Un nuevo estudio dice que el exoplaneta Proxima B podría ser habitable

Desde que la ESO anunció el descubrimiento de un planeta extra solar en órbita alrededor de la estrella Proxima Centauri, los científicos han estado tratando de determinar cuáles son las condiciones en ese mundo. Esto ha sido especialmente importante dado el hecho de que mientras Proxima B orbita dentro de la zona habitable de su sol, enanas rojas como Proxima Centauri se saben que son algo inhospitalarias.

Y aunque algunas investigaciones han puesto en duda la posibilidad de que Proxima b podría de hecho apoyar la vida, un nuevo estudio de investigación ofrece una imagen más positiva. La investigación procede del Instituto de Ciencias del Espacio de Mármol Azul (BMSIS) en Seattle, Washington, donde el astrobiólogo Dimitra Atri ha realizado simulaciones que muestran que Proxima b podría ser habitable, suponiendo que se cumplieran ciertos requisitos previos.

El Dr. Atri es un físico computacional cuyo trabajo con el BMSIS incluye los impactos de las antipartículas y la radiación en los sistemas biológicos. Su estudio realizó simulaciones para medir el impacto de fulguraciones estelares de su sol en el planeta Proxima b.

Para poner esta perspectiva, es importante observar cómo la misión de Kepler ha encontrado una plétora de planetas que orbitan estrellas enanas rojas en los últimos años, muchos de los cuales se creen que son «similares a la Tierra» y lo suficientemente cercas de sus soles para tener agua líquida en sus superficies. Sin embargo, las enanas rojas tienen una serie de problemas que no presagian bien para la habitabilidad, que incluyen su naturaleza variable y el hecho de que son más frías y débiles que otras clases de estrellas.

Esto significa que cualquier planeta lo suficientemente cerca como para orbitar dentro de la zona habitable de una enana roja estaría sujeta a poderosas llamaradas solares. En otras palabras, sólo un lado estaría recibiendo la luz y el calor necesarios para soportar la vida, pero estaría expuesto a una gran cantidad de protones solares, que interactuarían con su atmósfera para crear radiación dañina.

Como tal, la comunidad astronómica está interesada en qué tipo de condiciones existen para planetas como Proxima b para que puedan saber si la vida tiene (o tenía) una oportunidad de evolucionar allí. Para el propósito de su estudio, el Dr. Atri realizó una serie de simulaciones de probabilidad en que tomaron en cuenta tres factores: el tipo y el tamaño de las fulguraciones estelares, diversos espesores de la atmósfera del planeta y la fuerza de su campo magnético.

Como explicó el Dr. Atri los resultados fueron alentadores, en lo que se refiere a las implicaciones para la vida extraterrestre:

«Utilicé simulaciones de Monte Carlo para estudiar la dosis de radiación en la superficie del planeta para diferentes tipos de atmósferas y configuraciones de campos magnéticos. Los resultados son optimistas. Si el planeta tiene un buen campo magnético y una atmósfera considerable, los efectos de las fulguraciones estelares son insignificantes incluso si la estrella está en una fase activa».

En otras palabras, Atri encontró que la existencia de un campo magnético fuerte, que también aseguraría que el planeta tendría una atmósfera viable, conduciría a condiciones de supervivencia. Mientras que el planeta podría experimentar algún pico de radiación, la vida podría sobrevivir en un planeta como Proxima b en el largo plazo. Por otra parte, una atmósfera débil o un campo magnético predice la ruina.

«Si el planeta no tiene un campo magnético significativo, las posibilidades de tener cualquier ambiente y temperaturas moderadas son insignificantes», dijo. «El planeta sería bombardeado con superfulguraciones de su estrella a nivel de extinción. Aunque en el caso de Proxima b, la estrella está en una condición estable y no tiene una actividad violenta.

La historia es la palabra clave aquí, ya que las estrellas enanas rojas como Proxima Centauri tienen una longevidad increíble (como se ha observado, hasta 10 billones de años). Según algunas investigaciones, esto hace que las estrellas enanas rojas sean buenas candidatas para encontrar exoplanetas habitables, ya que toman miles de millones de años para que la vida compleja pueda evolucionar. Pero para que la vida sea capaz de lograr la complejidad, los planetas necesitan mantener sus atmósferas durante estos largos períodos de tiempo.

Naturalmente, Atri admite que su estudio no puede contestar definitivamente si nuestro vecino exoplaneta más cercano es habitable, y que el debate sobre esto es probable que continúe por algún tiempo. «Es prematuro pensar que Proxima b es habitable o no», dice. «Necesitamos más datos sobre su atmósfera y la fuerza de su campo magnético».

En el futuro, las misiones como el Telescopio Espacial James Webb deberían informarnos más sobre este sistema, su planeta y los tipos de condiciones que prevalecen allí. Al apuntar su serie de instrumentos extremadamente precisos en esta estrella vecina, es seguro detectar los tránsitos del planeta alrededor de este débil sol. Uno sólo puede esperar que encuentre evidencia de una atmósfera densa, lo que indicará la presencia de un campo magnético y condiciones de vida.

La esperanza es otra palabra clave aquí. No sólo si Proxima fuera habitable sería una buena noticia para aquellos como nosotros que esperamos encontrar la vida más allá de la Tierra, sino que también sería una buena noticia en cuanto a la existencia de la vida en todo el Universo. Las estrellas enanas rojas representan el 70% de las estrellas en galaxias espirales y más del 90% de todas las estrellas en galaxias elípticas.

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