¿Cuál ha sido, cuál es, y cuál será la estrella más brillante en el cielo nocturno?

Si alguien vive debajo de 83 grados de latitud norte, la estrella más brillante que verán en el cielo es Canis Alpha Majoris, o Sirio, con una magnitud aparente (medida de la cantidad de luz que se recibe del objeto (m) de -1.5. Suele ser el quinto objeto natural más brillante del cielo después de Júpiter -2.9, Venus -4.4, la Luna -12.6 y el Sol -26.8 y se asienta hacia el sur en las noches de Febrero … pero, ¿Sirio siempre ha gobernado con su brillo la noche?.

Obviamente Sirio actualmente es la estrella más brillante con permiso del Sol, por supuesto. Situada a  8,6 años luz de distancia, incluso puede se visto en el cielo azul profundo mientras el Sol está sobre el horizonte al amanecer.

Pero esto no siempre ha sido así, Canopus fue la estrella antecesora de este honor en nuestro cielo nocturno.

Imagen superior: La estrella Alfa Carinae o Canopus reina la noche 90.000 años a.C. Crédito: Starry Night. Imagen inferior: Canopus desde la Estación Espacial Internacional.  Canopus es actualmente la segunda estrella más brillante del cielo nocturno tras Sirio.

Cuando miramos al firmamento nocturno, las formas en las constelaciones ciertamente parecen ser algo estático, pues nada más lejos de la realidad. Nuestro Sol y el sistema solar junto con él, se mueve a unos 250 kilómetros por segundo alrededor del núcleo de la Vía Láctea, completando una revolución alrededor de la galaxia cada 250 millones de años. Teniendo en cuenta que nuestro sistema solar se formó hace unos 4.500 millones de años, hemos orbitado la galaxia 18 veces. Y además de nuestra órbita, el sistema solar también está oscilando hacia arriba (o Norte) a través del plano galáctico, necesitando 93 millones de años para completar este movimiento oscilatorio de arriba a abajo.

El siguiente vídeo simula la aparición de la Osa Mayor durante un período de 200.000 años entre el 100.000 a.C. y 100.000 d.C, demostrando el movimiento propio de las estrellas. Todas las estrellas de hasta 6,5 de magnitud se muestran, y el time-lapse es de 1000 años. La mayoría de las estrellas brillantes que componen la constelación de la Osa Mayor, forman parte de un grupo en movimiento, y claramente se puede ver que se mueven juntos hacia el Este (a la izquierda en la imagen) con el tiempo. Estén atentos a las estrellas que se mueven muy rápido que atraviesan el campo durante el período de 200.000 años de esta animación gentileza del departamento de Astronomía de la Universidad del estado de Ohio.

                                         

 

Este movimiento estelar es maravillosamente caótico en extensos períodos de tiempo. En la actualidad vemos algunas estrellas  comunes como Sirio o Alpha Centuari como brillantes, porque están relativamente cerca (entre 8 y 4 años luz de distancia) en la vecindad estelar, y algunas otras como Rigel y Deneb, también nos parecen brillantes, pero porque son estrellas muy luminosas, ambas se ubican mucho más distantes (864 y 1425 años luz respectivamente). Esto es lo que se conoce como magnitud aparente (m). Para tener sentido de las verdaderas propiedades de las estrellas, los astrónomos se refieren a la magnitud absoluta (M) de una estrella o su brillo si se colocan a 10 parsecs (32.6 años luz) de distancia. Ejemplo: Si colocáramos a la estrella Deneb a solo 10 parsecs de distancia, sería visible de día, con una magnitud aparente (m) de -8.4.

Las estrellas y constelaciones nos parecen fijas durante nuestra corta vida humana. Podemos ver la constelación de Orión casi igual en el día que nacemos como la veremos el día de nuestra muerte. Como especie hemos mirado las estrellas durante siglos, sin embargo, se mueven muy lentamente con respecto a nuestro punto de vista terrestre. Este movimiento de las estrellas es lo que se conoce como movimiento propio, que es el movimiento aparente de una estrella observada a través de nuestro cielo. Incluso las estrellas con un movimiento propio rápido como la estrella de Barnard o 61 Cygni, sólo exhiben un movimiento propio de 10″ y 3,2″ segundos de arco por año.

Pues con este movimiento propio de las estrellas y trigonometría elemental, se puede calcular la distancia de las estrellas a traves de lo que se denomina como Paralaje estelar. (dependiendo de la distancia del objeto, se aplican distintos procedimientos).

Resultado de imagen de paralaje estelar
Fuente de la imagen.
Fuente. Movimiento propio de la estrella de Barnard.

Basándose en los cálculos de este baile estelar continuo y centrándonos en su magnitud aparente, se concluyen datos que pueden parecer sorprendentes, o no menos curiosos; como que dentro de 200.000 años, la estrella Vega será la nueva reina del brillo nocturno, 1.000.000 de años d.C. Delta Scuty tendrá una magnitud aparente de -1.8 superando en brillo a Sirio . La estrella Adhara, 4,7 millones de años a.C. tenía una magnitud aparente de -4, lo que la hacia visible durante el día. La estrella Arturo también se adentra rápidamente en nuestra vecindad galáctica a 2″ de arco por año, aumentando su brillo a centésimas por año durante los próximos 4.000 años, luego irá desapareciendo de nuestra vista. Albireo será de 300 años luz más cerca de nosotros y brillará en una magnitud aparente de -0,5. Tal vez para entonces, se sabrá con certeza si Albireo es un verdadero sistema binario a ojos desnudos o no …

Y, ¿Cómo sabemos esto?.  Misiones espaciales como Hipparcos han medido y definido el paralaje y los movimientos propios de las estrellas con un grado de precisión sin precedentes. Con observaciones de  NEOWISE han aparecido las más débiles estrellas marrones y enanas rojas cercanas en sus estudios de todo el cielo, y misiones como Gaia prometen llevar el conocimiento de la astrometría a un nuevo nivel de precisión.

No hay que olvidar , como hemos comentado anteriormente, que la magnitud aparente “más brillante” no significa más cercano. Como ejemplos, la recientemente descubierta estrella de Scholz, una enana roja, que puede haber estado tan cerca como a 0.8 años luz hace 70.000 años atrás. Incluso entonces, puede haber superado solamente una magnitud de 7 en nuestro cielo. El futuro paso de HIP 85605 dentro de 300.000 años a partir de ahora, a 0.5 años luz de distancia puede ser mucho mejor, con una magnitud aparente de -2. Mirando más atrás en el tiempo, la estrella de magnitud +4,7 Gamma Microscopii pasó a 6 años luz del Sol hace 3,8 millones de años, y habría brillado a una magnitud (m) de -3.

Pases estelares sobre el actual período de 100.000 años y distancia en años luz.  Crédito: “Near-stars-past-future-es” por FrancescoA – Licencia bajo CC BY-SA 3.0 vía Wikimedia Commons.

En la tabla a continuación, se puede ver la lista de la estrella más brillante en el cielo nocturno de la Tierra en cada período dentro de los últimos 5 millones de años. Fuente.

Estrella comienzo
año
Fin
año
Máximo
año
Máximo
magnitud
Distancia a
Máximo (LY)
Corriente
distancia
Corriente
magnitud
Epsilon Canis Majoris [1] -4.460.000 -4.700.000 -3.99 34 430 1,50
Beta Canis Majoris [2] -4.460.000 -3,700,000 -4.420.000 -3,65 37 500 1,99
Canopus (primera vez) -3,700,000 -1,370,000 -3,110,000 -1,86 177 310 -0,72
Zeta Sagittarii -1,370,000 -1,080,000 -1.200.000 -2,74 8 89,1 2,60
Zeta Leporis -1,080,000 -950,000 -1,050,000 -2,05 5,3 70 3,55
Canopus (segunda vez) -950,000 -420.000 -950,000 -1,09  252 310 -0,72
Aldebaran -420.000 -210.000 -320,000 -1,54 21,5 sesenta y cinco 0,85
Capella -210.000 -160.000 -240.000 -0,82  27,9 42,2 0,08
Canopus (tercera vez) -160.000 -90.000 -160.000 -0,70  302 310 -0,72
Sirio (actual) -90.000 +210.000 +60.000 -1,64 7,8 8,6 -1,46
Vega +210.000 +480.000 +290.000 -0,81 17,2 25,04 0,03
Canopus (cuarta vez) +480.000 +990,000 +480.000 -0,40  346 310 -0,72
Beta Aurigae +990,000 +1,150,000 +1 190 000 -0,40  28,5 82,1 1.9
Delta Scuti +1,150,000 +1,330,000 +1 250 000 -1,84 9,2 187 4,72
Gamma Draconis +1,330,000 +2,030,000 +1.550.000 -1,39 27,7 154 2,36
Upsilon Librae +2,030,000 +6.670.000 +2.290.000 -0,46 30 195 3.6
NR Canis Majoris +6.670.000 +3,050,000 + 2,870,000 -0,88 14 280 5,6
Omicron Herculis +3,050,000 +3,870,000 +4.470.000 -0,63 44 346 3,83
Albireo +3,870,000 +4.610.000 -0,52 80 390 3,18
  1. ^ Esta estrella es ahora un gigante luminoso. Puede haber estado en la secuencia principal, aprox. 1 mag más débil, durante el intervalo de tiempo dado.
  2. ^ Esta estrella es ahora un supergigante. Puede haber estado en la secuencia principal, aprox. 1 mag más débil, durante el intervalo de tiempo dado.

 

Imagen de portada:

La estrella más brillante Sirius (centro inferior) gobierna la noche del antropoceno (o actual edad de los humanos). Crédito y derechos de autor: Alan Dyer.

 

Fuente: http://www.universetoday.com/118971/whats-the-brightest-star-in-the-sky-past-and-future/

 

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