Se cumplen 13 años del rover Spirit en Marte

El todoterreno “aterrizó” en  Marte el 3 de enero de hace 13 años.

Spirit lleva en Marte desde el 3 de enero de 2004 y operó durante más de 6 años terrícolas.

La épica –y aún en curso- misión de la Nasa (MER: Mars Exploration Rover) empezó sus operaciones por el planeta rojo  hoy hace 13 años (el 3 de enero) con el “amartizaje” del robot de 6 ruedas llamado Spirit.

Spirit aterrizó la noche del 3 de enero de 2004 y su gemelo, Opportunity, le siguió tres semanas después. Los dos todoterrenos MER tenían como tarea la búsqueda de signos de antigua actividad de agua en las proximidades de sus zonas de aterrizaje, localizadas en lugares del planeta rojo muy separados entre sí.

Inicialmente, se planteó una búsqueda durante tres meses, pero ambos, Spirit y Opportunity mantuvieron su actividad durante años. Spirit quedó finalmente atascado en las blandas arenas marcianas en Abril de 2009; como resultado, el todoterreno no fue capaz de reorientar sus paneles solares para captar la luz solar en el duro invierno del planeta rojo, y Spirit se congeló hasta apagarse, según anunció la Nasa.

La última comunicación que Spirit  estableció con la Tierra  fue en Marzo de 2010, y los miembros del equipo de la misión MER declararon que el todoterreno dejó de funcionar un año más tarde. Finalmente, el cuentakilómetros Spirit alcanzó los 7,73 Km.

Spirit realizó descubrimientos muy importantes a lo largo de sus seis años de trabajo en Marte. Quizá el más interesante tuvo lugar cuando el rover perdió la rueda delantera derecha al dejarla hundida en una zanja en el terreno del cráter Gusev, lo que permitió revelar la presencia de silicatos blanco-brillantes. Aquí en la Tierra, este tipo de depósitos son generados por agua caliente en reacción con la roca, por lo que probablemente, Spirit descubrió un antiguo sistema hidrotermal marciano, según declaró la Nasa. El hallazgo sugiere que hace mucho tiempo, al menos en algunas zonas de Marte albergaron agua líquida y una fuente de energía,  dos ingredientes clave para la vida según nosotros la conocemos.

Spirit encontró otras evidencias de que el agua líquida fluyó por la superficie marciana en el pasado (como también lo hizo Opportunity). El rover pudo fotografiar los conocidos como “demonios de polvo” (remolinos de polvo) y nubes marcianas así como capturó la primera imagen de la Tierra realizada desde la superficie de otro planeta.

El apagado de Spirit no supuso el final de la misión MER cuyo coste ascendió a 800 millones de dólares. Opportunity permanece activo hoy día, y a pesar de que tanto su brazo robótico como la memoria flash tienen problemas, está bastante en forma según los miembros de MER.

Opportunity ha alcanzado un buen número de importantes descubrimientos a su vez. Y este rover, mantiene el récord de distancia recorrida sobre la superficie de otro planeta: 43,65 Km y subiendo… Esto es más que una maratón completa (42,2 Km).

(Fuente: Mike Wall, Space.com)

(Imagen: Credit: NASA/JPL-Caltech )

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