Kepler-1647b: El planeta más grande descubierto que órbita a dos estrellas

Si miramos hacia la constelación de Cygnus, encontramos el planeta más grande descubierto hasta ahora en torno a un sistema de doble estrella. Es demasiado débil para verse a simple vista, pero un equipo dirigido por astrónomos del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA y de la Universidad Estatal de San Diego han utilizado el telescopio espacial Kepler para identificar el nuevo planeta, Kepler-1647b. El descubrimiento fue anunciado ayer en San Diego, en una reunión de la Sociedad Astronómica Americana.

Los planetas que orbitan dos estrellas son llamados planetas circumbinarios. Usando el telescopio Kepler de la NASA, los astrónomos buscan ligeros descensos en el brillo que insinúan que un planeta podría estar transitando por delante de una estrella, bloqueando parte de la luz de la estrella.

“La búsqueda de planetas circumbinarios es mucho más difícil que encontrar planetas alrededor de estrellas simples”, dijo William de Gales, astrónomo de la SDSU, uno de los coautores del artículo. “Los tránsitos no están espaciados regularmente en el tiempo y pueden variar en duración e incluso profundidad”.

Una vez que se encuentra un planeta candidato, los investigadores emplean programas informáticos avanzados para determinar si realmente es un planeta. Puede ser un proceso agotador. Laurance Doyle, un coautor del artículo y astrónomo del Instituto SETI, se dio cuenta posteriormente en un tránsito en 2011. Pero más datos se necesitaban juntamente con varios años de análisis para confirmar que el tránsito fue efectivamente causado por un planeta circumbinario. Una red de aficionados a la astronomía en la Red de Seguimiento KELT proporcionó observaciones adicionales que ayudaron a los investigadores a estimar la masa del planeta. La investigación ha sido aceptada para su publicación en la revista Astrophysical Journal con Veselin Kostov, un becario postdoctoral de la NASA Goddard, como autor principal.

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Kepler-1647b se encuentra a unos 3.700 años luz de distancia y tiene unos aproximadamente 4.4 mil millones de años, más o menos la misma edad que la Tierra. Las estrellas son similares al Sol, con un poco más grande que nuestra estrella y la otra un poco más pequeña. El planeta tiene una masa y el radio casi idéntico a la de Júpiter, por lo que es el mayor planeta en tránsito circumbinarios que se ha encontrado.

“Es un poco curioso que este planeta más grande se tardará tanto tiempo en confirmarlo, ya que es más fácil de encontrar planetas grandes que los pequeños”, dijo el astrónomo Jerome Orosz, otro coautor del estudio. “Nos llevó mucho tiempo para confirmar debido a que su periodo orbital es muy largo.”

El planeta tarda 1.107 días (poco más de 3 años) en orbitar a sus estrellas madre, el período más largo de cualquier exoplaneta confirmado encontrado hasta el momento. El planeta está también mucho más lejos de sus estrellas que cualquier otro planeta circumbinario descubierto hasta ahora, rompiendo con la tendencia de los planetas circumbinarios que tienen órbitas cercanas. Curiosamente, su órbita pone el planeta dentro de la llamada zona habitable. Al igual que Júpiter, sin embargo, Kepler-1647 b es un gigante de gas, lo que hace poco probable que el planeta pueda albergar vida. Sin embargo, si el planeta tuviera grandes lunas, podrían ser potencialmente podrían ser adecuadas para la vida.

Informe de investigación: http://arxiv.org/abs/1512.00189v2

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