New Horizons en merecido descanso

La sonda New Horizons  a mitad de camino de Plutón a la siguiente meta de vuelo viajando a 51.500 kilómetros por hora.

Continuando en su trayectoria a través de las regiones externas del sistema solar, la nave espacial New Horizons de la NASA ha viajado ahora la mitad de la distancia de Plutón hasta su primer objetivo, objeto del cinturón de Kuiper (KBO) que volará el 1 de enero de 2019. La nave espacial alcanzó ese hito a medianoche (UTC) el 3 de abril cuando estaba a 782,45 millones de kilómetros más allá de Plutón y la misma distancia del objeto 2014 MU69, objeto con un tamaño estimado de aproximadamente 30-45 kilómetros, y un periodo orbital de 293 años y una baja inclinación orbital y excentricidad. Estos valores orbitales son indicativos de las bajas temperaturas que existen en esa zona del cinturón de Kuiper donde apenas se aprecian importantes perturbaciones.

star field near the KBO
En preparación para el nuevo vuelo de 2014 MU69 el 1 de enero de 2019, el instrumento LORRI (Long Range Reconnaissance Imager) de la nave espacial tomó una serie de exposiciones de 10 segundos del campo estrella de fondo cerca de la ubicación de su Objetivo  (KBO). Esta imagen compuesta se hace a partir de 45 de estas exposiciones de 10 segundos tomadas el 28 de enero de 2017. El rombo amarillo marca la localización pronosticada de MU69 en el acercamiento, pero el cinturón de Kuiper mismo está demasiado lejos de la nave espacial ( 877 Millones de kilómetros) incluso para el “ojo” del telescópico de LORRI. New Horizons espera comenzar a ver MU69 con LORRI en septiembre de 2018  y el equipo utilizará estas imágenes recién adquiridas del campo de fondo para ayudar a prepararse para esa búsqueda de enfoque. Créditos: NASA / JHUAPL / SWRI

 

New Horizons ha comenzado un nuevo período de hibernación. De hecho, la nave espacial está durmiendo a través del marcador de mitad de camino del 7 de abril a MU69, porque los operadores de misión en el Laboratorio de Física Aplicada de Johns Hopkins (APL) en Laurel, Maryland, pusieron la nave espacial en hibernación dos horas antes.

La hibernación programada de 157 días es bien merecida; New Horizons ha estado “despierto” durante casi dos años y medio, desde el 6 de diciembre de 2014. Desde entonces, además de su encuentro histórico con Plutón y los 16 meses siguientes de retransmitir los datos de ese encuentro a la Tierra, New Horizons ha Realizó observaciones lejanas de una docena de objetos del cinturón de Kuiper (KBOs), recopiló datos únicos sobre el polvo y el ambiente de partículas cargadas del cinturón, y estudió el plasma de hidrógeno que impregna el vasto espacio que rodea al sol, llamado heliosfera.

“El vuelo de MU69 de enero de 2019 es el próximo gran evento para nosotros, pero New Horizons es realmente una misión para explorar más ampliamente el Cinturón de Kuiper”, dijo Hal Weaver, científico del proyecto New Horizons de APL, en Laurel, Maryland. “Además de MU69, planeamos estudiar más de dos docenas de otros KBOs en la distancia y medir el polvo y las partículas de partículas de todo el camino a través de la Cinturón de Kuiper”.

New Horizons está actualmente a 5.700 millones de kilómetros de la Tierra; A esa distancia, una señal de radio enviada desde el equipo de operaciones viajando a la velocidad de la luz necesita unas cinco horas y 20 minutos para llegar a la nave espacial. Todos los sistemas de la nave espacial están sanos y funcionan normalmente, y la nave espacial está en curso para su vuelo de MU69.

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2014 MU69 viajando en diagonal a través de un denso campo de estrellas. NASA, ESA, SwRI, JHU/APL, and the New Horizons KBO Search Team

“Esperamos poder aprovechar la reducción de la carga de trabajo de la misión durante esta hibernación, así como a principios del próximo año, para planificar gran parte del vuelo MU69”, dijo Alice Bowman, directora de operaciones de la misión New Horizons de APL.

Los equipos de operaciones científicas y de misión estarán desarrollando cargas de comando detalladas para el encuentro con MU69, configurando las observaciones científicas durante gran parte de los vuelos de nueve días. Sus planes actualmente acomodan dos potenciales altitudes de sobrevuelo; El equipo reducirá su opción a la altitud final mientras que aprende más sobre las características y la órbita de MU69, que fue descubierta hace menos de tres años.

Durante el modo de hibernación, gran parte de la nave espacial New Horizons está desarmada. El ordenador de a bordo monitorea la salud del sistema y transmite un tono semanal de estado de baliza a la Tierra, y aproximadamente una vez al mes envía datos sobre la salud y la seguridad de la nave espacial. Las secuencias a bordo enviadas con antelación por los controladores de la misión eventualmente despertarán a New Horizons para revisar los sistemas críticos, recopilar nuevos datos científicos de la Cinturón de Kuiper y realizar correcciones de rumbo (si es necesario).

New Horizons fue pionero en la hibernación de rutina para la NASA. La hibernación no sólo ha reducido el desgaste de la electrónica de la nave espacial, sino que también ha reducido los costos de operación y ha liberado los recursos de rastreo y comunicación de la NASA Deep Space Network para otras misiones.

Imagen de portada:

Concepción artística de New Horizons: https://photojournal.jpl.nasa.gov/catalog/PIA19703

 

 

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Fuente: https://www.nasa.gov/feature/new-horizons-halfway-from-pluto-to-next-flyby-target

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