Descubierta la posible procedencia de unos fuertes estallidos de radio detectados hace 10 años

Una de las señales de radio más raras y breves procedente del cosmos que han desconcertado a los astrónomos desde que fueron detectadas hace casi 10 años, finalmente se ha encontrado su procedencia: una galaxia enana más vieja que la nuestra y ubicada a más de 3 mil millones de años luz de la Tierra.

Estas rápidas ráfagas de radio, que parpadearon sólo unos pocos milisegundos, crearon un revuelo entre los astrónomos porque parecieron venir de fuera de nuestra galaxia, lo que significó que tendrían que ser muy poderosas para ser observadas desde la Tierra.

Una fuerte emisión de radio repetitiva fue descubierta en 2012, brindando la oportunidad a un equipo de investigadores de monitorear repetidamente su área del cielo con el Karl Jansky Very Large Array en Nuevo México y el radiotelescopio Arecibo en Puerto Rico, con la esperanza de localizar su ubicación.

Gracias al desarrollo de datos de alta velocidad y software de análisis de datos en tiempo real por un astrónomo de la Universidad de California, Berkeley, el año pasado, el VLA detectó un total de nueve ráfagas durante un período de un mes, suficiente como para localizar su procedencia dentro de una zona muy pequeña. Posteriormente, las matrices de interferómetro de radio europeas y americanas más grandes mejoraron más su precisión, dentro de una región de aproximadamente 100 años luz de diámetro.

Imágenes profundas de esa región obtenidas por el Telescopio Gemini de Hawái encontró una galaxia enana ópticamente débil que el VLA posteriormente descubrió y que también emite continuamente ondas de radio de bajo nivel, típico de una galaxia con un núcleo activo quizás indicativo de que posee un agujero negro central supermasivo. La galaxia tiene una baja abundancia de elementos distintos del hidrógeno y el helio, sugestivos de una galaxia que se formó durante la edad media del universo.

El origen de una explosión de radio rápida en este tipo de galaxias enanas sugiere una conexión a otros eventos energéticos que se producen en galaxias enanas similares, dijo el coautor y astrónomo de la UC Berkeley, Casey Law, quien dirigió el desarrollo del sistema de adquisición de datos y creó el Software de análisis para buscar ráfagas rápidas y únicas.

En este tipo de galaxias también se producen estrellas explosivas extremadamente brillantes, llamadas supernovas superluminosas, y rayos gamma largos, y ambos están hipotéticamente asociadas a estrellas de neutrones masivas, altamente magnéticas y de rotación rápida llamadas magnetares. Las estrellas de neutrones son objetos densos y compactos creados en explosiones de supernova, vistos principalmente como pulsares, porque emiten pulsos de radio periódicos mientras giran.

Sin embargo, esto es sólo una teoría. Hay muchas otras teorías, aunque los nuevos datos descartan varias explicaciones sugeridas para la fuente de estas ráfagas.

“Somos los primeros en demostrar que esto es un fenómeno cosmológico, no es algo en nuestro patio trasero, y somos los primeros en ver dónde está sucediendo esta cosa, en esta pequeña galaxia, que creo que es una sorpresa”, dijo Law. “Ahora nuestro objetivo es averiguar por qué sucede eso.”

Los ráfagas rápidas de radio son muy enérgicas, aunque no suficientemente enérgicas para hacer estallar una estrella, y de muy corta duración, con una duración de uno a cinco milisegundos. Estas ráfagas de ondas de radio han permanecido como un misterio desde que la primera fue descubierta en 2007 por los investigadores que limpian datos archivados del telescopio de radio de Parkes de Australia en busca de nuevos pulsares. La explosión que encontraron ocurrió en 2001.

Ahora se conocen 18 ráfagas rápidas de radio conocidas, todas descubiertas usando telescopios de radio de una sola antena que no pueden localizar la ubicación del objeto con suficiente precisión como para permitir que otros observatorios identifiquen su ambiente anfitrión o lo encuentren en otras longitudes de onda. La primera y única explosión repetitiva conocida, denominada FRB 121102, fue descubierta en la constelación Auriga en noviembre de 2012 en el Observatorio de Arecibo en Puerto Rico, y ha recurrido en numerosas ocasiones.

Law ha estado trabajando durante los últimos años en los métodos para encontrar rápidamente ráfagas de radio transitorias como estas, que requieren recolectar alrededor de un terabyte de datos cada hora. En el VLA, en la actualidad utiliza 24 unidades de procesamiento central (CPU) en paralelo, tanto para registrar como para buscar los datos de breves estallidos de radio.

Un comentario sobre “Descubierta la posible procedencia de unos fuertes estallidos de radio detectados hace 10 años

  • el Enero 7, 2017 a las 5:26 pm
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    Me interesa saber de toda esa investigacion.

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