La nave espacial New Horizons ya investiga su siguiente objetivo después de explorar Plutón

La New Horizons se prepara para una posible extensión de su misión, ya que sigue acelerando a través del espacio profundo. La sonda New Horizons de la NASA ha observado en dos ocasiones el objeto 1994 JR1, de 145 kilómetros de ancho ubicado en el Cinturón de Kuiper. 1994 JR1 es un objeto llamado como “Plutino”.

Los plutinos son objetos transneptunianos que están en resonancia orbital 3:2 con Neptuno. Esto significa que efectúan dos órbitas alrededor del Sol al tiempo que Neptuno realiza tres órbitas. Por esto, aunque crucen la órbita del planeta gigante, ésta no los puede expulsar gravitatoriamente.

Como esta característica la comparte Plutón, estos cuerpos se denominan plutinos (“plutones pequeños”), del nombre en inglés de este planeta enano.

Los plutinos forman la parte interior del cinturón de Kuiper. Aproximadamente la cuarta parte de los objetos conocidos del cinturón de Kuiper son plutinos.

1994 JR1 se encuentra a unos 5 mil millones de kilómetros del sol. Los miembros del equipo de ciencia de la sonda New Horizons han utilizado estas observaciones para revelar nuevos hechos acerca de este remanente lejano del sistema solar primitivo.

Con el instrumento LORRI, una cámara incorporada en la sonda New Horizons, es decir, los ojos de la New Horizons, pudo fotografiar el objeto el pasado 7-8 de abril desde una distancia de unos 111 millones de kilómetros. Con estas imágenes se rompen el propio récord de la New Horizons en cuanto distancia de fotografía. También es la primera fotografía que se toma con mas definición desde el pasado mes de Noviembre del año 2015 cuando New Horizons detectó al objeto JR1 a una distancia de 280 millones de kilómetros.

Simon Porter, un miembro del equipo científico de la New Horizons presente en Southwest Research Institute (SwRI) en Boulder, Colorado, dijo que las observaciones contienen varias conclusiones valiosas. “La combinación de las observaciones de noviembre de 2015 y abril de 2016 nos permite determinar la ubicación de JR1” dijo.

Desde el punto de vista más cercano de las observaciones realizadas en abril de 2016, el equipo también determinó el período de rotación del objeto, en base a la observación de los cambios en la luz reflejados por su superficie y pudieron determinar que un JR1 “día” es de 5,4 horas. Eso significa que gira muy rápidamente como para un KBO,” dijo el miembro del equipo científico de John Spencer, también de SwRI. “Todo esto es parte de la emoción de explorar nuevos lugares y ver cosas nunca antes vistas.”

La New Horizons voló a través del sistema de Plutón el pasado 14 de julio de 2015, haciendo las primeras observaciones cercanas de Plutón y su familia de cinco lunas. La nave espacial está en curso para un sobrevuelo de ultra-cercanía a otro objeto del cinturón de Kuiper, 2014 MU69, previsto para el 1 de enero de 2019.

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