El proyecto Burán, el transbordador espacial Ruso que solo salió una vez al espacio.

El proyecto del transbordador espacial de la NASA finalizó en el año 2011. Durante muchos años la NASA uso estos vehículos espaciales para poder poner a sus astronautas e incluso satélites en órbita.

Pero existe un proyecto bastante más antiguo de otro grupo de transbordadores espaciales creados por la agencia espacial rusa que tuvo una historia y rumbo muy diferente…

El transbordador Burán que es como se denomino fue lanzado por la Unión Soviética el año 1988.

buranEl trabajo comenzó en 1976 en el Instituto Central de Aerohidrodinámica (TsAGI), como respuesta al programa del transbordador espacial estadounidense. Los políticos soviéticos estaban convencidos de que el transbordador espacial podría ser un arma efectiva desde el momento en que el Departamento de Defensa estadounidense comenzó a tomar parte en el proyecto. Pensaban que el transbordador podría desestabilizar la balanza de poder establecida durante la Guerra Fría. Este proyecto se convirtió en el mayor y más caro de la historia de la exploración espacial soviética.

Debido a que el debut del transbordador Burán fue posterior al del transbordador espacial Columbia, y dadas las similitudes entre ambos transbordadores, muchos especularon que el espionaje podría haber jugado un papel importante en el desarrollo del transbordador soviético. Esta impresión se apoyaba también en el recuerdo de las similitudes entre los aviones supersónicos de pasajeros Tupolev Tu-144 y Concorde. Sin embargo hoy se sabe que, aunque externamente sí comparte las características aerodinámicas del transbordador espacial estadounidense, internamente es un producto desarrollado por la ingeniería aeroespacial soviética (argumento ya expuesto por los responsables del proyecto en el tiempo de su desarrollo).

Fue en el año 1970 cuando Rusia en respuesta a la creación del proyecto del transbordador espacial de la NASA decidió crear el proyecto Burán.

Diferencia entre el transbordador espacial de la NASA (SLS) y el Burán).
Diferencia entre el transbordador espacial de la NASA (SLS) y el Burán).

La construcción de los transbordadores se inició en 1980, y en 1984 se terminaba el primer Burán. Sin embargo, ya en julio de 1983 se producían los primeros vuelos suborbitales de modelos a escala, los BOR-5. Ante los progresos del programa, se prepararon otros cinco modelos a escala. También se construyó un vehículo de pruebas con cuatro motores a reacción montados en su parte trasera. Este vehículo es conocido como OK-GLI, o «Análogo Aerodinámico de Burán». Estos motores a reacción se usaban para efectuar el despegue desde una pista común, y una vez alcanzado un determinado punto, se apagaban para hacer descender el Burán planeando hasta la pista. Esto proporcionó una información valiosísima sobre las características de manejo del diseño, y se logró mediante un método mucho más sencillo que el utilizado por el programa del transbordador estadounidense, consistente en el montaje del transbordador de pruebas Enterprise sobre un avión Boeing 747 modificado y el desprendimiento del mismo en pleno vuelo. Las pruebas aerodinámicas del Burán concluyeron tras 24 vuelos, y posteriormente el aeroplano de pruebas fue retirado. En ocasiones los modelos análogos o «maquetas» 1:1 de los Buran eran transportados sobre los gigantescos avionesAntonov An-225, en 1989 un AN:225 trasladó como «mochila» a un Burán hasta el Salon international de l’aéronautique et de l’espace de Paris-Le Bourget/Feria Internacional de Aviación deLe Bourget (en los suburbios de París).

El único vuelo orbital del Burán (no tripulado) se produjo a las 3:00 UTC del 15 de noviembre de 1988. Fue puesto en órbita por un lanzador Energía específicamente diseñado para este vuelo. El sistema de soporte vital no estaba instalado, así como tampoco los controles de la cabina. El transbordador efectuó dos órbitas completas antes de regresar, ejecutando un impresionante aterrizaje en automático en la pista del cosmódromo de Baikonur. Los transbordadores estadounidenses, aunque eran casi por completo automáticos, debían ser pilotados manualmente en vuelo atmosférico. El sistema de guía automático fue diseñado en el Centro de Investigación Científica Jartrón (Járkov, Ucrania), fue el mayor logro ya que no necesitaba la intervención de pilotos humanos.

Parte del lanzamiento fue televisado, aunque no el lanzamiento en sí. Esto dio pie a las especulaciones que afirmaban que fue una misión «fabricada», y que el posterior aterrizaje no se había producido desde la órbita, sino desde un avión que transportaba uno de los transbordadores rusos (proceso que se usaba en la parte estadounidense para probar las características aerodinámicas de sus propios aparatos). Desde entonces, los videos de aquel lanzamiento fueron publicados, confirmando que ciertamente, el Buran fue lanzado y en las pobres condiciones climatológicas que los medios de comunicación soviéticos habían afirmado que tal lanzamiento sucedió.

Tras este primer vuelo exitoso, el proyecto fue suspendido debido a la falta de fondos y a la situación política en la Unión Soviética. Los dos orbitadores siguientes, programados para 1990 y 1992, nunca se terminaron. El 30 de junio de 1993, el proyecto era cancelado de forma oficial por el presidente ruso Borís Yeltsin. En aquel momento el erario ruso había gastado en el proyecto unos 20.000 millones de rublos.

Los transbordadores de tipo Burán completados a la cancelación del programa (1.01 11F35 o K1 «Burán» y 1.02 11F35 o K2 «Ptichka», «pajarito» en ruso), y los restos del proyecto, son hoy propiedad de Kazajistán. En 2002, el techo del hangar que acogía al único Buran que había completado un vuelo orbital y una maqueta del lanzador Energía se derrumbó por la falta de mantenimiento, quedando destruido el vehículo. También murieron en este accidente ocho trabajadores.

La segunda serie Burán (2.01 11F35 K3 y 2.02 11F35 K4), un transbordador modificado con un nuevo diseño del puente de vuelo y equipado con asientos eyectables para los primeros vuelos tripulados, nunca dejaron la factoría de Túshino, y allí quedan tres de ellos en malas condiciones de conservación. Partes de estos vehículos han sido incluso vendidas por Internet.

El aparato 2.03 (11F35 K5) fue desmantelado cuando se canceló el programa y ya no existe.

Aunque hubo cinco aparatos Burán en producción, llegaron a existir hasta ocho vehículos de pruebas. Estos vehículos se utilizaron en las pruebas de resistencia estática o en pruebas atmosféricas. Algunos de ellos no eran sino meras maquetas para las pruebas de equipamiento eléctrico, procedimientos para la tripulación, etc.

Les dejamos con unas cuantas fotografías de como se encuentra ahora el único transbordador Burán:

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