Llega el final de la misión Cassini alrededor de Saturno… un final “no feliz”…

Después de casi 20 años en el espacio, la sonda espacial Cassini de la NASA comienza el capítulo final de su extraordinaria historia de exploración: su Grand Finale.

Entre abril y septiembre de 2017, Cassini emprenderá un atrevido conjunto de órbitas que es, en muchos aspectos, una nueva misión. Tras un último vuelo en la luna de Saturno Titán, Cassini saltará sobre los anillos helados del planeta y comenzará una serie de 22 inmersiones semanales entre el planeta y los anillos.

Ninguna otra misión ha explorado esta región única. Lo que aprendemos de estas órbitas finales ayudará a mejorar nuestra comprensión de cómo los planetas gigantes – y los sistemas planetarios en todas partes – se forman y evolucionan.

En la órbita final, Cassini se sumergirá en la atmósfera de Saturno, enviando una ciencia nueva y única hasta el final. Después de perder el contacto con la Tierra, la nave espacial se quemará como un meteorito, convirtiéndose en parte del planeta mismo.

No será hasta el 15 de septiembre de este mismo año cuando la Cassini nos diga adiós… después de 20 años, esta nave espacial era “como de la familia”…

EL PUNTO FINAL

La Grand Finale de Cassini es mucho más que la inmersión final de la nave espacial en Saturno. Ese acontecimiento dramático es la piedra angular de seis meses de exploración audaz y descubrimiento científico. (Y esos seis meses son el emocionante capítulo final de un viaje histórico de 20 años).

A veces, la nave espacial bordeará el borde interior de los anillos; En otras ocasiones, rozará los bordes exteriores de la atmósfera. Si bien el equipo de la misión está seguro de que los riesgos son bien comprendidos, todavía podría haber sorpresas. Es el tipo de aventura audaz que sólo se podía emprender al final de la misión.

UNA CIENCIA ÚNICA

A medida que la Cassini se sumerja más allá de Saturno, la nave espacial recogerá información increíblemente rica y valiosa que era demasiado arriesgada para obtener antes en la misión:

> La nave espacial hará mapas detallados de la gravedad de Saturno y los campos magnéticos, revelando cómo el planeta está formado internamente, y posiblemente ayudando a resolver el misterio molesto de cuán rápido Saturno está girando.

> Las inmersiones finales mejorarán enormemente nuestro conocimiento de cuánto material hay en los anillos, acercándonos a entender sus orígenes.

> Los detectores de partículas de Cassini tomarán muestras de partículas de los anillos heladas que son canalizadas a la atmósfera por el campo magnético de Saturno.

> Sus cámaras tomarán sorprendentes imágenes ultra-cerradas de los anillos y las nubes de Saturno.

Las imágenes finales de Cassini se enviarán a la Tierra varias horas antes de su derrumbe final, pero incluso a medida que la nave espacial haga su fatídica inmersión en la atmósfera del planeta, enviará nuevos datos a casa en tiempo real. Las mediciones clave provendrán de su espectrómetro de masas, que muestreá la atmósfera de Saturno, informándonos de su composición hasta que se pierda el contacto.

Si bien siempre es triste cuando una misión llega a su fin, el derrumbe final de Cassini será un final verdaderamente espectacular para uno de los viajes más científicamente ricos emprendidos en nuestro sistema solar. Desde su lanzamiento en 1997 hasta la única ciencia Grand Finale de 2017, la misión de Cassini-Huygens ha acumulado una notable lista de logros.

¿PORQUE LLEGA EL FINAL DE LA MISIÓN?

En 2017, Cassini habrá pasado 13 años en órbita alrededor de Saturno, después de un viaje de siete años desde la Tierra. La nave espacial está baja de combustible en sus boosters de control. Si no se controla esta situación, eventualmente impediría que los operadores de misión controlarán el curso de la nave espacial y la darían por perdida para siempre.

Dos lunas de Saturno, Encelado y Titán, han capturado los titulares de noticias durante la última década gracias a los datos de Cassini que revelaron su potencial para contener ambientes habitables o al menos “prebióticos”.

Con el fin de evitar la posibilidad poco probable de que Cassini algún día colisionará con una de estas lunas, la NASA ha optado por deshacerse de la nave en la atmósfera de Saturno. Esto asegurará que Cassini no puede contaminar cualquier estudio futuro de habitabilidad y vida potencial en esas lunas.

Fechas clave

22 de abril: 126 sobrevuelo a la luna Titan a las 6:08 am UTC

23 de abril: La primera órbita del gran final comienza a las 3:46 de la mañana UTC

26 de abril: Primer cruce de anillos cruzando a las 9 AM UTC

15 de septiembre: La entrada final de Cassini en la atmósfera de Saturno comenzará a las 10:44 a.m. UTC. La pérdida de señal de la nave espacial llegará un minuto después a las 10:45 am UTC

15 de septiembre: Señal final recibida en la Tierra a las 12:08 p.m. UTC

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