Nuevas imágenes tomadas por la Cassini del gran vórtice que hay en Saturno, revelan más información

Características atmosféricas en gigantes gaseosos de nuestro sistema solar suceden de forma pequeña en la Tierra. La atmósfera de la Tierra genera huracanes tan grandes que pueden llegar a tener 1500 km de diámetro. Pero en Saturno, una característica llamada como el vórtice del polo sur tiene un ojo que es de más de 8.000 km de diámetro, o dos tercios del diámetro de la Tierra entera.

Una nueva fotografía de alta resolución del vórtice polar sur de Saturno captada por la sonda Cassini muestra un detalle de diez veces más que cualquier imagen anterior, y revela detalles que antes eran invisibles. La imagen, que es un compuesto de dos imágenes tomadas por Cassini en julio de 2008, fue capturada cuando la nave estaba a solo 392.000 kilómetros de Saturno, y 56º por debajo del plano de los anillos de Saturno. A pesar de la distancia y la posición, la imagen fija tiene una resolución de 2 km por píxel.

Las imágenes anteriores del vórtice revelaron nubes de inmensas proporciones que rodeaban el borde del vórtice, pero mostraron el vórtice en sí para ser claros. Esto es similar a un huracán en la Tierra, donde el ojo en sí está claro, pero está rodeado por paredes de nubes de imponentes alturas. Esta nueva imagen muestra formaciones de nubes en el propio vórtice. El vórtice se puntúa con las formaciones de nubes tenues blancas, y un vórtice más pequeño dentro de la formación más grande.

Las nubes en el interior del vórtice son más que simples curiosidades bonitas, por supuesto. Son estructuras convectivas profundas que brotan de las profundidades de la atmósfera de Saturno, y forman su propio tono distintivo. Esto es tanto más interesante porque el ojo del vórtice en sí es generalmente claro, y es considerado por los científicos como una zona de hundimiento.

La convección en exhibición en el vórtice del polo sur de Saturno es una clave importante para la comprensión de cómo Saturno transfiere energía a través de su atmósfera. En la Tierra, los huracanes son causados por el agua caliente, y se mueven a través de la superficie del océano como lo hace el agua tibia.

Primeras imágenes del vórtice de Saturno, tomadas por la Cassini en diferentes longitudes de onda
Primeras imágenes del vórtice de Saturno, tomadas por la Cassini en diferentes longitudes de onda

Saturno, por supuesto, no tiene un océano líquido, y el vórtice es accionado por los gases atmosféricos cálidos desde las profundidades de Saturno. A medida que suben y se enfrían se condensan en forma de nubes. El vórtice también permanece estacionario, en lugar de seguir una masa de agua caliente. Está bloqueado en su posición sobre el polo sur de Saturno.

La cámara de ángulo estrecho de la Cassini capturó esta nueva imagen, utilizando una combinación de dos filtros espectrales. Uno de ellos era sensible a las longitudes de onda de la luz visible polarizada centradas en 617 nanómetros, y la otra a la luz infrarroja centrada en 750 nanómetros.

Cassini es una misión conjunta de la NASA, de la Agencia Espacial Europea y la Agencia Espacial Italiana. Fue lanzada en 1997, y ahora esta en su misión extendida que durará hasta septiembre de 2017. Cassini pondrá fin a su misión en lo que el equipo operativo Cassini está llamando a una gran final. Esta será una serie de inmersiones profundas entre Saturno y sus anillos, y terminará con la nave espacial sumergiéndose en la atmósfera de Saturno.

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