Por primera vez se conoce con precisión la distancia de la Tierra al centro de nuestra galaxia y la velocidad en la que viaja el Sol

En 2013, la Agencia Espacial Europea desplegó el tan esperado observatorio espacial Gaia. Como uno de los pocos observatorios espaciales de la próxima generación que subirá antes del final de la década, esta misión ha pasado los últimos años catalogando más de mil millones de objetos astronómicos. Usando estos datos, los astrónomos y los astrofísicos esperan crear el mapa 3D más grande y más preciso de la Vía Láctea hasta la fecha.

Aunque está casi al final de su misión, gran parte de su información más temprana aún está dando sus frutos. Por ejemplo, utilizando la liberación inicial de datos de la misión, un equipo de astrofísicos de la Universidad de Toronto logró calcular la velocidad a la que el Sol orbita la Vía Láctea. A partir de esto, fueron capaces de obtener una estimación de distancia precisa entre nuestro Sol y el centro de la galaxia por primera vez.

Durante algún tiempo, los astrónomos han estado inseguros de cómo exactamente nuestro Sistema Solar se ubica desde el centro de nuestra galaxia. Mucho de esto tiene que ver con el hecho de que es imposible verlo directamente, debido a una combinación de factores (es decir, la perspectiva, el tamaño de nuestra galaxia y las barreras de visibilidad). Como resultado, desde el año 2000, las estimaciones oficiales han variado entre 7,2 y 8,8 kilopares (~ 23.483 a 28.700 años luz).

Por el bien de su estudio, el equipo – que fue dirigido por Jason Hunt, del Instituto Dunlap de Astronomía y Astrofísica de la Universidad de Toronto – combinó la liberación inicial de Gaia con datos de RAdial Velocity Experiment (RAVE). Esta investigación, realizada entre 2003 y 2013 por el Observatorio Astronómico Australiano (AAO), midió las posiciones, distancias, velocidades radiales y espectros de 500.000 estrellas.

Más de 200.000 de estas estrellas también fueron observadas por Gaia y la información sobre ellas se incluyó en su liberación inicial de datos. Como explican en su estudio, que fue publicado en el Journal of Astrophysical Letters en noviembre de 2016, utilizaron esto para examinar las velocidades en que estas estrellas orbitan el centro de la galaxia (en relación con el Sol), y en el proceso descubrieron que había una distribución aparente en sus velocidades relativas.

En definitiva, nuestro Sol se mueve alrededor del centro de la Vía Láctea a una velocidad de 240 km/s, o 864.000 km/h. Naturalmente, algunos de los más de 200.000 candidatos se movían más rápido o más lentamente. Pero para algunos, no hubo un momento angular aparente, que atribuyeron a que estas estrellas se dispersaran en “órbitas caóticas de tipo halo cuando pasan por el núcleo galáctico”.

El siguiente paso fue combinar esta información con cálculos de movimiento apropiado de Sagitario A, el agujero negro supermasivo que se cree que está en el centro de nuestra galaxia. Después de corregir su movimiento relativo a los objetos de fondo, fueron capaces de triangular efectivamente la distancia de la Tierra hasta el centro de la galaxia. A partir de esto, obtuvieron una distancia refinada de estimación de 7,6 a 8,2 kpc, que se traduce en unos 24.788 a 26.745 años luz.

Incorporando datos del observatorio de Gaia, el equipo de UofT pudo obtener un conjunto de datos mucho más comprensivo y estrechar la distancia al centro galáctico por una cantidad significativa. Y esto se basó sólo en los datos iniciales publicados por la misión Gaia. Mirando hacia el futuro, Hunt anticipa que los nuevos lanzamientos de datos permitirán que su equipo y otros astrónomos refinen sus cálculos aún más.

A medida que se despliegan más telescopios espaciales de próxima generación y observatorios, podemos esperar que nos proporcionarán una gran cantidad de nueva información sobre nuestro Universo. Y de esto, podemos esperar que los astrónomos y astrofísicos comenzarán a brillar la luz en una serie de cuestiones cosmológicas no resueltas.

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