La sonda Cassini comienza su épico último año.

Desde que la nave  Cassini de la NASA llegó a Saturno el 1 de Julio de 2004, la apariencia del planeta ha cambiado en gran medida. Esta vista muestra el hemisferio norte de Saturno en 2016.

Cassini begins epic final year at Saturn
Crédito imagen: / JPL-Caltech / Instituto de Ciencia Espacial de la NASA.

Después de más de 12 años estudiando a Saturno, sus anillos y lunas, nave espacial Cassini de la NASA ha entrado en el último año de su épico viaje. La conclusión de esta odisea científica histórica está prevista para septiembre de 2017, pero no antes de que la nave espacial complete una de dos partes de esta historia final.

A partir del 30 de Noviembre, la órbita de Cassini enviará la nave espacial poco más allá del borde exterior de los anillos principales. Estas órbitas, una serie de 20, se llaman las órbitas del anillo-F. Durante estas órbitas semanales, Cassini se adentrará hasta 7.800 kilómetros del centro del estrecho anillo F, con su peculiar estructura doblada y trenzada.

Saturn's rings
Lleno de dobleces, jets, hebras y gajos, el anillo F ha sido esculpido por sus dos lunas vecinas Prometheus (vista aquí) y Pandora. Aún más sorprendente es el hecho de que las lunas se mantienen trabajando remodelando el anillo aún hoy en día. Credito: NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute
Los ultimos 20 sobrevuelos de la sonda Cassini antes de impactar la sonda sobre la alta atmosfera de Saturno. 

“Durante las órbitas del anillo-F, esperamos ver los anillos, junto con las pequeñas lunas y otras estructuras incrustadas en ellos, como nunca antes”, dijo Linda Spilker, científico del proyecto Cassini en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA,. “La última vez que llegamos tan cerca de los anillos fue durante la llegada a Saturno en 2004, y sólo vimos un lado a contraluz. Ahora tenemos docenas de oportunidades para examinar su estructura a una resolución extremadamente alta en ambos lados.”

Imagen desde la sonda Cassini, a mas de 285 millones de km, el 21 de octubre del 2002. Se observa a Titan y Saturno, todavía no se sabia como era la enigmática superficie de Titan .

La gran fase final comienza en serio en abril de 2017. Un primer sobrevuelo a la luna gigante de Saturno, Titan, remodelará la órbita de la nave espacial de forma que pase a través de la brecha entre Saturno y los anillos, un espacio sin explorar de solamente cerca de  2.400 kilómetros de ancho. Se espera que la nave espacial pueda hacer 20 zambullidas a través de este espacio, a partir de su primera inmersión, el 27 de abril.
Durante la fase final, Cassini hará las observaciones más cercanas de la historia de Saturno, haciendo el mapeo de los campos magnéticos y la gravedad del planeta con una precisión exquisita, y volviendo ultra estrechos los puntos de vista de la atmósfera.

Los científicos también esperan obtener nuevos conocimientos sobre la estructura interior de Saturno, la longitud exacta de un día de Saturno, y la masa total de los anillos que, podrían finalmente ayudar a resolver la cuestión de su edad. La nave también a analizar directamente el tamaño de las partículas de polvo de los anillos principales, y una muestra de los límites exteriores de las mediciones de la atmósfera de Saturno para la misión.

“Es como tener una nueva misión,” dijo Spilker. “El valor científico del anillo F y las órbitas finales es tan convincente que puedo imaginar toda una misión a Saturno diseñada en torno a lo que vamos a hacer”.

Este vídeo representa poco más de cuatro días de saturno:

Desde el comienzo de 2016, ingenieros de la misión han ido pellizcando la trayectoria orbital de Cassini alrededor de Saturno a la posición de la nave espacial para fase final de la misión. Han enviado a la nave en una serie de sobrevuelos anteriores a Titán, esto está modificando progresivamente la inclinación de la órbita de Cassini con respecto al ecuador y los anillos de Saturno. Esta orientación particular permite a la nave espacial saltar por encima de los anillos con un único y último sobrevuelo de Titán en abril, para comenzar su gran final.

“Hemos utilizado la gravedad de Titán durante toda la misión Cassini para orbitar en todo el sistema de Saturno,” dijo Earl Maize, director del proyecto Cassini en el JPL. “Ahora Titan está llegando a través de nosotros, una vez más, proporcionando a Cassini una forma de entrar en estas regiones tan cerca del planeta no exploradas por completo”.
La misión culminará con un dramático final el 15 de septiembre de 2017, cuando Cassini se sumergirá en la atmósfera de Saturno, devolviendo datos sobre la composición química del planeta hasta que se pierda su señal. La fricción con la atmósfera hará que la nave espacial se queme como un meteoro poco después de adentrarse en su atmósfera.

Más sobre Cassini Blog GAME:

 http://blog.meteorologiaespacial.es/?s=cassini

Fuentes:

https://www.nasa.gov/mission_pages/cassini/main/index.html

https://es.wikipedia.org/wiki/Cassini-Huygens

http://phys.org/news/2016-09-cassini-epic-year-saturn.html

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