Dos planetas potencialmente habitables y cercanos son mundos rocosos

Cuando Hubble observó por primera vez las condiciones atmosféricas de un planeta extrasolar en el año 2000, se abrió un gran campo de estudio. Ahora, el Hubble ha realizado el primer estudio preliminar de las atmósferas de mundos similares a la Tierra, relativamente cercanos y se encontraron indicios de que aumentan las posibilidades de habitabilidad en dos exoplanetas.

Los planetas, TRAPENSE-1b y TRAPENSE-1c, fueron descubiertos a principios de este año y se ubican aproximadamente a 40 años luz de distancia. En el momento de su descubrimiento, no se sabía si los mundos eran planetas gaseosos o mundos rocosos, pero las observaciones más recientes del Hubble sugieren que ambos planetas tienen atmósferas compactas, similares a las de los planetas rocosos como la Tierra, Venus y Marte en lugar de ser espesas o atmósferas hinchadas, similares a la de los planetas gaseosos como Júpiter.

“Ahora podemos decir que estos planetas son rocosos. Ahora la pregunta es, ¿qué tipo de atmósfera tienen? “, Dijo Julien de Wit del Instituto de Tecnología de Massachusetts, quien dirigió al equipo de científicos que se dedicó a observar los planetas en luz infrarroja utilizando la cámara de campo ancho de Hubble.” Los plausibles escenarios incluyen algo así como Venus, con nubes altas y gruesas y una atmósfera dominada por el dióxido de carbono, o una atmósfera similar a la Tierra dominados por nitrógeno y oxígeno, o incluso algo parecido a Marte con un ambiente empobrecido. El siguiente paso es tratar de desentrañar todos estos posibles escenarios que existen para estos planetas terrestres”.

Los exoplanetas fueron descubiertos originalmente por el telescopio TRAPENSE en el Observatorio de La Silla de ESO en Chile, que, al igual que el telescopio Kepler, busca tránsitos planetarios.

La estrella, TRAPENSE-1, es una estrella enana ultra fría, muy pequeña y tenue. TRAPENSE-1b completa una órbita alrededor de la estrella en sólo 1,5 días y TRAPENSE-1c en 2,4 días, y los planetas están entre 20 y 100 veces más cerca de su estrella que la Tierra del sol. Ambos están en un anclaje mareal, donde un lado de estos mundos podría ser infernal e inhabitable, pero las condiciones podrían permitir una región limitada de habitabilidad en el otro lado. Y a causa de las condiciones de la estrella, los investigadores piensan que TRAPENSE-1c puede estar dentro de la zona habitable de la estrella, donde las temperaturas podrían ser moderadas y podrían permitir que el agua fuera líquida.

Órbitas del sistema planetario TRAPENSE
Órbitas del sistema planetario TRAPENSE-1

Los investigadores utilizaron la espectroscopia para decodificar la luz y revelar pistas sobre la composición química de las atmósferas de los planetas.

El equipo realizó un tránsito doble raro que iba a tener lugar, cuando los dos planetas pasarían casi al mismo tiempo en frente de su estrella, pero sólo se supo con dos semanas de antelación. Tomaron una ocasión, y aprovechando la capacidad del Hubble para hacer observaciones a corto plazo, escribieron la propuesta en un solo día.

Utilizando el Hubble, el equipo registró un espectro de transmisión combinado de TRAPENSE-1b y c, lo que significa que a medida que el primer planeta transitaba se podía obtener información del segundo y con ello se pudieron medir los cambios en la longitud de onda que la cantidad de luz de las estrellas sumerge con cada tránsito.

“Estas observaciones del Hubble iniciales son un primer paso prometedor en aprender más acerca de estos mundos cercanos, si podrían ser rocosos como la Tierra, y si pueden mantener la vida,” dice Geoff Yoder, Directorio de Misiones Científicas de la NASA en Washington.

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