Detectada materia orgánica en Ceres.

La misión Dawn de la NASA ha encontrado evidencia de material orgánico en Ceres, el planeta enano y el cuerpo más grande en el cinturón de asteroides principal (entre  Marte y Júpiter).

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Los científicos que usaron el espectrómetro de mapeo visible e infrarrojo de la nave espacial (VIR) detectaron el material en y alrededor de un cráter del hemisferio norte llamado Ernutet.

Scientists study geology of Ceres to understand origin of organics
Los datos de la nave espacial Dawn muestran una región alrededor del cráter Ernutet donde se han descubierto concentraciones orgánicas (etiquetadas de “a” a “f”). La codificación de color muestra la resistencia de la banda de absorción orgánica, con colores más cálidos indicando las concentraciones más altas. Crédito: NASA / JPL-Caltech / UCLA / ASI / INAF / MPS / DLR / IDA

Estas moléculas orgánicas son muy interesantes para los científicos porque son componentes necesarios (aunque no suficientes) para explicar el origen de la vida en la Tierra.

El descubrimiento se suma a la creciente lista de cuerpos en el sistema solar donde se han encontrado compuestos orgánicos como los que se han encontrado en ciertos meteoritos, así como se deduce de las observaciones telescópicas de varios asteroides. Ceres comparte muchas coincidencias con meteoritos ricos en agua y compuestos orgánicos, en particular un grupo de meteoritos llamado condritas carbonosas, que son meteoritos constituidos por el polvo con el que se formó la nebulosa solar, que es la nube de polvo y gas que componía nuestro Sistema Solar temprano antes de que se formaran los planetas rocosos como la Tierra y Marte. Este descubrimiento fortalece aún más la conexión entre Ceres, las condritas carbonosas y sus cuerpos progenitores, siendo esta la primera detección clara de moléculas orgánicas en la órbita en un cuerpo principal del cinturón.

Los datos presentados apoyan la idea de que estos materiales orgánicos son nativos de Ceres. Los carbonatos y arcillas previamente identificados en Ceres proporcionan evidencia de actividad química en presencia de agua y calor. Esto plantea la posibilidad de que los productos orgánicos fueron procesados ​​de manera similar en un ambiente cálido y rico en agua.

Dawn discovers evidence for organic material on Ceres (Update)
Esta imagen realzada del compuesto del color, hecha con los datos de la cámara a bordo de la nave espacial Dawn de la NASA, demuestra el área alrededor del cráter de Ernutet. Las partes de color rojo destacan con respecto al resto de Ceres. Crédito: NASA / JPL-Caltech / UCLA / MPS / DLR / IDA

El descubrimiento orgánico de Ceres agrega evidencias a nuestra comprensión de los orígenes posibles del agua y de los elementos orgánicos en la tierra asociados con ingredientes y condiciones para la vida en el pasado distante. Estudios anteriores han encontrado minerales hidratados, carbonatos, hielo de agua y arcillas amoniacadas que deben haber sido alterados por el agua.

Las sales y el carbonato de sodio, como los que se encuentran en las áreas brillantes del cráter Occator, también se cree que han sido llevados a la superficie por algún líquido.

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Cráter Occator. Crédito: NASA / JPL-Caltech / UCLA / ASI / INAF

El instrumento VIR fue capaz de detectar y mapear las ubicaciones de este material debido a su firma especial en la luz cercana al infrarrojo.

Dawn discovers evidence for organic material on Ceres (Update)
Esta imagen realzada del compuesto del color del espectrómetro visible e infrarrojo del mapeo de Dawn, muestra el área alrededor del cráter de Ernutet en Ceres. Crédito: NASA / JPL-Caltech / UCLA / ASI / INAF

Los materiales orgánicos en Ceres se localizan principalmente en un área que cubre aproximadamente 1.000 kilómetros cuadrados. La firma de compuestos orgánicos es muy clara en el suelo del cráter Ernutet, en su borde sur y en un área justo fuera del cráter al suroeste. Otra gran área con firmas bien definidas se encuentra a través de la parte noroeste del borde del cráter Ejecta. Hay otras áreas ricas en productos orgánicos más pequeñas a varios kilómetros al oeste y al este del cráter. Los elementos orgánicos también se encontraron en una zona muy pequeña en el cráter de Inamahari, a unos 400 kilómetros de distancia de Ernutet.

La naturaleza distinta de estas regiones se destaca incluso en datos de imagen de baja resolución del espectrómetro de mapeo visible e infrarrojo,, por lo que todavía están trabajando en entender el contexto geológico de estos materiales detectados.

Después de haber completado casi dos años de observaciones en órbita en Ceres, la sonda Dawn está ahora en una órbita altamente elíptica, pasando de una altitud de 7.520 kilómetros, hasta casi 9.350 kilómetros.

El próximo 23 de febrero, llegará a una nueva altitud de alrededor de 20.000 kilómetros, alrededor de la altura similar a los satélites GPS sobre la Tierra, y en un plano orbital diferente. Esto pondrá a Dawn en una nueva posición para estudiar Ceres en una nueva geometría. A finales de primavera, la sonda verá Ceres con el sol directamente por detrás, de modo que Ceres , aparecerá más brillante que hasta ahora, y tal vez pueda revelar más pistas sobre su naturaleza.

Más sobre la misión Dawn y Ceres?: http://blog.meteorologiaespacial.es/?s=ceres

Fuentes: http://dawn.jpl.nasa.gov/ – http://www.jpl.nasa.gov/news/news.php?release=2017-042&rn=news.xml&rst=6751

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