Se ha descubierto una luna muy oscura en el planeta enano Makemake

Los científicos planetarios utilizando el telescopio espacial Hubble han descubierto una mini-luna oscura en órbita alrededor del distante planeta enano Makemake. La luna, apodada como MK 2, tiene aproximadamente 160 km de ancho y orbita alrededor de 20.000 km de Makemake. Makemake es 1.300 veces más brillante que su luna y también es mucho más grande, con 1.400 km de diámetro, aproximadamente 2/3 del tamaño de Plutón.

“Nuestro descubrimiento de la luna Makemake significa que cada planeta enano del cinturón de Kuiper designado formalmente tiene al menos una luna!”, dijo Alex Parker en Twitter. Parker, junto con Mark Buie, ambos del Instituto de Investigación del Suroeste, liderada por el mismo equipo que encontró las pequeñas lunas de Plutón en 2005, 2011 y 2012, utilizaron la misma técnica de Hubble para encontrar a MK 2. La cámara de campo ancho de visión del Hubble tiene la capacidad única de ver objetos débiles cercanos a los brillantes, y junto con su aguda resolución, permitió a los científicos “tirar” de la luna hacia fuera del brillante resplandor de Makemake.

Fotografía captada por el telescopio espacial Hubble de Makemake y su luna MK2
Fotografía captada por el telescopio espacial Hubble de Makemake y su luna MK2

Esta luna podría ser capaz de proporcionar más detalles acerca de Makemake, tales como su masa y densidad. Por ejemplo, cuando la luna de Plutón, Caronte fue descubierta en 1978, los astrónomos fueron capaces de medir la órbita de Caronte y luego calcular la masa de Plutón, que mostró que la masa de Plutón era cientos de veces más pequeña de lo estimado originalmente.

“Makemake pertenece a la clase de objetos raros similares a Plutón, por lo que encontrar un compañero es importante”, dijo Parker. “El descubrimiento de esta luna nos ha dado la oportunidad de estudiar Makemake con mucho mayor detalle de lo que jamás hubiéramos podido hacer sin su compañero.”

Parker también dijo que el descubrimiento de una luna en Makemake podría resolver un misterio de larga data sobre el planeta enano. Observaciones térmicas de Makemake por los observatorios espaciales Spitzer y Herschel parecían mostrar que mundo brillante tenía un poco de material más oscuro, más caliente en su superficie, pero otras observaciones no pudieron confirmar esto.

Parker dijo que tal vez el material oscuro no pertenecía a la superficie de Makemake, sino que estaba en órbita.

Los investigadores necesitarán más observaciones del Hubble para hacer mediciones precisas para determinar si la órbita de la Luna es elíptica o circular, y esto podría ayudar a determinar su origen. Una órbita circular cerrada significa que MK 2 probablemente se formó a partir de una colisión entre Makemake y otro objeto del Cinturón de Kuiper. Si la luna está en una órbita amplia, alargada, es más probable que sea un objeto capturado desde el Cinturón de Kuiper. Muchos KBO están cubiertos con material muy oscuro, por lo que podría explicar la superficie oscura del MK 2.

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