La New Horizons puede haber descubierto nubes en Plutón, y ya se tienen nuevos descubrimientos de su siguiente objetivo

El próximo objetivo de la misión New Horizons de la NASA, que hizo un vuelo histórico más allá de Plutón en julio de 2015, al parecer podría tener un gran parecido en color al famoso destino principal.

Datos del telescopio espacial Hubble sugiere que MU69 2014, un pequeño objeto del Cinturón de Kuiper (KBO) ubicado a unos 1,6 mil millones de kilómetros más allá de Plutón, podría tener un color rojo como el de Plutón. Esta es la primera alusión a las propiedades de la superficie del objeto lejanos que New Horizons estudiará el 1 de enero del año 2019.

Científicos de la misión están discutiendo este y otros hallazgos de Plutón y del Cinturón de Kuiper esta semana en la División de la Sociedad Astronómica Americana de Ciencias Planetarias (DPS) y el Congreso Europeo de Ciencia Planetaria (EPSC) en Pasadena, California.

“Estamos encantados con la exploración de nuevos horizontes por delante, y también sobre lo que todavía estamos descubriendo a partir de los datos del sobrevuelo de Plutón”, dijo Alan Stern, investigador principal del Instituto de Investigación del Suroeste en Boulder, Colorado. “Ahora, con nuestra nave espacial que todavía está transmitiendo los últimos datos del vuelo del verano del 2015 cuando sobrevoló a través del sistema de Plutón, sabemos que la próxima gran exploración de Plutón requerirá otra misión.”

Stern dijo que el equipo ha investigado en diferentes imágenes tomadas por la cámara de la New Horizons, lo que podría llegar a ser un puñado de posibles nubes en las imágenes. Si hay nubes, significaría que el clima en Plutón es aún más complejo de lo que imaginamos”, dijo Stern.

Posibles nubes detectadas en la atmósfera de Plutón
Posibles nubes detectadas en la atmósfera de Plutón

Los científicos ya sabían de las observaciones del telescopio espacial Hubble que la superficie helada de Plutón por debajo de la atmósfera variaba ampliamente en el brillo. Los datos del sobrevuelo no sólo lo confirmaron sino que también mostraron las áreas más brillantes (tales como la gran región en forma de corazón de Plutón).

Mientras Plutón muestra muchos tipos de actividad, un proceso de la superficie aparentemente faltaría y son deslizamientos de tierra. Sorprendentemente, sin embargo, han sido publicados en la luna más grande de Plutón, Caronte, deslizamientos de 1.200 kilómetros de ancho. “Hemos visto que los deslizamientos de tierra similares en otros planetas rocosos y helados, como Marte y la luna Japeto de Saturno, pero estos son los primeros deslizamientos de tierra que hemos visto tan lejos del Sol, en el Cinturón de Kuiper”, dijo Ross Beyer, una científica investigadora del equipo del Centro Sagan en el Instituto SETI. “La gran pregunta es si se pueden detectar en otro lugar en el Cinturón de Kuiper”.

Corrimientos de tierra detectados en la luna de Plutón, Caronte
Corrimientos de tierra detectados en la luna de Plutón, Caronte

Tanto Hubble como las cámaras de la nave espacial New Horizons se han dirigido a los KBO en los últimos dos años, con la New Horizons aprovechando su punto de vista único en el Cinturón de Kuiper observará casi una docena de pequeños mundos en esta región apenas explorado. MU69 es en realidad el KBO más pequeño hasta ahora que se ha medido su color, y los científicos han utilizado estos datos para confirmar que el objeto es parte de la llamada región clásica fría del cinturón de Kuiper, donde se cree que contiene algunos de los materiales prehistóricos más antiguos, en el sistema solar.

“El color rojizo nos dice de qué tipo de objeto del cinturón de Kuiper se trata,” dijo Amanda Zangari, una investigadora post-doctoral de la New Horizons, del Instituto de Investigación del Suroeste. “Los datos confirman que el día de Año Nuevo del 2019, la New Horizons buscará en uno de los antiguos bloques de construcción de los planetas.”

La nave espacial New Horizons se encuentra actualmente a 5,5 millones de kilómetros de la Tierra y alrededor de 540 millones de kilómetros más allá de Plutón y viaja a unos 14 km/s. Alrededor del 99 por ciento de los datos de la New Horizons que se recogieron durante el sobrevuelo en Plutón han sido ya transmitidos a la Tierra. Se espera que el 100% de la transmisión de los datos se complete el 23 de octubre cuando la New Horizons habrá cubierto alrededor de un tercio de la distancia desde Plutón a su próximo objetivo, y ahora le quedarán casi 1 mil millones de kilómetros por delante.

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