Primeras imágenes obtenidas por radar a un asteroide cercano a la Tierra

Para la cámara de radar Lance Benner del JPL en Pasadena, el asteroide 2017 BQ6 se asemeja a los dados poligonales utilizados en Dungeons and Dragons. Sin embargo este asteroide es más angular que la mayoría de imágenes obtenidas por dicho radar.

Voló inofensivo cerca de la Tierra el 7 de febrero a las 6:36 UT cuando pasó a aproximadamente 6,6 veces la distancia entre la Tierra y la luna. Basado en el brillo de 2017 BQ6, los astrónomos estiman el asteroide tiene unos 200 metros de diámetro. El reciente sobrevuelo dio una oportunidad perfecta para rebotar las ondas de radio contra el objeto, cosechar sus ecos y construir una imagen de esta gigantesca roca espacial.

Las imágenes del asteroide se obtuvieron el 6 y 7 de febrero con la antena de 70 metros de la NASA en el Complejo de Comunicaciones Espaciales de Goldstone en California y revelaron un asteroide de aspecto angular irregular.

Antena de 70 metros de Goldstone

Lance Benner, del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California, quien lidera el programa de investigación de radares de asteroides de la agencia, dijo: «Las imágenes de radar muestran curvas relativamente pronunciadas, regiones planas, concavidades y pequeños puntos brillantes que pueden ser rocas.”

2017 BQ6 fue descubierto el 26 de enero por el Proyecto Lincoln Near Earth Asteroid Research (LINEAR).

El radar se ha utilizado para observar cientos de asteroides. Incluso a través de telescopios muy grandes, 2017 BQ6 habría aparecido exactamente como una estrella, pero la técnica de radar revela forma, tamaño, rotación, rugosidad e incluso características de la superficie.

Secuencia en movimiento de las imágenes captadas por el radar

Para crear las imágenes, Benner realizó un experimento controlado sobre el asteroide, transmitiendo una señal con características bien conocidas al objeto y luego, comparando el eco de recepción de señal, aportando así sus propiedades. Las imágenes obtenidas proporcionarón los datos para construir imágenes bidimensionales con resoluciones más finas que 10 metros.

A finales de octubre de 2016, el número de asteroides cercanos a la Tierra alcanzó los 15.000 con los últimos nuevos descubrimientos dando así un promedio de descubrimientos de 30 por semana. Un asteroide cercano a la Tierra se define como un cuerpo rocoso que se aproxima a aproximadamente 1,3 veces la distancia media de la Tierra al Sol. Esta distancia es en realidad aproximadamente 50 millones de kilómetros de la órbita de la Tierra. Hasta la fecha, los astrónomos ya han descubierto más del 90% del número estimado de los grandes objetos cercanos a la Tierra o los mayores de 1 km. Se estima que más de un millón de NEAs menores de 100 metros se esconden en el vacío.

Orbita del asteroide BQ6

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