La nave espacial New Horizons envía las imágenes con mayor resolución de Plutón

La misión New Horizons, que llevó a cabo su sobrevuelo histórico el 14 de julio de 2015 sobre el planeta enano Plutón, obtuvo una gran cantidad de datos científicos. Esto ha incluido descubrimientos sobre el tamaño de Plutón, sus regiones montañosas, sus colinas de hielo flotante, y (más recientemente) cómo el planeta enano interactúa con el viento solar.

Pero más allá de las revelaciones sobre el tamaño, la geografía y las características de la superficie, también se han proporcionado las imágenes más impresionantes, claras, e inspiradoras de Plutón y sus lunas hasta la fecha. Y con esta última versión de las imágenes tomadas por la cámara de reconocimiento de la New Horizons (LORRI), la gente aquí en la Tierra tiene la oportunidad de ver a Plutón como si estuviera ahí mismo.

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Estas imágenes, que fueron tomadas mientras la sonda  New Horizons estaba 15.850 kilómetros de distancia de Plutón (sólo a tan solo 23 minutos antes de que hiciera su aproximación más cercana), se extienden por todo el hemisferio que la sonda se enfrentó, ya que pasó muy cerca. Se muestra características que van desde las tierras altas del norte de cráteres y las regiones montañosas antes de cortar a través de las llanuras del “Corazón de Plutón”.

La anchura de la banda varía a medida que pasan las imágenes de norte a sur, de más de 90 km de ancho en el extremo norte a aproximadamente 75 km en su punto más meridional. La perspectiva también cambia, con la vista que aparece prácticamente horizontal en el extremo norte y luego cambia a una vista casi de arriba hacia abajo sobre la superficie para el final.

Las fotografías cristalinas que conforman el mosaico tienen una resolución de unos 80 metros por pixel y ofrecen la visión más detallada de la superficie de Plutón nunca vista antes. Con este tipo de claridad, los científicos de la NASA son capaces de discernir características que nunca fueron antes visibles, y aprender cosas acerca de los tipos de procesos geológicos que los formaron.

Esto incluye la naturaleza caótica de las montañas en el hemisferio norte, y la variada naturaleza de las llanuras heladas de nitrógeno a través de la región de Tombaugh. Estas características son una indicación adicional de que la superficie de Plutón es el producto de una combinación de fuerzas geológicas, tales como criovolcanismo, la sublimación, la actividad geológica, la convección entre el agua y el hielo de nitrógeno, y la interacción entre la superficie y la atmósfera.

Alan Stern, el investigador principal de la misión de la New Horizons, estaba especialmente impresionado con este último hallazgo.

“Este nuevo mosaico de imágenes de alta resolución es la franja más alta de resolución completa de imágenes de la New Horizons que pudo obtener, y su vistosidad tanto preciosa y científicamente ricas. Pensemos que en un solo sobrevuelo y obtuvimos este mosaico, además de mucho más.”

Como curiosidad, todavía la sonda New Horizons no ha enviado toda su información que llego a captar. El restante de información se espera que sea enviada de forma progresiva hasta el próximo mes de octubre. Por lo que todavía no se ha podido analizar todo lo que sucedía en la aproximación de la New Horizons a Plutón….

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