.

Uno de los instrumentos de Cassini, el subsistema de ondas de radio y plasma, fue programado para recolectar datos sobre el tamaño y la densidad de partículas de anillo encontradas por la nave espacial durante la aproximación del pasado miércoles.

Otros objetivos científicos planeados alrededor del vuelo del miércoles incluyeron la creación de una película infrarroja de alta resolución del polo norte de Saturno, dando a los científicos su mejor vista del movimiento de un misterioso patrón de seis caras observado por las sondas Voyager de la NASA a principios de los años ochenta.

Las cámaras de Cassini debían capturar una serie de imágenes de características en la atmósfera de Saturno, dijeron los científicos, volviendo a ver las vistas 10 veces más agudas de lo que se disponía anteriormente.

Imágenes en crudo de las cámaras de Cassini fueron conectadas a tierra hoy jueves, mostrando partes del huracán hexagonal de Saturno en el polo norte, y otras características atmosféricas.

Durante el próximo viaje de Cassini cerca de Saturno el 2 de mayo, los instrumentos científicos de la nave espacial mirarán los bucles incrustados dentro de los anillos principales mientras el sol está escondido detrás del planeta, una geometría de visión que hace que las características del anillo débil sean más visibles. Cassini también realizará observaciones a largo alcance de la luna Rhea de Saturno y calibrará el magnetómetro  para futuras investigaciones del campo magnético.

Los arcos azules representan las órbitas de Cassini a través de la brecha del anillo de Saturno. Crédito: NASA / JPL-Caltech.

 

Cassini volverá a usar su antena como  escudo en los cuatro próximos pasos cerca de Saturno desde finales de mayo hasta principios de julio, cuando la nave espacial llegará más cerca del anillo D, el más interno de los anillos principales del planeta. La colocación exacta del viaje de Cassini a través de la brecha del anillo cambia con cada órbita.

Un breve resumen de la historia de la misión Cassini:

Lanzada desde Cabo Cañaveral a bordo del cohete Titán IV el 15 de octubre de 1997, la nave Cassini llegó en órbita alrededor de Saturno el 1 de Julio de 2004, para comenzar la gira planificada de cuatro años de las lunas del planeta.

La NASA extendió la misión de Cassini con casi 3.300 millones de dólares en múltiples ocasiones, y las autoridades anunciaron en 2010 los planes para la nave y sus inmersiones dentro de los anillos de Saturno este año antes de dirigirse como asalto final a la atmósfera en septiembre.

Cassini recibió un empujón gravitatorio de la luna más grande de Saturno Titán el pasado sábado, remodelando la trayectoria de la nave para comenzar a volar dentro de los anillos. El vuelo del sábado con Titán fue la última oportunidad de la misión para ver la luna de cerca.

Los científicos utilizarán las últimas 22 órbitas de Cassini para medir la masa de los anillos de Saturno por primera vez, inspeccionar la atmósfera del planeta y derivar la estructura interior de Saturno estudiando su campo de gravedad.

“Una de las cosas que podemos hacer con los anillos es, por primera vez, abordar la cuestión del origen y la edad de los anillos”, dijo Linda Spilker, científica del proyecto Cassini en JPL. “Lo haremos midiendo la masa de los anillos con mucha precisión”.

“Si los anillos son mucho más grandes de lo que esperamos, tal vez son viejos, tan viejos como Saturno, y han sido lo suficientemente masivos como para sobrevivir al bombardeo micrometeórico y la erosión y nos dejan con los anillos que vemos hoy”, agregó Linda Spilker. “Ahora, por otro lado, si los anillos son menos masivos, tal vez son muy jóvenes, tal vez formando tan poco como hace 100 millones de años. Tal vez un cometa o una luna se acercó demasiado, se desgarró por la gravedad de Saturno y tenemos los anillos que vemos hoy “

Cassini spacecraft dives between Saturn and its rings
Esta imagen no procesada muestra rasgos en la atmósfera de Saturno desde más cerca que nunca. La visión fue capturada por la nave espacial Cassini de la NASA durante su primera inmersión de Grand Finale el 26 de abril de 2017. Crédito: NASA / JPL-Caltech / Space Science Institute

Este breve vídeo animado cuenta la historia final de la misión Cassini  y mira hacia atrás en lo que la misión ha logrado. Si lo desean pueden activar los subtítulos en español usando los iconos que se ofrecen en la parte inferior derecha del vídeo:

Artículos relacionados con la misión Cassini: http://blog.meteorologiaespacial.es/?s=cassini

 

 

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