El telescopio espacial Hubble descubre un exoplaneta orbitando alrededor de un sistema binario

Las estrellas binarias son comunes en toda la galaxia. Se ha estimado aproximadamente que la mitad de las estrellas en nuestro cielo se componen de dos estrellas que orbitan entre sí. Por lo tanto, también se cree que aproximadamente la mitad de todas las estrellas que albergan exoplanetas son también sistemas binarios. Sin embargo, sólo alrededor de 10 de estos llamados planetas circumbinarios se han encontrado hasta ahora de un total de 3000 exoplanetas extrasolares descubiertos.

Los astrónomos que usan el telescopio espacial Hubble han confirmado un sistema muy interesante formado por “tres cuerpos”, donde dos estrellas muy cercanas tienen un planeta que orbita a ambos a una distancia bastante grande.

Las dos estrellas enanas rojas están alejadas entre sí a unos 11 millones de kilómetros de distancia. El planeta orbita aproximadamente a unos 482.000.000 millones de kilómetros del dúo estelar. El planeta completa una órbita alrededor de las dos estrellas más o menos cada siete años.

Hubble utilizó la técnica llamada microlente gravitacional, donde la gravedad de las estrellas curva la luz y amplifica la luz de una estrella de fondo que momentáneamente se alinea con ella. El aumento de la luz puede revelar pistas sobre la naturaleza de la estrella en primer plano y los planetas asociados.

El sistema, llamado OGLE-2007-BLG-349, fue detectado originalmente en 2007 por el experimento óptico de Lensing gravitacional (OGLE), un telescopio ubicado en el Observatorio Las Campanas en Chile, que busca y observa los efectos de micro-amplificación de pequeñas distorsiones del espacio-tiempo, causadas por estrellas estrellas y planetas extrasolares.

Sin embargo, las observaciones originales OGLE no pudieron confirmar los detalles del sistema de OGLE-2007-BLG-349.

“Las observaciones terrestres sugieren dos escenarios posibles para el sistema de tres cuerpos: un planeta con una masa como la de Saturno orbitando un par de estrellas binarias o un planeta con masa parecida a la de Saturno y un planeta de masa terrestre orbitando alrededor de una sola estrella,” dijo David Bennett, de Espacial Goddard de la NASA Centro de Vuelo, que es el primer autor de la nueva investigación sobre el sistema, y que será publicado en la revista Astrophysical Journal.

Con la vista aguda de Hubble, el equipo de investigación fue capaz de separar la estrella fuente de fondo y la estrella lente de sus vecinos galácticas que estorbaban. Las observaciones del Hubble revelaron que la luz de las estrellas del sistema de lentes era demasiado débil como para ser una sola estrella, pero tenía el brillo esperado para dos estrellas enanas rojas que orbitan entre ellas, que son más débiles y menos masivas que el sol.

“Por lo tanto, el modelo con dos estrellas y un planeta es la única compatible con los datos del Hubble”, dijo Bennett. “OGLE ha detectado más de 17.000 eventos de microlente, pero esta es la primera vez que un evento ha sido causado por un sistema planetario circumbinario.

El equipo dijo que este primer sistema de confirmación de un exoplaneta usando la técnica de microlente gravitacional sugiere algunas posibilidades interesantes. Si bien los datos del telescopio espacial Kepler son más probables de que revelen los planetas que orbitan cerca de sus estrellas, la microlente permite descubrir planetas que se encuentran a distancias lejos de sus estrellas.

El sistema binario OGLE-2007-BLG-349 se encuentra a 8.000 años luz de distancia, hacia el centro de nuestra galaxia.

Fuente: http://www.spacetelescope.org/news/heic1619/

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