Iota Orionis, un faro en la constelación de Orión

Los astrónomos del proyecto BRITE  (BRight Target Explorer) y el observatorio Ritter han descubierto un punto de repetición del 1% a la luz de una estrella muy masiva que podría cambiar nuestra comprensión de tales estrellas.

Esta es Iota Orionis, es un sistema de estrellas binarias y es fácilmente visible a simple vista, siendo esta la estrella más brillante de la constelación de la espada de Orión.

Ιota  Orionis es la estrella brillante a la derecha (sur) de la Nebulosa de Orión M42 crédito: http://www.rawastrodata.com/dso.php?type=nebulae&id=m42

Su singular variabilidad, reportada en la revista Monthly Notices de la Royal Astronomical Society, fue descubierta utilizando los satélites espaciales astronómicos más pequeños del mundo, conocidos como “nanosats”.

“Como la primera misión funcional de astronomía de nanosatélites, la BRITE-Constellation está a la vanguardia de esta revolución del espacio”, dijo Gregg Wade, investigador principal canadiense de BRITE-Constellation, del Colegio Militar Real de Canadá, Ont.

La luz del sistema binario de Iota Orionis es relativamente estable el 90 por ciento del tiempo, pero luego se sumerge rápidamente seguido de un gran pico. “Las variaciones parecen sorprendentemente similares a un electrocardiograma que muestra los ritmos sinusales del corazón y son conocidos como sistemas de latido del corazón”, dijo Herbert Pablo, investigador principal del proyecto, investigador postdoctoral de la Universidad de Montreal y miembro del Centro de Investigación En Astrofísica de Quebec (CRAQ).

Iota Orionis: Pulsating beacon of a constellation
Iota Orionis es un sistema de estrellas binarias y es fácilmente visible a simple vista, siendo la estrella más brillante de la constelación de la espada de Orión. Crédito: Danielle Futselaar

Esta rápida variación inusual es el resultado de la interacción de dos estrellas en una órbita muy elíptica de 30 días alrededor del otro.

Mientras que las dos estrellas pasan la mayor parte de su tiempo lejos , muy separadas, vuelven a juntarse hasta casi ocho veces más por un breve tiempo una vez cada órbita. En ese punto, la fuerza gravitatoria entre las dos estrellas se vuelve tan fuerte que distorsiona rápidamente sus formas, es como estirar del extremo de un globo, causando estos cambios inusuales en la luz. Iota Orionis representa la primera vez que se observa este efecto en un sistema tan masivo (35 veces la masa del Sol), un orden de magnitud mayor que cualquiera de los sistemas previamente conocidos, y permite la determinación directa de las masas y radios de los componentes.

Aún más interesante es que estos sistemas nos permiten mirar dentro de las propias estrellas.

“La intensa fuerza gravitatoria entre las estrellas mientras se acercan, provocan temblores en la estrella, permitiéndonos investigar el funcionamiento interno de la estrella, al igual que hacemos para el interior de la Tierra durante los terremotos”, dijo Pablo. El fenómeno de los terremotos es muy raro en las estrellas masivas en general y esta es la primera vez que se han visto “terremotos” inducidos en una estrella con esta masa, y mucho menos una cuya masa y el radio son conocidos. Estos temblores sin precedentes también han llevado a las primeras pistas reales sobre cómo evolucionarán esas estrellas.

Los astrónomos esperan que este descubrimiento proporcione la iniciativa de buscar otros sistemas similares, creando un cambio fundamental en cómo se estudia la evolución de las estrellas masivas. Esto es importante, ya que las estrellas masivas son laboratorios de elementos esenciales para la vida.

Fuente: https://www.sciencedaily.com/releases/2017/03/170307141641.htm

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