El gran radiotelescopio de Arecibo, en lucha para evitar su cierre

Ubicado en un pozo de la jungla Puertorriqueña, el radiotelescopio gigante de Arecibo, se enfrenta al cierre después de 53 años, muchos descubrimientos y papeles co-protagonistas en películas. Los fondos para el observatorio de Puerto Rico están bajo seria amenaza.

El actualmente segundo telescopio de radio de un plato más grande del mundo escanea los cielos buscando señales de galaxias distantes, ondas gravitatorias evasivas y los murmullos de civilizaciones extraterrestres casi 24 horas al día.

Ha ayudado a proteger nuestro planeta de la amenaza de los asteroides rebeldes, ha estudiado algunos de los cuerpos más remotos del cosmos y se ha utilizado para hacer innumerables descubrimientos astronómicos invaluables. El telescopio de radio de Arecibo, uno de los observatorios más grandes del mundo, también sirvió de marco para el espectacular envío del malvado agente Alec Trevelyan (interpretado por Sean Bean) a manos de James Bond (entonces interpretado por Piers Brosnan) en la película GoldenEye.

Pero ahora el gran radiotelescopio se enfrenta al cierre. A pesar de ser uno de los instrumentos más poderosos de su tipo en el mundo, ubicado en Puerto Rico, es financiado por las agencias de ciencias de EE.UU, y se enfrenta al hacha, víctima de recortes presupuestarios federales.

El costoso funcionamiento anual de Arecibo, es de alrededor de $ 12 millones,  estos provienen actualmente por la Fundación Nacional de Ciencias de EE.UU. (NSF), que proporciona $ 8m para el telescopio para ser utilizado para llevar a cabo la investigación astronómica, mientras que la NASA, que emplea el telescopio para examinar el cielo para los asteroides que podrían chocar con la Tierra, proporciona los otros $ 4m. La agencia espacial dice que está dispuesta a continuar haciendo su contribución, pero insiste en que no puede aumentar su financiación más allá de ese nivel.

“Parece que NSF está siguiendo el proceso formal establecido, en parte, por la Ley Nacional de Política Ambiental de 1969, para el desmantelamiento de una instalación federal”, dice Robert Kerr, ex director del observatorio. La buena gente de Arecibo está muerta de miedo.

Se utilizó para transmitir la señal conocida como el mensaje de Arecibo, que llevaba información básica sobre la humanidad. Sin embargo, la fundación, que apoya proyectos científicos básicos en los Estados Unidos, ha estado funcionando con un presupuesto limitado durante los últimos seis años y dice que ahora tiene que encontrar dinero para financiar una cosecha de nuevos observatorios astronómicos de última generación que están a punto de entrar en línea. Estos incluyen el Large Synoptic Survey Telescope, que ahora se está construyendo en Chile.

Los científicos habían reconocido que algo tendría que ser eliminado de la lista de la fundación de proyectos astronómicos para dar paso a estos nuevos observatorios. Sin embargo, quedaron atónitos al descubrir que el radiotelescopio de Arecibo, que también figuraba en la película de ciencia ficción, Contact, protagonizada por Jodie Foster, estaba en la lista de telescopios que se consideran para el cierre.

“Nos han dado cinco opciones”, dijo Nicholas White, vicepresidente de la Asociación de Investigaciones Espaciales de Universidades, que ayuda a administrar Arecibo para la NSF. “Podemos mantener a Arecibo en marcha; Encontrar otro financiador; Convertirlo en un centro educativo, en otras palabras transformarlo en un museo; O demolerlo “.

Sin embargo, la NSF ha dejado muy claro que carece de dinero para seguir financiando el observatorio. “Hemos probado de encontrar nuevos socios para financiar a Arecibo, pero está resultando muy difícil conseguir que la gente se interese”, dijo White.

“Todas las otras opciones requerirían que  Arecibo detuviera su trabajo actual y se convirtiera en un museo o ser desmontado. Desde esa perspectiva, la situación parece sombría “.

Arecibo, que tiene un plato colector de 305 m de ancho, fue el radio telescopio más grande del mundo hasta el año pasado cuando los chinos abrieron su Telescopio Esférico de Apertura de 500 m (FAST) en Dawodang en el suroeste de China. Los instrumentos comparten una característica común, sin embargo: ambos se anidan en depresiones naturales o sumideros en el suelo.

*> El radiotelescopio más grande del mundo FAST está listo para funcionar.

Esto ha permitido a los ingenieros construir vastos platos, apoyados por las rocas de abajo, para recoger las ondas de radio. Platos orientables normales, como el Jodrell Bank de Gran Bretaña, tienen platos que tienen que ser soportados por puntales metálicos, lo que limita su tamaño, aunque tales telescopios tienen una mayor flexibilidad en términos de dirección y señalización.

El radiotelescopio de Arecibo fue abierto en 1964 y desde entonces se ha utilizado para hacer una serie de descubrimientos innovadores. Por ejemplo, en 1974 fue empleado por Russell Hulse y Joseph Taylor, de la Universidad de Princeton, Nueva Jersey, para identificar un par de estrellas de neutrones o pulsares en órbita alrededor de la otra. El descubrimiento, el primero de un binario pulsar, fue de inmensa importancia en la comprensión de la teoría gravitacional y ganó el premio Nobel de física de 1993.

En el mismo año (1974), Arecibo fue utilizado para transmitir una señal, conocida ahora como el mensaje de Arecibo, que transportaba información básica sobre la humanidad, dirigida al cúmulo estelar conocido como M13, con la esperanza de que una civilización extraterrestre pudiera recogerlo y descifrarlo.

Más recientemente, Arecibo ha desempeñado un papel clave en el estudio de una nueva clase de eventos celestiales conocidos como ráfagas rápidas de radio, explosiones de onda dividida de segundo de ondas de radio que aparecen en el cielo habiendo viajado miles de millones de años luz a través del cosmos. Estos fueron descubiertos hace 10 años y su causa sigue siendo un misterio. Sin embargo, los astrónomos insisten en que el Arecibo es el instrumento perfecto para estudiarlos.

Además, el radiotelescopio de Arecibo es uno de los instrumentos clave que forman parte del consorcio NANOgrav (paralelo a LIGO), que utiliza varios radiotelescopios alrededor del mundo para estudiar los pulsares y pretende utilizar estas observaciones para ayudar a detectar y estudiar las ondas gravitatorias. Sin Arecibo, ese trabajo estaría gravemente discapacitado.

La banda NANOGrav es diferente de la banda LIGO ya que las ondas de radio en la banda FM. Una comprensión total del universo requiere instrumentos que muestren todas las frecuencias. Perder Arecibo significaría perder la capacidad de controlar con precisión la mitad de los aproximadamente 50 pulsares de NANOGrav. “Esto empujará la detección de nuevo por unos años, en un momento en que estamos casi allí”, dice el presidente de NANOGrav  Xavier Siemens, de la Universidad de Wisconsin-Milwaukee.

Se espera que la NSF publique su informe final sobre el futuro de Arecibo a finales de 2017. Esto incluirá un estudio de impacto ambiental que incluso destacará la cantidad y el tipo de explosivo que se requerirá para demoler el observatorio, si se considera que es su destino y devolver el sitio a su estado natural.

Above the 1000-foot dish, a 900-ton platform is suspended from three tall towers. The platform's height varies by about a foot as temperatures rise and fall. (Nadia Drake)

Una plataforma de 900 toneladas está suspendida por tres torres. (Nadia Drake)

Esta opción más extrema, la demolición explosiva del plato gigante, podría afectar a cosas tales como agua subterránea, calidad del aire y ecosistemas, por lo tanto es de suma importancia el estudiar el impacto ambiental de los futuros potenciales, especialmente aquellos que implican echar el cierre del telescopio.

No es sorprendente que este aviso de intención esté causando preocupación significativa entre los astrónomos y la comunidad local. Arecibo es el radiotelescopio más sensible del mundo; Ya pesar de su edad, todavía está involucrado en la ciencia actual a nivel mundial. Es importante destacar que también ayuda a impulsar la economía local, y ha inspirado a muchos puertorriqueños a perseguir la ciencia y pensar en los misterios del universo.

“Puerto Rico siente un sentido de propiedad y orgullo por el observatorio”, dice Emmanuel Donate, un estudiante de posgrado en astronomía de la Universidad de Georgia, quien inició una petición para mantener financiado el observatorio. “Considero usarlo, especialmente en persona como lo he estado haciendo las últimas semanas, uno de los momentos más destacados de mi vida y un tremendo honor personal”.

Un icono tropical

La construcción en Arecibo comenzó en 1960, cuando entre otras cosas,  el gobierno de los Estados Unidos deseó descubrir si los ICBM soviéticos podrían ser detectados usando partículas cargadas en sus vigías atmosféricas. El telescopio no funcionó bien al principio, pero después de algunas actualizaciones fue el detector de ondas de radio cósmico más sensible del mundo. Sin embargo, además de recoger fotones del espacio, Arecibo también es capaz de enviar ondas de radio al cosmos, un talento que los científicos usan para escudriñar asteroides potencialmente catastróficos en las órbitas que cruzan la Tierra.

The Arecibo Observatory, as seen on Google Earth.

El radiotelescopio de Arecibo desde el Google Earth.

Arecibo se ha convertido en un símbolo reconocible de la búsqueda de la humanidad para entender nuestro lugar en el cosmos. Decir que el telescopio es icónico no es una exageración.

Arecibo's dish is suspended above the floor of the natural depression it sits in. Beneath it, fields of shade-tolerant plants grow. (Nadia Drake)

El plato de Arecibo está suspendido por encima del suelo de la depresión natural en la que se encuentra. Debajo de ella, las plantas siguen su curso natural. (Nadia Drake)

A pesar de su estatus icónico, Arecibo es un objetivo fácil: los telescopios más nuevos y brillantes están en línea y tiene un número relativamente pequeño de usuarios en comparación con los telescopios ópticos en Estados Unidos, muchos de los cuales son individualmente menos costosos de operar.

Durante la última década, varios paneles han pedido reducciones severas en la financiación para el observatorio, comenzando con una revisión de la NSF de 2006 que recomendó encontrar fuentes alternativas de efectivo para Arecibo. “La [revisión mayor] recomienda cerrar después de 2011 si el apoyo necesario no está disponible”, dice el informe. “Esto plantea la importante cuestión del costo de desmantelar el telescopio, que podría ser prohibitivamente grande”.

“Hay mucha preocupación, no sólo en la comunidad de pequeños cuerpos, sino en la comunidad de las ciencias planetarias en conjunto con respecto al futuro de Arecibo”, dice Nancy Chabot del Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins. Chabot preside el Grupo de Evaluación de Pequeños Organismos de la NASA, que publicó un informe a principios de este año instando a la NASA a continuar apoyando el observatorio, en nombre de preservar “los intereses científicos y de seguridad de la nación”.

A scientist who shall remain anonymous once described empirically testing whether a motorcycle could be ridden up the catwalk to the telescope's platform. The answer is yes, which will not come as a surprise to James Bond. (Nadia Drake)

Un científico que permanecerá anónimo una vez describió empíricamente la prueba de si una motocicleta podría ser subida por la pasarela hasta la plataforma del telescopio. La respuesta es sí, que no será una sorpresa para James Bond [nota: este es el techo de la pasarela]. (Nadia Drake)

Parece claro que Arecibo no se va a ir sin pelear, pero no está exactamente claro qué forma de lucha tomará. Curiosamente, el ex director del observatorio Robert Kerr lanzó un primer golpe al comenzar el proceso para la inclusión de Arecibo como lugar histórico nacional.

“Tenía la intención de que el Registro Histórico Nacional fuera un impedimento para el cierre del sitio”, dice, y añadió que “otros que ayudan con esa solicitud pueden haber tenido otras motivaciones, como un atractivo turístico mejorado”.

Y la NASA, que financia los experimentos de radar planetario en Arecibo, también puede tener algo que decir acerca de NSF cerrar la instalación. También es posible que otra institución, o alguien con suficiente dinero en efectivo podría decidir intervenir.

“Espero que encuentren otra institución para contribuir a los costos, pero dependerá de las condiciones”, dice Campbell. “La alternativa es sombría para la ciencia, para Puerto Rico y, especialmente dada la situación actual de Puerto Rico, para el personal local del Observatorio. El personal es un increíble grupo de trabajo y apoyo “.

Por su parte, los astrónomos permanecen con la esperanza de que el telescopio puede ser salvado. “Arecibo tiene un futuro”, dijo su director, Francisco Córdova, a Nature recientemente. “Sin embargo, será un futuro diferente”.

vídeo corto (~ 18 minutos) que detalla la historia del observatorio, cómo se realizan los experimentos e ideas para el futuro.

Si lo desean, pueden activar los subtítulos y seleccionar el idioma deseado en las opciones que se ofrecen en la parte inferior derecha del vídeo:

                                   

 

Fuentes:

http://phenomena.nationalgeographic.com/2016/06/04/uncertain-future-for-earths-biggest-telescope/

https://www.theguardian.com/science/2017/feb/05/arecibo-telescope-closure

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